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Nagash Gran Nigromante retornado Fin de los Tiempos

El Fin de los Tiempos

El trasfondo que puedes leer en esta sección o artículo se basa en la serie de libros de campaña y novelas de El Fin de los Tiempos, que recientemente ha sustituido la línea argumental de La Tormenta del Caos

Archaon Señor del Fin de los Tiempos

Ninguna trompeta anunció la carga final del emperador, ninguna nota estridente bajo el cielo azotado por la lluvia. Hubo una oración bajo los gloriosos colores del Estandarte Imperial, una súplica a los cielos de que Sigmar y la bendita Dama pudieran mirar favorablemente este último sacrificio. Y tal vez funcionó. Todo hombre que cabalgó junto al emperador ese día conoció una parte de la fuerza de Sigmar. Mientras los caballeros de Jerrod situaban sus espuelas, una silueta fantasmal se recortó contra las nubes que lloraban, con sus brazos extendidos en refugio alrededor de los valientes caballeros del reino del sol. Entonces la oración se desvaneció, ahogada por el trueno de los cascos sobre los adoquines. Se bajaron las lanzas, se empuñaron las espadas y comenzó la matanza.

Los Skaramor eran poco más que una multitud salvaje cuando llegaron al final de la Steilstrasse. Ebrios de matanza y agachados sobre los despojos de los que habían matado, no se imaginaron el hecho de que pudiera quedar algún desafío entre las ruinas de Averheim. Esta ciega arrogancia les costó cara a los miembros de la tribu de Khorne.

Las primeras partidas de guerra conocieron su destino donde se reunían la Steilstrasse y la Plenzerplatz. Sin formar y sorprendidos, los norteños fueron hechos pedazos cuando las lanzas desgarraron su carne, y maltratadas espadas se clavaron en sus yelmos. Los supervivientes se alejaron, con mutilados muñones y heridas desgarradas arrojando sangre sobre una avenida ya manchada de sangre.

El suelo se estremeció mientras un aullante campeón del norte, su corcel un monstruo de metal retorcido y furia demoníaca, se lanzó hacia adelante para encontrarse con la carga caballeresca. Su hacha rúnica se balanceó en un gran arco, decapitando un a Reiksguard y tirando a otro de su silla de montar. Luego hubo un chillido penetrante, y el hacha se desvaneció bajo una masa de plumas enmarañadas de sangre. El martillo del emperador golpeó una vez, impactando en el yelmo del campeón. En el mismo latido del corazón, Garra de Muerte hizo pedazos al juggernaut, y lanzó los fragmentos llenos de icor a la desordenada masa.

Los caballeros del emperador continuaron adelante, hacia el blasón siniestro del estandarte de Archaón. No intentaban matar a todos los que estaban en su camino. Era suficiente con apartar a los Skaramor, para usar el ímpetu de esa imprudente carga casi imposible, para despejar un camino. Si los caballeros se hubieran detenido, o incluso ralentizado, se habrían visto abrumados. Además, la muerte de aquellos dejados atrás podía confiarse en otras manos.

La poca infantería que le quedaba al emperador cargaba tras sus caballeros. La mayoría eran veteranos del asalto al campamento de asedio de Vilitch, y el recuerdo de su improbable victoria entre las ruinas de Bolgen ahora los impulsaba hacia la gloria. Así que, los norteños afortunados de haber sobrevivido a la carga inicial, ahora se veían atacados por segunda vez. Los Grandes Espaderos cortaban las armaduras del norte, las alabardas tajaban, la sangre fluía en torrentes, y entonces la carretera era despejada. La soldadesca del Imperio, saboreando su primera victoria en días, corrió a través de la lluvia, ansiosa por más.

Jerrod perdió toda cuenta de las vidas que tomó en esos minutos salvajes. No importaba cuántas bandas de guerreros del norte fueran diseminadas por la carga principal, siempre había otras entre los caballeros y su enemigo. Peor aún, cuanto más profundamente se adentraban en la Steilstrasse por la que cabalgaban los caballeros, más callejones y calles laterales se abrían a sus flancos - arterias de la moribunda ciudad que ahora empujaban a los furiosos enemigos sobre las anchas piedras de la Steilstrasse.
Adrian Smith Engendro del Caos colour

Un engendro del Caos

Adelante a su derecha, Jerrod vio un engendro monstruoso - todo azotantes tentáculos y dientes chasqueantes - saliendo de uno de tales cruces. Afortunadamente, la bestia era demasiado lenta y su marcha desigual, siendo presa fácil para las lanzas que convergieron en su piel como el cuero. En el mismo momento, salió humo de un callejón en llamas a la izquierda de Jerrod, con un salvaje grito de guerra resonando muy cerca.

Los norteños de armadura carmesí salieron disparados de la oscuridad, con sus lanzas y la pura fuerza bruta del impacto de sus corceles demoníacos tirando caballeros bretonianos de sus sillas de montar. Jerrod tiró de sus riendas con una mano, liberando a su caballo incluso mientras golpeaba con su espada en un arco brillante. La espada bendita brilló de color blanco mientras mordía a través de un escudo con runas de cráneos, y ardió con fuego mientras el duque se inclinaba hacia adelante en su silla de montar para llevar la punta hacia el cercano guerrero blindado. El jinete rugió una vez y luego se deslizó hacia un lado de su silla de montar, pero su montura demoníaca continuó adelante, gruñendo y corneando al caballo de Jerrod.

Disparos en Staccato sonaron a la izquierda del Duque Jerrod mientras que los Fronterizos de Matthias Corber se unían a la lucha. A falta de espadas y lanzas pesadas, habían cabalgado tras los caballeros, con las pistolas preparadas para disparar y envueltas firmemente para proteger la pólvora negra de la lluvia torrencial. La primera andada de Corber sería probablemente la última - no podía haber habido ninguna posibilidad de volver a cargarlas en ese diluvio - pero aún así las habían disparado en el momento oportuno a la perfección.

Las llamas atravesaron la boca del callejón, y las balas golpearon y chocaron contra los siegacráneos. Una docena de disparos golpearon al juggernaut frente a Jerrod. La mayoría fueron desviadas, rechazadas por la piel de bronce de la bestia, pero las suficientes pasaron a través de las placas hasta su pecho de barril. El juggernaut se alzó, con sangre humeante saliendo de sus heridas para luego estrellarse contra la avenida con la suficiente fuerza para romper los adoquines. Atrapados entre la furia de la artillería imperial y el robusto acero bretoniano, el resto de los caballeros no tuvo mejor resultado. Antes de que el humo lacio se hubiese despejado, Jerrod estaba empujando hacia adelante a través de la lluvia.

En lo alto, Balthasar Gelt había llegado por fin a Averheim, y lo que vio lo enfermó hasta el estómago. La lluvia ocultaba mucho, pero no podía ocultar el hecho de que la ciudad había caído. Los norteños se movían por las murallas y a través de las calles. Eran tan multitudinarios e implacables como un enjambre de hormigas, con el rojo y negro de su armadura siniestro en la penumbra del mediodía.

El mago guió hábilmente a Mercurio hacia abajo a través de las columnas de ahogante humo, con sus ojos buscando frenéticamente supervivientes, o cualquier signo de que la batalla aún continuara. Demasiado tarde, vio la bandada de furias que se abalanzaba sobre él, con sus voces ásperas chillando con avidez ante la perspectiva de un festín.

El instinto de Gelt fue utilizar las magias nigrománticas en las que había confiado últimamente. Con un esfuerzo, aplastó el impulso, sumergiéndose en cambio en los hechizos alquímicos medio olvidados en los que alguna vez había confiado. Invocando con las manos abiertas, el mago envió afilados haces de luz dorada a la bandada de alas rojizas. El hechizo fue irregular al principio, con las energías silbando y echando chispas a través de la lluvia, pero creció en fuerza a medida que la confianza de Gelt crecía. El mago se dio cuenta de que el Chamon, el Viento del Metal, se estaba volviendo más fuerte a través de Averheim a cada momento que pasaba. No sabía por qué, ni en ese momento le importaba particularmente. La luz dorada chisporroteó y ardió mientras tocaba la carne demoníaca, quemando una docena de furias hasta cenizas en un abrir y cerrar de ojos, y haciendo huir al resto.

Durante un largo momento, Gelt no dio órdenes a Mercurio, volando en círculos en silencio entre el humo y la lluvia. Respiraba con dificultad, pero se sentía más como él ahora que durante muchos meses. Podía sentir una oscuridad enjaulada en la parte de atrás de su mente, suplicando ser desatada. Por ahora, sin embargo, el mago sabía que tenía la fuerza para resistir. Con una aguda palabra de mando, espoleó a Mercurio hacia Averheim.

En la muralla este, muchos de los matadores de Ungrim obtuvieron las muertes que tanto habían deseado. Lo habían hecho tan gloriosamente, derribando oleada tras oleada de enojados Skaramor, con una habilidad que ni siquiera los más endurecidos por la batalla de los norteños podrían haber poseído. Los enanos luchaban en la muralla de la Magnusspitze. Su anillo de hachas había comenzado con diez filas de profundidad, pero ahora era sólo de tres o cuatro en su punto más grueso. Cadáveres carmesíes yacían esparcidos por las piedras de la Magnusspitze, la prueba de que los matadores caídos habían muerto bien, pero la capa no era tan gruesa como donde el hacha ancestral de Ungrim Puñohierro trazaba sus crueles arcos.
Scyla 8ª

Scyla luchando desenfrenadamente

Los enanos resistieron durante mucho tiempo, pero ahora parecía que su destino finalmente había llegado. Scyla Anfinngrim había seguido su instinto de asesinar hacia la Magnusspitze, y los verdaderos salvajes del ejército de Archaón habían venido tras él. Había guerreros que manejaban hachas, ni completamente hombres ni totalmente bestias; gigantes mutados, que trataban de silenciar sus propias agonías eternas en los gritos mortales de sus enemigos; guerreros olvidados, lanzados a la deriva de la mirada cambiante de los dioses y hacia el camino del engendro. Y había decenas de engendros sin mente, que venían saltando, deslizándose, corriendo y arrastrándose por las piedras de Averheim, atraídos hacia Scyla por algún instinto desconocido.

Mientras los Skaramor habían sido mantenidos a raya en las escaleras de la Magnusspitze y habían combatido unas pocas docenas a la vez, no había forma de contener a la hueste aullante de Scyla. Con larguiruchos miembros y chasqueantes mandíbulas, los malditos subieron por los flancos de la torre y se lanzaron contra las murallas. Los Hijos de Kazakrendum luchaban espalda con espalda, con las letanías de muerte sonando en baja y hermosa armonía mientras los brutos llegaban.

Las hachas eran clavadas en la carne retorcida y liberadas con un tirón. Aun así, los matadores morían, aplastados bajo los moribundos monstruos, o destrozados por garras y chasqueantes mandíbulas.

Ungrim Puñohierro se mantenía firme en lo alto de la escalinata de la Magnusspitze. Los brazos del Rey Matador estaban cansados, y el Hacha de Dargo estaba mellada en muchos lugares. Sin embargo, Ungrim seguía luchando, su inviolada voluntad reforzada por un poder que no entendía verdaderamente. La furia del Aqshy, el Viento del Fuego, burbujeaba y corría por la carne de Ungrim. Las llamas giraban alrededor de él como un manto vivo, quemando a cenizas a las bestias inmundas, pero dejando a los cercanos matadores indemnes. El fuego brotaba de sus labios con cada grito de batalla, inundando los desgastados escalones para limpiarlos de los brutos que se reunían allí.

Un gigante salió de las llamas, con la carne crepitando y ardiendo. Su maza, un nudoso tronco de árbol, cayó hacia el yelmo del Rey Matador. Ungrim se apartó a un lado, con el golpe que pretendía aplastarlo pulverizando en su lugar las piedras sobre las que había estado. El Hacha de Dargo salió disparada, con el fuego arremolinándose a lo largo de su hoja, y el gigante cayó hacia adelante, desjarretado y rugiendo de dolor. Un momento después, el bruto quedó en silencio, pues el segundo ataque de Ungrim había enterrado el hacha en el cerebro del gigante.

Fue entonces cuando Scyla golpeó. El monstruoso engendro subía a cuatro patas por encima de la escalera de la Magnusspitze, golpeando el suelo con cada salto. Sus escamados hombros atravesaron el nudo de guerreros mutados reunidos en la cabeza de la escalera, sin importarle que el impacto enviara a sus aliados cayendo a su muerte muy por debajo. Ungrim vio el peligro, trató de arrancar su hacha del cráneo del gigante, pero el acero quedó atrapado rápidamente en una prisión de carne muerta.

Scyla estaba encima del Rey Matador un latido del corazón más tarde. Las llamas lamían los brazos de piel negra del engendro, pero él continuó adelante, insensible al dolor. Un enorme puño se estrelló al completo contra el rostro del Rey Matador, doblando su yelmo de gromril y pulverizando su nariz ya rota muchas veces. El otro se cerró sobre la capa de escamas rojas de dragón que colgaba de los hombros de Ungrim. El enano fue arrancado de sus pies, el Hacha de Dargo resbaló de sus dedos. Una vez, dos veces, tres veces, Scyla blandió al rey como un improvisado mayal, dispersando a los matadores de izquierda a derecha con cada oscilación. En la tercera oscilación, los dedos tensos de Ungrim se cerraron sobre el mango de un hacha rúnica. Mientras Scyla retiraba su brazo por cuarta vez, el rey la dejó volar.

Las llamas se arrastraron detrás del hacha mientras recorría la corta distancia hasta su objetivo. Ungrim había apuntado hacia el centro de la frente de Scyla, pero su movimiento de sacacorchos hizo que su puntería fuese nada menos que estable. El súbito aullido de dolor de Scyla resonó a través de la Magnusspitze mientras el hacha se hundía profundamente en la frente sobre el ojo derecho del engendro, destrozando el hueso y haciendo pulpa el pequeño orbe de debajo. Aplaudiendo una enorme mano en su cara, Scyla soltó instintivamente Ungrim de su agarre.

El Rey Matador rebotó dos veces y luego aterrizó pesadamente junto al cadáver del gigante que había matado. Medio ciego y salvaje de furia, Scyla saltó hacia Ungrim una vez más. Levantándose en toda su altura, Ungrim liberó el ardiente Hacha de Dargo del cadáver del gigante. Mientras un puño como una porra se acercaba a golpear la cabeza del rey de sus hombros, Ungrim se agachó bajo el golpe del bruto y golpeó en retorno con su hacha sobre el musculoso vientre de la criatura. Una espesa sangre se derramó de la repentina herida, empapando el lado derecho de Ungrim. Scyla dio un segundo aullido angustiado. Sus patas traseras raspaban inútilmente las piedras ensangrentadas, pero no podían detener el impulso de su carga. El engendro golpeó el borde del parapeto de la Magnusspitze con un crujido enfermizo y luego se cayó por el borde hacia el cielo lleno de humo de debajo.

Ungrim no podía saber si su enemigo había sobrevivido a la caída, pero vio claramente que la marea de aberraciones se había reducido. Mirando a través de la lluvia y el humo hacia debajo de la muralla este, vio por qué. Incluso a través de la oscuridad, podía ver las apretadas filas recubiertas de gromril marchando a lo largo de la muralla, con el resplandor opaco de los cañones draco siseando a través de la lluvia y el trueno de las aspas de los girocópteros en los cielos de arriba. Los Zhufbarak habían llegado, y el cumplimiento del juramento de matador de Ungrim tendría que esperar.

Lejos a lo largo de la ciudad, la compañía del emperador estaba perdiendo impulso, pero su objetivo estaba a la vista. Tal vez la mitad de los caballeros que habían comenzado la carga seguían cabalgando bajo el Estandarte Imperial, los demás estaban muertos o se habían quedado atrás para batallar contra los Skaramor, que todavía salían de los callejones a lo largo de la Steilstrasse. Sus armas estaban embotadas con el uso, sus brazos cargados de agotamiento, pero ninguno de ellos consideraba huir.

Los brazos de Jerrod le dolían y su cráneo palpitaba, con su cuerpo acosado por el cansancio de luchar sin pausa. Cada golpe de espada se hacía cada vez más difícil, acertando más por determinación que por fuerza física. El duque estaba asombrado de cómo Karl Franz aparentemente no sentía cansancio. Se encontró rezando para que todo el poder que sostenía al emperador no se acabara antes de que la batalla terminara y el Elegido de yelmo dorado fuera asesinado.

Delante de Jerrod, Ludwig Schwarzhelm no sentía tal cansancio, pero no podía decir si su fuerza brotaba de la desesperación, o porque la bendición de Sigmar estaba realmente sobre él. Una lanza dentada golpeó hacia el vientre de Schwarzhelm. Cortó la punta a un lado con el Estandarte Imperial y luego blandió la Espada de la Justicia para abrir la garganta de su atacante hasta el hueso. A través de la lluvia torrencial, pudo ver caballeros vestidos de negro alrededor de su rey de yelmo dorado esperando para ayudar, y se preguntó por qué no se unían a la batalla.
Bretoia imperio caos khorne batalla de la ultima carga

Los últimos de Bretonia y el Imperio se alinean ante su última gloriosa carga.

Más nórdicos cargaron a la masa del combate, y sus hachas arrojaron a dos Reiksguard de sus sillas de montar. Por un momento, Schwarzhelm estaba solo en medio de un mar de enemigos, con su espada golpeando contra escudos grotescos. Una punta de lanza, demasiado rápida para pararla, le golpeó en lo alto del hombro, pasando limpiamente a través de la hombrera y clavándose profundamente en la carne. Tragándose un grito de dolor, el Campeón del Emperador se quitó la lanza, y luego golpeó con su espada a través del visor de su oponente. Hubo un breve rugido, el peso de su espada desapareció y el caballero cayó sobre los adoquines.

Un coro de chillidos sonó cuando los Caballeros del Grifo se lanzaron a la batalla junto a Schwarzhelm, con sus monturas mordiendo y dando zarpazos. Momentos más tarde, el Emperador estaba a su lado, con sus relámpagos crepitando a través de las apretadas filas. Nunca se había sentido Schwarzhelm menos guardaespaldas que ahora. Cualquiera que fuese la transformación que el emperador había sufrido en medio de las ruinas de Altdorf, le había dejado más fuerte y más duro que cualquier guerrero que Schwarzhelm hubiera conocido. ¿Era por eso que el Elegido no se unía a la batalla? se preguntó. ¿Era Karl Franz tan poderoso ahora que incluso el famoso Señor del Fin de los Tiempos temía encontrarse con él sin tomar primero su medida? Si eso era así, entonces aparentemente el Elegido había esperado suficiente, porque en ese momento sonó un funesto cuerno y las Espadas del Caos espolearon hacia la refriega.

Los caballeros del Caos golpearon con toda la fuerza de un deslizamiento de tierra, con su impacto derramando caballeros de la Reiksguard y del Grifo sangrientamente sobre los adoquines. Archaón cabalgaba en primera fila, su espada oscura resplandecía mientras transformaba armaduras y carne en pedazos. En ese mismo momento, sonaron aullidos sanguinarios de los callejones a ambos lados. Los Skaramor inundaron la Steilstrasse, en números más grandes que ninguno desde que la carga había comenzado. Schwarzhelm se dio cuenta de que el Elegido no había tomado la medida de Karl Franz, sino que había estado esperando a que otras fuerzas convergieran antes de lanzar su propio ataque. A pesar del repentino cambio de fortuna, el Campeón del Emperador sentía que sus ánimos se elevaban. Si el Elegido todavía creía que podría ser derrotado, entonces por la voluntad de Sigmar que tal vez se pudiera.

Las posibilidades de victoria de los defensores nunca habían sido grandes, pero ahora comenzaban a deslizarse más hacia la ruina. Incluso bien descansados, habrían necesitado tres Reiksguard para igualar a uno de los caballeros de Archaón, y los guerreros del Imperio estaban cansados ​​más allá de las palabras. La contracarga de las Espadas del Caos había robado todo el impulso del asalto del emperador. Lo que había sido una lanza de justa venganza, dirigida a la cabeza del Elegido, era ahora un anillo de soldados desesperados que se reducía y se encogía.

Skarr Irasangrienta dirigió la carga desde el lado norte de la Steilstrasse. Ya había reclamado muchos cráneos para Khorne ese día, pero tenía sed de mayor gloria. La encontró de inmediato, con las espadas de su partida de guerra cayendo sobre una lanza de caballeros de Jerrod. Las hachas del campeón se hundieron, clavándose y tirando a los hijos de la desaparecida Bretonia de sus sillas, y luego los Skaramor pasaron junto a él, buscando sus propios cráneos trofeo en el caos de la Steilstrasse.

Jerrod vio a sus hermanos caer, y espoleó su corcel hacia sus asesinos. Los Bretonianos cabalgaban a su lado, y la Reiksguard también, con las lanzas y espadas preparadas. La distancia era demasiado corta y los adoquines húmedos de sangre eran demasiado traicioneros para que la carga ganara su impulso aplastante, pero los caballeros de Jerrod hicieron que contase de todos modos. Las lanzas perforaron a través de las corazas, los cráneos fueron destrozados bajo el acero bendito, y los Skaramor fueron molidos bajo los cascos de puras razas. Jerrod lanzó un golpe a la cabeza de Skarr, con la hoja de su espada siendo una llama de plata en la oscuridad carmesí. El golpe se hundió profundamente en el mango de un hacha, y luego el impulso de la carga llevó a Jerrod más lejos a lo largo de la avenida.

Skarr lanzó una carcajada a la súbita maldición del duque, y luego arrojó sus hachas a la masa de caballeros. El metal forjado por demonios trazó un arco amplio, para luego invertir la dirección mientras el campeón tiraba con fuerza de las cadenas. Una hacha cortó la gorjera y la espina dorsal, decapitando a un caballero en la parte trasera de la carga. La cadena de la otra hacha se enganchó sobre una lanza erguida. Girando una vez alrededor del portador, la cadena se estrechó fuertemente. Antes de que el caballero pudiera alejarse, Skarr arrastró con fuerza la cadena. La víctima que luchaba fue arrastrada de su silla de montar, a través de las piedras a los pies del Skarr. Antes de que el caballero pudiera liberarse, la primera hacha del campeón volvió a golpear su palma carnosa y luego silbó para separar la cabeza del Bretoniano de sus hombros.

Lanzando la cabeza hacia atrás, Skarr gritó su ofrenda al Señor de los Cráneos. El áspero grito se ahogó cuando Jerrod, acercándose al campeón por detrás, atravesó el hombro blindado de Skarr. La bendita hoja cortó los tendones nudosos del campeón, y se hundió profundamente en su caja torácica. Irasangrienta estaba muerto antes de caer al suelo.

Los Fronterizos de Corber luchaban ahora junto a los caballeros, y pagaron por su temeridad en sangre. Los Revientacráneos destrozaron el costado izquierdo de los Grandes Espaderos de Carroburgo, solamente para ser rechazados mientras Schwarzhelm llevaba una carga de Caballeros del Grifo a la batalla. Con cada momento que pasaba, los últimos defensores de Averheim se reducían, y los Skaramor crecían más numerosos.

Schwarzhelm regresaba al lado del Emperador cuando Valkia atacó. Archaón podría tener una preferencia previa sobre el débil emperador, pero había otros trofeos para tomar en Averheim ese día. Valkia trató de reclamar el Estandarte Imperial y el cráneo del que lo llevaba como tributos para poner a los pies de Khorne. Schwarzhelm seguía girando para enfrentarse a la Sanguinaria cuando la lanza Slaupnir se lanzó hacia sus costillas. Levantó su espada para parar el golpe, pero el cansancio y la sorpresa del asalto de Valkia trabajaron contra él. La punta de la lanza raspó su placa pectoral y luego arrancó una gruesa astilla del asta del Estandarte Imperial.

Siseando tras su frustrado golpe, Valkia tomó vuelo. Cayendo sobre Schwarzhelm, apuñaló con su lanza hacia su yelmo abierto. El Campeón del Emperador estaba listo para el ataque, y la Espada de la Justicia golpeó la punta de lanza de Slaupnir a lo largo de su longitud, desviando el golpe de la Reina de la Sangre de su yelmo. Con una destreza que pocos otros en el Imperio podían igualar, la parada de Schwarzhelm se convirtió en una respuesta sin esfuerzo. La punta de su espada le atravesó el antebrazo de Valkia, trazando una sangrienta línea a medio camino de su codo.

La Reina de la Sangre chilló y se alejó, con sus pezuñas arremetiendo violentamente. Una golpeó el lado de la cabeza de Schwarzhelm, la otra le arrancó la Espada de la Justicia de su mano. El acero giró a través del camino, perdido en la pelea entre la Reiksguard y las Espadas del Caos, y Schwarzhelm acabó indefenso.

Valkia se abalanzó de nuevo, con su lanza girando agarrada a dos manos. La armadura de Schwarzhelm se mantuvo bajo el impacto, pero él fue lanzado de lado de la silla, con el Estandarte Imperial aún apretado fuertemente en sus manos enguantadas. Una y otra vez rodaba, con los cascos pateando a su alrededor mientras las Espadas del Caos competían con los valientes Caballeros de la Reiksguard. Plantando la punta dentada de su estandarte contra los adoquines, Schwarzhelm se levantó y luego se volvió a caer una vez más cuando un corcel de barda negra se estrelló contra su espalda. El caballero del Caos continuó adelante, con la espada balanceándose para dividir el cráneo de un Bretoniano.

Antes de que Schwarzhelm pudiera ponerse derecho por segunda vez, Valkia estaba sobre él una vez más. Llegó con un grito sanguinario, con las alas enrollándose y desplegándose mientras volaba por encima y alrededor de los caballeros que luchaban. Slaupnir estaba acunada como una lanza contra su brazo indemne, con sus ojos brillantes de anticipación. Sabía que su presa no escaparía de ella por tercera vez. Lo que era más, Schwarzhelm lo sabía también.

Con un último estallido de fuerza, el Campeón del Emperador agarró con fuerza el Estandarte Imperial con ambas manos, utilizando el extremo afilado del asta del estandarte como una lanza. La punta de Slaupnir traspasó el pectoral de Schwarzhelm, atravesando su valiente corazón y matándolo instantáneamente. No murió solo. El ímpetu de Valkia la llevó a la impetuosa lanza del Campeón del Emperador, con el asta del madera pasando a través de su armadura y rompiendo su espina dorsal. Durante un largo momento, los dos cadáveres se congelaron en un cuadro espantoso, con los muertos encerrados en la batalla entre los vivos. Entonces un juggernaut de los revientacráneos pasó con estruendo entre ellos, pisando con sus pezuñas de latón su carne arruinada en el suelo fangoso.

En el mismo instante en que Schwarzhelm caía, la marea de la batalla finalmente llevó al Emperador ante el Señor del Fin de los Tiempos. Un extraño silencio cayó sobre el campo de batalla mientras los ojos de Archaón se encontraban con los de su enemigo. El aire estaba electrizado por la sensación del destino desafiado, de los hados virando fuera del camino establecido para él. Entonces el Elegido barrió con Matarreyes hacia adelante, y el momento se perdió.
Khorne archaon batalla ultima carga

La horda carmesí de Archaón en sus miles

Archaón no cabalgó para enfrentarse al Emperador inmediatamente. Más bien, su golpe de espada había sido una señal para los caballeros que cabalgaban a su lado. Cerrando sus pesados visores, empujaron hacia Garra de Muerte, con lanzas preparadas y hachas listas en sus manos. Ninguno de las Espadas del Caos alcanzó su objetivo. Aquellos que no fueron reducidos a cenizas por los relámpagos del emperador fueron arrancados de sus corceles por las garras del grifo.

Archaón permaneció inmóvil mientras sus caballeros eran asesinados. Sólo cuando la breve batalla se terminó, ofreció al emperador un pequeño gesto de asentimiento, que podría haber sido el más mínimo de los saludos, o podría haber sido satisfacción por la contienda por venir. Entonces el Elegido ladró una severa orden, y Dorghar atravesó los adoquines cubiertos de despojos.

La sangrienta lucha en la Steilstrasse podía estar deslizándose hacia el desastre para el Imperio, pero la contienda en la Magnusspitze era otra cuestión. Mientras que las fuerzas de Ungrim estaban todavía muy acosadas, la llegada de los Zhufbarak había cambiado la batalla de una perspectiva perdedora a un estancamiento desgastador.

Las hachas rúnicas de los matadores habían llameado con vida nueva con la llegada de Gotri Hammerson, su antigua magia despertando a la orden del herrero rúnico. Por otra parte, los ingeniosos mecanismos de las armas enanas habían sufrido poco por la lluvia, y sus mecánicas andadas habían hecho mucho para mantener a raya a los Skaramor. Sin embargo, los guerreros del Caos todavía se lanzaban imprudentemente en la boca del vendaval de plomo, sin preocuparse de las vidas perdidas en el esfuerzo. Incluso la furia implacable de un par de cañones órgano, arrastrados casi una milla a lo largo de las maltratadas y desmoronadas almenas, habían hecho poco para desmoralizar a los sanguinarios atacantes. El trabajo de las hachas era todavía la moneda de supervivencia en la Magnusspitze.

Fue hacia esta matanza a donde Mercurio llevó a su amo. Las furias supervivientes habían logrado recuperar su coraje, y acosaban a Gelt durante su descenso. Decenas de demonios alados habían pagado cara su persecución, quemadas en el cielo por luz ardiente o transmutadas en inofensivas estatuas de oro que habían caído al suelo muy por debajo. Pero el hambre instaba a las supervivientes en su despiadado ataque, y el festín al final de la persecución llenaba mucho más sus pequeñas mentes que el peligro que se interponía entre ellas.

Cegados al completo por la lluvia siseante, Gelt exhortó a Mercurio hacia abajo. Con muertos delante, una línea de disparo de los Zhufbarak surgió de la oscuridad, con sus armas apuntando directamente al acercamiento de Gelt. Una compañía Imperial podría haber sido sorprendida y disparar por la llegada repentina del mago, pero no los guerreros estoicos de Zhufbar. Una voz grave gritó a los atronadores que se detuvieran, dando tiempo a Gelt a salir de la zona de fuego. Cuando las pezuñas de Mercurio pasaron de largo el estandarte rúnico, la voz del veterano volvió a dividir el aire, seguida de cerca por el murmullo ondulante de dos veintenas de armas de mano. Las furias, con sus mentes todavía puestas sobre la caza, no tuvieron tiempo de salir de la zona de disparo. Las balas de plomo martillearon el aire, rompiendo a los demonios en pedazos.

Gelt encontró a Ungrim y Hammerson poco después, y supo por ellos el horror completo de la caída de Averheim. Por muy injuriado que el nombre del alquimista podía haber llegado a estar en el Imperio, ninguna noticia de su deslizamiento a la condenación había llegado a los enanos. Gelt encontró algo de alivio en esto, pero sabía que simplemente no saldaba la deuda que aún tenía que pagar.

Mirando hacia el oeste, el mago vio un rayo que fluía de las nubes - prueba, por lo menos en su mente, de que el Emperador todavía vivía. Exhortó a los enanos a marchar hacia el oeste, para ayudar a sus sitiados compatriotas, pero se encontró con una dura negativa. No era que la gente de la montaña no estuviera dispuesta. De hecho, sus antiguos juramentos de alianza prácticamente insistían en hacer todo lo posible. Pero incluso Ungrim, con su espíritu lleno del fuego de Grimnir, no veía ningún propósito a marchar desde la Magnusspitze para perecer en las calles sin llegar a ver al Emperador.

Cuando otro ataque Skaramor se estrelló contra la cumbre fortificada, Gelt tomó su lugar en la línea de batalla. Toda su mente consciente fue absorbida por la necesidad de redención. ¿Había llegado tan lejos para fracasar al final? Las viejas letanías y conjuraciones fluyeron de nuevo a su mente como el agua que recuperaba un polvoriento lecho de río. Sus hechizos se volvieron instintivos, su aprovechamiento del Chamon un reflejo innato. El Viento del Metal corría fuerte sobre él, cantándole, instándole a tomar el control y manejar su poder. Aun así, Gelt se resistió. Liberado tan pronto de un encantamiento, no quiso arriesgarse a abandonar su espíritu a otro. En vez de eso, sacó rayos de poder de los límites del viento, formándolos en brillantes lanzas y vapores sobrecalentados.

Mientras la sangre de los norteños y de los enanos se mezclaba en las piedras, Gelt buscó otra solución a la situación del emperador. Si los enanos no podían marchar, habría que encontrar otro camino. Inesperadamente, su mente regresó a la muchacha pálida en la sombreada taberna, antes de caer en la condenación. La magia está aumentando, había dicho. Ahora es posible mucho de lo que antes no lo era. De alguna manera había olvidado esas palabras, pues las había culpado de su descenso en lo prohibido, pero aún así revestían verdad. Recordó los libros de sabiduría de las bóvedas de los colegios de magia, recordó un hechizo - el Crisol - cuyo poder era tan grande que ningún mago había podido aprovecharlo desde la fundación del colegio. Pero Gelt podía sentir el Chamon a su alrededor, suplicando ser utilizado para grandes obras. Ahora era posible mucho de lo que antes no.

Cuando el siguiente ataque Skaramor fue rechazado, Gelt habló apresuradamente de su intención a Ungrim y Hammerson. Los enanos recelaban, pero estaban dispuestos. Ninguno de los dos tenía deseo de perecer luchando contra los restos de la horda, mientras que la verdadera lucha estaba en otra parte, y si el humano podía llevarlos a otro destino, que así fuera.

Cuando los disparos volvieron a sacudir la Magnusspitze, Gelt se situó en el centro de la torre y clavó el Bastón de Volans profundamente entre sus piedras. Cerrando los ojos, el mago alzó sus brazos, abriendo su espíritu al Chamon. Y el Viento del Metal, que había buscado un recipiente mortal desde que el Gran Vórtice había sido deshecho, se apresuró a abrazarlo. Hubo un destello cegador, y un latido de calor recorrió a los reagrupados Skaramor. A lo largo de toda la cumbre de la Magnusspitze, el oro fundido fluía entre las grietas en la piedra. De Gelt y los enanos, no había ninguna señal.

La batalla seguía rugiendo por la Steilstrasse. Grupos de soldados imperiales luchaban espalda con espalda mientras los siegacráneos atravesaban sus filas. Los hombres de Carroburgo y Quenelles, de Ostland y Altdorf sentían que la desesperación se alzaba como la bilis. Sin embargo, cada vez que la desesperación amenazaba con abrumarlos, recordaban a amigos y compañeros perdidos, familias asesinadas por la horda del norte, y estos recuerdos los mantenían firmes. Mejor pelear el mayor tiempo posible, hacer que el enemigo trabajase y sangrase por la victoria. Ahondaron profundamente en reservas de fuerza y ​​valor nunca antes conocidas, escupiendo y arañando a los norteños incluso mientras la muerte los llevaba. En ningún momento de la gloriosa historia del Imperio habían combatido tantos tan valientemente con tan pocas esperanzas de victoria, y que sus muertes no se recordarían sólo se sumaba a la tragedia.

En el centro de la calle, donde una vez estuvo la estatua de Heinrich Leitdorf, el Emperador y el Elegido luchaban en una batalla privada. Las Espadas del Caos formaban un anillo de espadas, una pared de cuchillas para evitar que la Reiksguard - o cualquier otro - interfiriera en el duelo del Elegido.

El poder del Azyr hacía al Emperador igual físicamente que Archaón, y la desesperación del momento lo estimulaba a igualar al Elegido golpe por golpe. El clamor metálico resonaba mientras U'zuhl y el martillo de luz se enfrentaban, con fuego demoníaco y relámpagos chispeando con cada golpe. Mientras sus maestros se esforzaban, Garra de Muerte y Dorghar daban zarpazos y mordían, con heridas rojas abriéndose en los flancos del grifo, y la sangre humeante brotando a través de la piel gruesa del corcel demoníaco.

El Emperador invocó a los relámpagos de los cielos, con los rayos estrellándose y crepitando a través de la armadura negra de Archaón. El Elegido contraatacaba con sus propias brujerías, enviando fuego multicolor para abrazar a su enemigo. Cada vez que las llamas se acercaban, el sello de la armadura del emperador resplandecía en color blanco, y los fuegos se transformaban en humo inofensivo. Las magias iban y venían, un contrapunto de luz y furia ante el choque de espada y martillo.

Los golpes resonaron una y otra vez, tejiendo un baile tan rápido y perfecto que parecía ensayado. A su alrededor, los norteños y los imperiales se derrumbaban entre los muertos empapados de lluvia cuando su habilidad les fallaba, pero el Elegido y Emperador continuaban luchando. El fuego demoníaco caía entre el círculo de duelo, prendiendo a los pisoteados muertos, pero aún así la batalla continuaba rugiendo.

Por fin, el martillo de luz apartó a un lado el escudo de Archaón. El golpe siguiente golpeó contra la armadura del Elegido con un chasquido sordo, con el sonido casi amortiguado por el bramido de dolor de Archaón. Pero esa pequeña victoria había dejado las propias defensas del Emperador peligrosamente debilitadas, y Matarreyes salió disparada para aprovechar la apertura.

Garra de Muerte vio venir el golpe antes de que su amo lo hiciera. El grifo se lanzó lejos del ataque, pero demasiado lento. En lugar de que la hoja golpeara el cuello del emperador, como Archaón había previsto, se estrelló contra el cráneo de Garra de Muerte. Si ese golpe hubiese encontrado su objetivo deseado, habría enviado la cabeza del emperador cayendo de sus hombros. Tal como fueron las cosas, el grifo se desplomó de lado con un chirrido ahogado, con la sangre manando de una profunda herida en el cuero cabelludo, desmayado por la fuerza del impacto. Garra de Muerte podría vivir, si alguno sobrevivía a ese día, pero el emperador había perdido a su aliado más firme en ese sangriento campo de batalla.

Lanzado de su silla de montar por el colapso de Garra de Muerte, el emperador tomó impulso de su caída y rodó hasta arrodillarse primero, y luego levantarse justo cuando Dorghar cargaba contra él. Matarreyes arqueó hacia abajo mientras la montura demoníaca pasaba de largo, abriendo una sangrienta herida a través de la espalda blindada del emperador. El martillo de luz golpeó en respuesta, pero el Emperador estaba cansado, y Dorghar era demasiado rápido. El golpe falló, y Archaón se rió de un enemigo tan humillado.

El Elegido no espoleó a Dorghar para cargar por segunda vez. En su lugar, caminó con su corcel al lado del Emperador. Mientras las Espadas del Caos se acercaban apretadamente, encogiendo el campo de duelo, Archaón preparó su espada para golpear la mirada de desafío desde la frente del otro.

Nota: Leer antes de continuar - Esperanza

El resplandor dorado que repentinamente resplandeció a través de la Steilstrasse podía verse a través de todo Averheim. Antes de que el destello se hubiera apagado, oro fundido salía corriendo por las grietas de los adoquines. Se levantó sobre los muertos y heridos, reformándose en cientos de estatuas que permanecían en silencio entre la furiosa batalla. Un segundo destello siguió un latido de corazón más tarde, y las estatuas ya no eran estatuas, sino enanos listos y ansiosos por la batalla.

Esta era la magia del Crisol: la habilidad de convertir la carne viva en un metal maleable, y reformarla de nuevo sin daño. Gelt había jugado con tales magias durante décadas, pero los resultados nunca habían sido menos que fatales. Sólo ese día, con la voz del Chamon rápida y clara en su mente, y su poder fluyendo a través de su sangre, el mago pudo haber logrado tal hazaña - y mucho menos haber hecho fluir el transmutado mineral como un río a través de la roca madre. Aun así, el hechizo había sido imperfecto, y no todos los transmutados habían sido restaurados. Decenas de enanos nunca volverían a luchar, durarían hasta el fin del mundo en sus nuevas formas áuricas, pero enumerar el coste tendría que esperar. Por ahora, había una batalla que luchar.

Bajo la mirada fija de Hammerson, los Zhufbarak lucharon para liberar a los humanos que batallaban. Hicieron pedazos a los Skaramor mientras los norteños intentaban hacer lo mismo a los que quedaban de la carga del emperador. Ungrim Puñohierro ya se movía antes de que la luz dorada se hubiera desvanecido completamente de su cuerpo, con el Hacha de Dargo pasando a través de un cacique Skaramor. Los matadores llegaron tras su rey, un destello de hachas, frentes y puños que barrían a los norteños.

Sin decir una palabra, la partida de guerra de Archaón se movió para enfrentarse al nuevo peligro. El anillo de espadas fue abandonado mientras gruesos escudos se alzaban entrelazados. No necesitaban haberse molestado. Ungrim Puñohierro había luchado en más muros de escudos de los que él podía recordar, y podía visualizar sus debilidades tan claramente como el mineral de gromril en roca sin valor. El hacha del Rey Matador cayó. Partió dos escudos que fueron una fracción menos firmes que los de cada lado, y dejó a uno de los guerreros de Archaón partido en dos mitades de carne en el suelo. Otro norteño aguardaba detrás, golpeando hacia la cabeza de Ungrim, pero la espada rebotó contra su corona, y su dueño cayó sin vida un momento después.

Los matadores entraron a través de la brecha que su rey había abierto, y el muro de escudos comenzó a colapsarse desde el interior. Delante de ellos, Ungrim alcanzó a Archaón justo cuando el Elegido blandía su espada para acabar con la vida del Emperador. La hoja del hacha mordió el acero demoníaco de Matarreyes pulgadas por encima de su guarda, rechazando el golpe mortal ampliamente y enviando a Archaón tambaleándose hacia atrás. Ungrim presionó hacia delante, con el fuego arrastrándose a su paso, pero el escudo del Elegido se erguía como un baluarte contra cada ataque.

Balthasar Gelt estaba en medio de un círculo cada vez más amplio de escudos enanos. Incluso con el Chamon atado dentro de su sangre, el Crisol había requerido mucho del mago. Durante un tiempo, había sido vulnerable, incapaz de defenderse, pero ahora su fuerza regresaba. Vio que los Zhufbarak habían llevado a cabo su intento de rescatar a los supervivientes de la carga del Emperador, y también que los matadores de Ungrim mantenían las Espadas del Caos en suspenso. Y aún así también vio que sus aliados estaban superados en número hasta el infinito. Habría que obtener tiempo si había alguna posibilidad de sobrevivir. Gelt invocó la magia encadenada a su alma, y ​​otra vez respondió.

A través de la Steilstrasse, las armas y armaduras de los muertos respondieron a la llamada de Gelt. Al principio, el metal cambió de forma y se retorció. Luego fluyó en arroyos y riachuelos a través de la Steilstrasse, pasando por el borde exterior de la batalla. Allí, impulsado por la voluntad de Gelt, se elevó hacia el cielo, endureciéndose y aumentando de grosor a medida que más mineral fundido alcanzaba el perímetro elegido. Poco a poco, una imponente pared de acero creció para rodear el corazón de la calle, separando a aquellos que luchaban al lado de Archaón de la horda que pululaba en la ciudad más allá.

Al no estar ya rodeados por el enemigo, los hombres del Imperio y de Bretonia encontraron sus últimas gotas de fuerza. No sonaron gritos de batalla, ya que no tenían aliento para ofrecerles, sino que se adelantaron al mismo tiempo, atrapando a los norteños entre sus espadas y las hachas de los Zhufbarak.

Sólo al norte, donde el Elegido y Puñohierro se enfrentaban, el muro de Gelt fue lento al formarse. Ni Archaón ni su enemigo tenían ojos para el milagro obraba sobre ellos. Cada uno sabía que apartar su mirada del otro era invitar a la muerte. La armadura negra de Archaón estaba golpeada y abollada en muchos lugares, mientras que la capa de dragón de Ungrim colgaba en harapos, pero ninguno de los dos había ganado todavía dominio sobre el otro, ni lo harían en ese momento. Mientras Archaón alzaba su espada para otro poderoso golpe, el muro fundido de Gelt fluyó silenciosamente entre el Rey Matador y el Elegido, separándolos. El rugido de frustración de Ungrim se hizo eco desde el otro lado de la barricada - Archaón no estaba menos enfadado acerca de que le negaran una batalla que su enemigo.

Durante un lapso de tiempo, el silencio reinó dentro del muro de metal, una respiración profunda antes de la inmersión. Entonces el sonido del metal tañendo llegó claramente a través de la lluvia mientras los norteños golpeaban la barricada de Gelt. Sabiendo que el muro no aguantaría por mucho tiempo, el mago se apresuró a ir al lado del caído emperador.

Nota: Leer antes de continuar - Héroes entre la Destrucción

ORIGINAL:

No trumpet sounded the Emperor’s final charge, no strident notes beneath the rain-lashed sky. There was just a bellowed prayer beneath the glorious colours of the Imperial Standard, a plea to the heavens that Sigmar and the blessed Lady might look favourably upon this last sacrifice. And perhaps it worked. Every man who rode alongside the Emperor that day knew a portion of Sigmar’s strength. As Jerrod's knights set their spurs, a ghostly figure was silhouetted against the weeping clouds, her arms spread in shelter about the bold knights of the sunward realm. Then the prayer faded, drowned by the thunder of hooves upon cobbles. Lances were lowered, swords were drawn, and the killing began.

The Skaramor were little more than a wild mob by the time they reached the end of the Steilstrasse. Drunk on slaughter, and caked in the foul offal of those they had slain, they gave no thought to the fact that some defiance might yet remain amongst Averheim's ruins. This blind arrogance cost the Khornate tribesmen dear.

The leading warbands met their fate where the Steilstrasse and the Plenzerplatz met. Unformed and unready, the northlanders broke apart as the lances tore into their flesh, and battered swords clove down through their helms. Survivors reeled away, mangled stumps and ragged wounds gushing blood onto a roadway already slick with gore.

The ground shook as a bellowing northlander champion, his steed a thing of cursed metal and daemonic fury, barrelled forward to meet the knightly charge. His rune-axe swung in a great arc, beheading one Reiksguard and striking another from his saddle. Then there was a piercing screech, and the axe-wielder vanished beneath a mass of blood-matted feathers. The Emperor’s hammer struck once, staving in the champion’s helm. In the same heartbeat, Deathclaw tore the juggernaut apart, and flung the ichor-flecked fragments into the disordered mass.

On the Emperor’s knights drove, on towards the grim blazon of Archaon’s banner. They made no attempt to slay all who stood their path. It was enough to drive the Skaramor aside, to use the impetus of that reckless, near-impossible charge to clear a path. Had the knights halted, or even slowed, it would have seen them overwhelmed. Besides, the slaughter of those left behind could be trusted to other hands.

What little infantry remained to the Emperor charged home behind the knights. Most were the veterans of the assault on Vilitch’s siege camp, and the memory of their unlikely victory amongst Bolgen’s ruins now stirred them to glory. Thus, the northlanders fortunate enough to have survived the initial charge now found themselves assailed for a second time. Greatswords hewed northland plate, halberds hacked down, blood flowed in rivers, and then the roadway was cleared. The soldiery of the Empire, tasting their first victory in days, ran on through the rain, eager for more.

Jerrod lost all track of the lives he took in those wild minutes. No matter how many warbands of northlanders were scattered by the headlong charge, there was always another between the knights and their foe. Worse, the deeper into the Steilstrasse the knights rode, the more alleyways and side streets opened up to their flanks - arteries of the dying city that now spurted wild foes onto the Steilstrasse's broad stones.

Ahead and to his right, Jerrod saw a monstrous spawn - all flailing tentacles and gnashing teeth - come reeling out of one such crossway. Fortunately, the beast was too slow, its uneven gait leaving it easy prey for the lances that converged upon its leathery hide. At the same moment, smoke billowed from a burning alleyway on Jerrod’s left, a savage war-cry echoing close behind.

Crimson-armoured northlanders thundered out of the darkness, their lances and the sheer brute force of the daemonic steeds’ impact spilling Bretonnian knights from their saddles. Jerrod hauled on his reins with one hand, yanking his horse clear even as he brought his sword around in a shining arc. The blessed blade shone white as it bit down through a skull-runed shield, then blazed with fire as the duke leaned forward in his saddle to drive the point deep into the armoured warrior beyond. The rider bellowed once, and then slid sideways from his saddle, but his daemonsteed came on, snarling and goring at Jerrod’s horse.

Staccato coughs sounded to Duke Jerrod’s left as Matthias Corber’s bordermen joined the fight. Lacking heavy swords and lances, they had ridden in the knights’ wake, guns primed for firing, and wrapped up tight to protect the black powder from the torrential rain. Corber’s first volley was likely his last - there could have been no chance to reload in that deluge - but he had timed it to perfection all the same.

Flame lanced across the alleyway’s mouth, and bullets thudded and clanged into the skullcrushers. A dozen shots struck the juggernaut to Jerrod’s front. Most were deflected, cheated by the beast’s brass hide, but enough hammered through the plates and into its barrel chest. The juggernaut reared up, steaming blood pulsing from its wounds, then slammed down onto the roadway with enough force to shatter the cobblestones. Caught between the fury of Imperial gunnery and stalwart Bretonnian steel, the remainder of the knights fared no better. Before the limp smoke had cleared, Jerrod was spurring onward through the rain.

High above, Balthasar Gelt had at last come to Averheim, and what he saw made him sick to his very stomach. The rain hid much, but it could not conceal the fact that the city had fallen. Northlanders surged about the walls and through the streets. They were as multitudinous and as implacable as a swarm of ants, the red and black of their armour sinister in the midday gloom.

The wizard deftly guided Quicksilver down through the plumes of choking smoke, his eyes frantically searching for survivors, or any sign that battle yet raged. Too late, he saw the flock of furies swooping down upon him, their harsh voices screeching hungrily at the prospect of a feast.

Gelt’s instinct was to reach for the necromantic magics he had relied on of late. With an effort, he crushed the urge, immersing himself instead in the half-forgotten alchemical spells he had once relied upon. Casting his hands wide, the wizard sent beams of searing golden light into the ruddy-winged flock. The spell was fitful at first, the energies hissing and sparking through the rain, but grew in strength as Gelt’s confidence grew. The wizard realised that Chamon, the Wind of Metal, was gusting stronger across Averheim with every passing moment. He did not know why, nor at that moment did he particularly care. Golden light sizzled and spat as it touched daemonic flesh, burning a dozen furies to ash in an eye-blink, and sending the rest to flight.

For a long moment thereafter, Gelt gave Quicksilver no orders, but circled silent amongst the smoke and the rain. He was breathing hard, but felt more like himself than he had for many long months. He could feel a darkness caged at the back of his mind, begging to be unleashed. For now, however, the wizard knew he had the strength to resist. With a sharp word of command, he urged Quicksilver down towards Averheim.

On the east wall, many of Ungrim’s slayers met the deaths they had desired for so long. They had done so gloriously, felling wave after wave of maddened Skaramor, with a skill that even the most battle-hardened of the northlanders would never have possessed. The dwarfs fought upon the rampart of the Magnusspitze. Their ring of axes had begun ten deep, but now was a mere three or four at its thickest point. Crimsonclad corpses lay scattered across the Magnusspitze’s stones, proof that the fallen slayers had died well, but they lay never so thick as where Ungrim Ironfist’s ancestral axe swung its wicked arcs.

Long had the dwarfs held out, but now it seemed that their doom was at last come. Scyla Anfingrimm had followed his slaughterer’s instinct to the Magnusspitze, and the truest savages of Archaon’s host had come in his wake. There were axe-wielding warriors neither fully man nor wholly beast; mutated giants, who sought to silence their own eternal agonies in the death-screams of their foes; forsaken warriors, cast adrift from the gods’ shifting gaze and onto the path of spawndom. And there were scores of mindless spawn, come leaping, slithering, running and crawling across Averheim's stones, drawn to Scyla by some unknown instinct.

While the Skaramor had been held upon the Magnusspitze’s stairs and fought a few dozen at a time, there was no way to contain Scyla’s howling host. With gangling limbs - and snapping maws, the wretches hauled their way up the tower’s flanks, bursting onto the ramparts. The Sons of Kazakrendum fought back-to-back, death-songs swelling into low and beautiful harmony as the brutes came on.

Axes hacked down into twisted flesh and were wrenched free. Even so, the slayers died, crushed beneath the dying monsters, or torn apart by talons and snapping maws.

Ungrim Ironfist held his ground at the top of the Magnusspitze’s stairway. The Slayer King’s arms were weary, and the Axe of Dargo notched in many places. Yet still Ungrim fought on, his inviolate will buttressed by a power he did not truly understand. The fury of Aqshy, the Wind of Fire, bubbled and raged in Ungrim’s flesh. Flame spun around him like a living cloak, burning unclean beasts to ash, but leaving nearby slayers unmarked. Fire burst from his lips with every battle cry, flooding down the worn steps to sweep them clean of the brutes who gathered there.

A giant lurched out of the flames, flesh crackling and ablaze. Its club, a gnarled tree trunk, smashed down towards the Slayer King’s helm. Ungrim dove aside, the strike intended to crush him flat instead pulverising the stones upon which he had stood. The Axe of Dargo swept out, fire rippling along its blade, and the giant fell forward, hamstrung and roaring in pain. A moment later, the brute fell silent, for Ungrim's second strike had buried the axe-blade in the giant’s brain.

It was then that Scyla struck. The monstrous spawn came bounding up the Magnusspitze’s stair on all fours, knuckling the ground with every leap. His scaled shoulders barged through the knot of mutated warriors gathered at the stairway’s head, uncaring that the impact sent his allies tumbling to their deaths far below. Ungrim saw the danger, tried to wrench his axeblade free of the giant’s skull, but the steel was caught fast in a prison of dead flesh.

Scyla was on top of the Slayer King a heartbeat later. Flames licked at the spawn’s black-furred arms, but he forged on, insensate to the pain. One massive knuckled fist slammed full into the Slayer King’s face, buckling his gromril helm and pulverising his oft-broken nose. The other closed about the cloak of ruddy dragon scales that hung from Ungrim’s shoulders. The dwarf was yanked from his feet, the Axe of Dargo slipping from his fingers. Once, twice, three times, Scyla brandished the king as an improvised flail, scattering slayers left and right with each swing. On the third swing, Ungrim’s straining fingers closed upon the haft of a runic axe. As Scyla drew back his arm for a fourth time, the king let fly.

Flames trailed behind the axe as it travelled the short distance to its target. Ungrim had aimed for the centre of Scyla’s forehead, but his corkscrewing motion made his aim less than steady. Scyla’s sudden howl of pain echoed across the Magnusspitze as the axe-blade bit deep into the brow above the spawn’s right eye, shattering the bone and pulping the beady orb beneath. Clapping a massive hand to his face, Scyla instinctively released Ungrim from his grasp.

The Slayer King bounced twice, then landed heavily alongside the corpse of the giant he had slain. Half-blind and wild with fury, Scyla leapt towards Ungrim once more. Rising to his full height, Ungrim twisted the smouldering Axe of Dargo free from the giant’s corpse. As a clubbing fist came about to strike the king’s head from his shoulders, Ungrim ducked low under the brute’s swing and back-cut his axe across the spawn’s muscled belly. Thick blood spilled from the sudden wound, drenching Ungrim's right side. Scyla gave a second anguished howl. His hindquarters scrabbled uselessly upon the bloody stones, but could not halt the momentum of his charge. The spawn struck the edge of the Magnusspitze’s parapet with a sickening crunch, then plunged over the edge into the smoked-wreathed sky beyond.

Ungrim could not know whether his foe had survived the plunge, but he saw plainly that the tide of aberrations had slackened. Peering through the rain and the smoke to the east wall below, he saw why. Even through the murk, he could see tight gromril-clad ranks marching along the rampart, the dull blaze of drakeguns hissing through the rain and the thunder of gyrocopter blades in the skies above. The Zhufbarak had come, and Ungrim's fulfilment of the slayer’s oath would have to wait.

Far across the city, the Emperor’s company were losing momentum, but their goal was in sight. Perhaps half the knights who had begun the charge still rode beneath the Imperial Standard - the rest were dead, or had fallen behind to battle the Skaramor who still poured from the alleys along the Steilstrasse. Their weapons were dulled with use, their arms heavy with exhaustion, but not one amongst them considered flight.

Jerrod’s arms ached, and his skull pounded, his body beset by the weariness of battling without rest. Each sword-blow came harder and harder, driven home as much by determination as by physical might alone. The duke was amazed at how Karl Franz seemingly felt no weariness. He found himself praying that whatever power sustained the Emperor would not expend itself before the battle was done and the gold-helmed Everchosen slain.

Ahead of Jerrod, Ludwig Schwarzhelm felt no such weariness, but could not tell whether his strength sprang from desperation, or because Sigmar’s blessing was truly upon him. A jagged lance lunged for Schwarzhelm’s belly. He struck the point aside with the Imperial Standard, then swung the Sword of Justice to open his attacker’s throat to the bone. Through the driving rain, he could see black-clad knights waiting in attendance around their gold-helmed king, and wondered why they did not join the battle.

More northlanders charged into the press of combat, and their axes threw two Reiksguard from their saddles. For a moment, Schwarzhelm was alone amidst a knot of enemies, his sword battering against grotesque shields. A lance point, too swift to parry, took him high in the shoulder, thrusting clean through the pauldron and driving deep into the flesh behind. Biting back a shout of pain, the Emperor’s Champion twisted off the blade, then thrust his own through his opponent’s visor. There was a brief roar, then the weight upon his sword vanished, and the knight collapsed onto the cobbles.

A chorus of screeches sounded as the Knights Griffon pounced into the battle alongside Schwarzhelm, their mounts biting and clawing. Moments later, the Emperor was alongside, his lightning arcing across the packed ranks. Never had Schwarzhelm felt less of a bodyguard. Whatever transformation the Emperor had undergone amidst the ruins of Altdorf, it had left him stronger and hardier than any warrior Schwarzhelm had ever known. Was that why the Everchosen did not join the battle? he wondered. Was Karl Franz now so mighty that even the famed Lord of the End Times feared to meet him without first taking his measure? If that were so, then seemingly the Everchosen had waited enough, for at that moment a baleful horn sounded and the Swords of Chaos spurred into the fray.

The Chaos knights struck with all the force of a landslide, their impact spilling Reiksguard and Knights Griffon bloodily to the cobbles. Archaon rode in the first rank, his dark blade gleaming as it clove armour and flesh asunder. In that same moment, blood-mad howls sounded from the alleyways to either side. Skaramor flooded into the Steilstrasse, in numbers greater than any since the charge had begun. Schwarzhelm realised that the Everchosen had not been taking Karl Franz’s measure at all, but had been waiting for other forces to converge before he launched his own attack. Despite the sudden ill turn in fortunes, the Emperor’s Champion felt his spirits soar. If the Everchosen still believed he could be defeated, then by Sigmar’s will perhaps he could.

The defenders’ chances of victory had never been great, but now they began to slide further into ruin. Even well-rested, it would have taken three Reiksguard to match a single one of Archaon's knights, and the warriors of the Empire were weary beyond words. The Swords of Chaos’ countercharge had robbed all momentum from the Emperor’s assault. What had been a spear of righteous vengeance, aimed at the Everchosen’s head, was now a stymied and shrinking ring of desperate soldiers.

Skarr Bloodwrath led the charge from the Steilstrasse’s north side. He had already claimed many skulls for Khorne that day, but thirsted for greater glory. He found it at once, his warband’s blades falling first upon a lance of Jerrod’s knights. The champion’s axes bit down, cleaving sons of vanished Bretonnia from their saddles, and then the Skaramor were streaming past him, searching for their own skull trophies in the chaos of the Steilstrasse.

Jerrod saw his brothers fall, and spurred his steed towards their murderers. Bretonnians rode to his side, and Reiksguard too, lances and swords levelled. The distance was too short and the blood-slicked cobbles too treacherous for the charge to gain its full crushing momentum, but Jerrod's knights made it count all the same. Lances punched through breastplates, skulls shattered beneath blessed steel, and Skaramor were ground beneath purebred hooves. Jerrod hacked down at Skarr’s head, the blade of his sword a silver flame in the crimson dark. The strike bit deep into an axe-haft, and then the charge’s momentum carried Jerrod further along the road.

Skarr bellowed with laughter at the duke’s sudden curse, then flung his axes into the press of knights. The daemon-wrought metal arced wide, then reversed direction as the champion yanked hard upon the chains. One axe-blade sliced through gorget and spine, beheading a knight at the charge’s rear. The other’s chain snagged upon an upright lance. It whirled once around the wielder, the chain biting tight. Before the knight could spur away, Skarr hauled hard on the chain. The struggling victim was dragged from his saddle, across the stones to the Skarr’s feet. Before the knight could roll clear, the champion’s first axe smacked back into his meaty palm, then hissed down to cleave the Bretonnian’s head from his shoulders.

Throwing back his head, Skarr bellowed his offering to the Lord of Skulls. The harsh cry choked off as Jerrod, closing on the champion from behind, hacked down through Skarr’s armoured shoulder. The blessed blade sliced through the champion’s knotted sinews, and deep into his ribcage. Bloodwrath was dead before he hit the ground.

Corber’s bordermen fought alongside the knights now, and paid for their temerity in blood. Skullcrushers hacked apart the Carroburg Greatswords’ left flank, only to be driven back themselves as Schwarzhelm led a charge of Knights Griffon into the fray. With every passing moment, the last defenders of Averheim grew fewer, and the Skaramor grew more numerous.

Schwarzhelm was riding back to the Emperor’s side when Valkia attacked. Archaon might have prior claim on the weakling Emperor, but there were other trophies to be had in Averheim that day. Valkia sought to claim the Imperial Standard - and the skull of he who bore it - as tokens to lay at Khorne’s feet. Schwarzhelm was still turning to face the Gorequeen when the spear Slaupnir lunged towards his ribs. He brought up his sword to parry the thrust, but weariness and the surprise of Valkia’s assault worked against him. The spear-tip scraped across his breastplate, then shivered a thick splinter from the Imperial Standard’s banner pole.

Hissing at her thwarted strike, Valkia took wing. Swooping down on Schwarzhelm, she stabbed her spear towards his open helm. The Emperor’s Champion was ready for the attack, and the Sword of Justice struck Slaupnir’s spear-tip halfway along its length, deflecting the Gorequeen's thrust wide of his helm. With a deftness that few others in the Empire could match, Schwarzhelm’s parry turned into an effortless riposte. The point of his blade tore through Valkia’s steel-clad forearm, tracing a bloody line halfway to her elbow.

The Gorequeen shrieked and soared away, hooves lashing out wildly. One struck the side of Schwarzhelm’s head, the other tore the Sword of Justice from his hand. The steel spun across the roadway, lost in the melee between the Reiksguard and the Swords of Chaos, and Schwarzhelm was defenceless.

Valkia swooped again, her spear swinging round in a two-handed grip. Schwarzhelm’s armour held under the impact, but he was thrown sideways from the saddle, the Imperial Standard still clasped tight in his gauntleted hands. Over and over he rolled, hooves thudding all around as the Swords of Chaos vied with the bold knights of the Reiksguard. Planting the jagged tip of his banner against the cobbles, Schwarzhelm heaved himself upright, then went sprawling once more as a black-barded steed slammed into his back. The Chaos knight rode on, sword swinging to split a Bretonnian’s skull.

Before Schwarzhelm could right himself a second time, Valkia was on him once more. She came with a blood-curdling scream, wings furling and unfurling as she flew above and around the battling knights. Slaupnir was cradled like a lance against her unwounded arm, her eyes gleaming with anticipation. She knew that her prey would not escape her a third time. What was more, Schwarzhelm knew it also.

With a last burst of strength, the Emperor’s Champion grasped tight upon the Imperial Standard with both hands, bringing the splintered end of the banner pole up like a spear. Slaupnir’s tip tore through Schwarzhelm’s breastplate, piercing his valiant heart and killing him instantly. He did not die alone. Valkia’s momentum drove her onto the Emperor’s Champion’s impromptu spear, the heartwood shaft punching through her armour and shattering her spine. For a long moment, the two corpses were frozen in a grisly tableau, the dead locked in battle amongst the living. Then a skullcrushers juggernaut thundered over the pair, its brass hooves trampling their ruined flesh into the muddy ground.

In the same moment that Schwarzhelm fell, the tides of battle at last brought the Emperor before the Lord of the End Times. A strange silence fell upon the battlefield as Archaon’s eyes locked with those of his foe. The sense of destiny defied was electric in the air, the sense of fate steering loose of the path set for it. Then the Everchosen swept the Slayer of Kings forward, and the moment was lost.

Archaon did not ride to face the Emperor at once. Rather, his swordstroke had been a signal to the knights who rode at his side. Closing their heavy visors, they spurred towards Deathclaw, lances braced and axes ready in their hands. Not one of the Swords of Chaos reached their target. Those who were not reduced to cinders by the Emperor’s lightning were torn from their steeds by the griffon’s talons.

Archaon remained motionless as his knights were slaughtered. Only when the brief battle was done did he offer the Emperor a small nod, which could have been the barest of salutes, or could equally have been satisfied foresight of the contest to come. Then the Everchosen barked a harsh command, and Dorghar surged across the offal-strewn cobbles.

The bloody brawl in the Steilstrasse might have been sliding towards disaster for the Empire, but the contest for the Magnusspitze was another matter. Whilst Ungrim’s forces were still heavily beset, the arrival of the Zhufbarak had shifted the battle from a losing proposition to a grinding stalemate.

The slayers’ rune-axes had flared into fresh life with Gotri Hammerson’s arrival, their ancient magic waking at the runesmith’s command. Moreover, the cunning mechanisms of the dwarfen guns had yielded little to the rain, and their clockwork volleys had done much to keep the Skaramor at bay. Yet the warriors of Chaos still recklessly hurled themselves into the teeth of the leaden gale, uncaring of the lives lost in the striving. Even the unrelenting fury of a pair of organ guns, hauled nearly a mile along battered and crumbling battlements, had done little to demoralise the blood-crazed attackers. Axe-work was still the currency of survival on the Magnusspitze.

It was into this slaughter that Quicksilver bore his master. The surviving furies had managed to regain their courage, and harried Gelt during his descent. Dozens of the winged daemons had paid dearly for their pursuit, seared from the sky by burning light or transmuted into harmless golden statues that had plunged to the ground far below. But hunger held the survivors in its merciless grip, and the feast at the end of the chase loomed far larger in their tiny minds than the danger that lay in-between.

All but blinded by the hissing rain, Gelt urged Quicksilver downwards. Dead ahead, a Zhufbarak gun line loomed out of the murk, their barrels aimed directly at Gelt’s approach. An Imperial company might have been startled into firing by the wizard’s sudden arrival, but not the stoic warriors of Zhufbar. A deep voice bellowed at the thunderers to hold, giving Gelt time to bank clear of the firing zone. As Quicksilver's hooves cleared the runic banner-top, the elder’s voice split the air again, closely followed by the rippling report of two-score handguns. The furies, their minds still bent upon the hunt, had no time to get clear. Lead shot hammered through the air, ripping the daemons to shreds.

Gelt found Ungrim and Hammerson shortly thereafter, and learned from them the full horror of Averheim's fall. Reviled though the alchemist’s name might have become in the Empire, no word of his slide into damnation had reached the dwarfs. Gelt found some relief in this, but knew that it merely deferred the debt he had yet to repay.

Peering out to the west, the wizard saw lightning streaming from the clouds - proof, to his mind at least, that the Emperor still lived. He urged the dwarfs to march west, to aid his beleaguered countrymen, but met with stark refusal. It wasn’t that the mountain folk were unwilling. Indeed, their ancient oaths of alliance practically insisted they do as much. But even Ungrim, his spirit filled with Grimnir’s fire, could see no purpose in marching from the Magnusspitze to perish in the streets without ever gaining sight of the Emperor.

As another Skaramor attack crashed against the fortified summit, Gelt took his place in the battle line. The whole of his conscious mind was taken up by need for redemption. Had he come so far only to fail at the last? The old cantrips and conjurations flowed back into his mind like water reclaiming a dusty riverbed. His spells became instinctive, his harnessing of Chamon unthinking reflex. The Wind of Metal was thick about him, singing to him, urging him to seize control and wield its power. Even so, Gelt resisted. So soon freed from one glamour, he did not wish to risk abandoning his spirit to another. Instead,he drew slivers of power from the wind’s trailing edge, fashioning them into gleaming spears and scalding vapours.

As the blood of northlanders and dwarfs mingled on the stones, Gelt cast about for another solution to the Emperor’s plight. If the dwarfs could not march, another way would have to be found. Unbidden, his mind drifted back to the pale girl in the shadowed tavern, back before he had fallen into damnation. Magic is rising, she had said. Much is now possible that was not before. Somehow he had forgotten those words, had blamed them for his descent into the forbidden, but there was truth there nonetheless. He remembered the books of lore from the college vaults, recalled one spell - the Crucible - whose power was so great that no wizard had been able to harness it since the founding of the college. But Gelt could feel Chamon thick about him, begging to be harnessed to great works. Much was now possible that was not before.

When the next Skaramor assault broke apart, Gelt spoke hurriedly of his intention to Ungrim and Hammerson. The dwarfs were suspicious, but willing. Neither of them had any desire to perish battling the horde’s leavings whilst the real fight lay elsewhere, and if the manling could deliver them to another fate, then so be it.

As gunfire again rocked the Magnusspitze, Gelt took wing to the tower’s centre and thrust the Staff of Volans deep between its stones. Closing his eyes, the wizard flung out his arms, opening his spirit wide to Chamon. And the Wind of Metal, which had searched for a mortal vessel since the Great Vortex had been unmade, rushed to embrace him. There was a blinding flash, and a pulse of heat swept over the remustering Skaramor. All across the Magnusspitze’s summit, molten gold flowed into the cracks in the stonework. Of Gelt and the dwarfs, there was no sign.

Battle still raged along the Steilstrasse. Pockets of Imperial soldiers fought back-to-back as skullreapers hacked through their ranks. The men of Carroburg and Quenelles, of Ostland and Altdorf felt despair rise up like bile. Yet each time hopelessness threatened to overwhelm them, they recalled friends and comrades lost, families slaughtered by the northlander horde, and these memories held them firm. Better to fight on as long as possible, to make the foe labour and bleed for victory. They dug deep into reserves of strength and courage never before known, spat and clawed at the northlanders even as death took them. At no time in the Empire’s glorious history had so many fought so bravely with so little hope of victory, and that their deaths would go unremembered only added to the tragedy.

In the centre of the street, where the statue of Heinrich Leitdorf had once stood, Emperor and Everchosen fought a private battle. The Swords of Chaos formed a ring of swords, a wall of blades to prevent the Reiksguard - or indeed any other - from interfering in the Everchosen's duel.

The power of Azyr made the Emperor Archaon's physical equal, and the desperation of the moment spurred him to match the Everchosen blow for blow. Metallic clamour rang out as U’zuhl and the hammer of light clashed, daemonfire and lightning sparking with every blow. As their masters strove, Deathclaw and Dorghar clawed and bit, red wounds opening up on the griffon’s flanks, and steaming blood welling up through the daemon-steed’s thick hide.

The Emperor called lightning from the skies, the bolts breaking apart and crackling across Archaon's black armour. The Everchosen countered with sorceries of his own, sending multicoloured fire to embrace his foe. Each time the flames licked close, the seal upon the Emperor’s armour glowed white, and the fires shimmered into harmless smoke. Back and forth the magics strove, their light and fury counterpoint to the clash of sword and hammer.

Again and again the blows rang out, weaving a dance so swift and perfect that it seemed rehearsed. All around, northlanders and Imperials collapsed amongst the rain-sodden dead as their skill failed them, but still Everchosen and Emperor fought. Daemonfire rained down amongst the duelling circle, setting light to the dead trampled underfoot, but still the battle raged.

At last, the hammer of light bashed Archaon's shield aside. The next blow struck home against the Everchosen’s armour with a dull clang, the sound almost muffled by Archaon's bellow of pain. But that small victory had left the Emperor’s own defences dangerously weakened, and the Slayer of Kings flashed out to take advantage of the opening.

Deathclaw saw the blow coming before his master did. The griffon reared away from the attack, but too slow. Instead of the blade striking the Emperor’s neck, as Archaon had intended, it slammed home against Deathclaw’s skull. Had that blow found its intended mark, it would have sent the Emperor’s head tumbling from his shoulders. As it was, the griffon slumped sideways with a muffled screech, blood oozing from a deep wound in his scalp, senses struck clean away by force of the impact. Deathclaw might live, if any survived that day, but the Emperor had lost his firmest ally upon that bloody field.

Thrown from his saddle by Deathclaw’s collapse, the Emperor rode the momentum of his fall and rolled first to his knees, and then rose to his feet just as Dorghar crashed home. The Slayer of Kings arced down as the daemon-steed hurtled past, tearing a bloody rent through the Emperor’s armoured back. The hammer of light swung out in exchange, but the Emperor was tiring, and Dorghar too fast. The blow missed, and Archaon laughed at a foe so nearly humbled.

The Everchosen did not urge Dorghar to the charge for a second time. Instead, he walked his steed to the Emperor’s side. As the Swords of Chaos pressed closer, shrinking the duelling-ground, Archaon readied his blade to strike the look of defiance from the other’s brow.

The golden glow that suddenly flared across the Steilstrasse could beseen all across Averheim. Before the flash had faded, molten gold came running up through the cracks in the cobblestones. It rose over the dead and wounded, reforming into hundreds of statues that stood silent amongst the raging battle. A second flash followed a heartbeat later, and the statues were statues no more, but dwarfs ready and eager for battle.

This was the magic of the Crucible: the ability to turn living flesh to biddable metal, and back again without harm. Gelt had toyed with such magics for decades, but the results had never been less than fatal. Only that day, with Chamon’s voice sharp and clear in his mind, and its power streaming through his blood, could the wizard have achieved such a feat - much less been able to have the transmuted ore flow like a river through the bedrock. Even so, the casting had been imperfect, and not all the transmuted had been restored. Scores of dwarfs would never fight again, would last until the end of the world in their new, auric forms, but counting the cost would have to wait. For now, there was a battle to fight.

Under Hammerson’s steady gaze, the Zhufbarak fought to relieve the embattled humans. They hacked the Skaramor apart even as the northlanders attempted to do the same to those who remained from the Emperor’s charge. Ungrim Ironfist was moving before the golden light had fully faded from his body, the Axe of Dargo cleaving true through a Skaramor chieftain. The slayerkin came behind their king, a blur of axes, foreheads and fists that swept over the northlanders.

Without a word, Archaon’s warband shifted to face the new danger. The ring of swords was abandoned as thick shields clanged together. They need not have bothered. Ungrim Ironfist had fought in more shield walls than he could remember, and could spot their weaknesses as plain as gromril ore in worthless rock. The Slayer King’s axe came down. It clove apart two shields that were a fraction less steady than those to either side, and left one of Archaon's warriors in two meaty halves upon the ground. Another northlander waited beyond, swinging for Ungrim’s head, but the blade glanced off his crown, and its owner fell lifeless a moment after.

Slayers burst in through the gap their king had made, and the shield wall began to collapse from the inside. Ahead of them, Ungrim reached Archaon just as the Everchosen brought his sword around to end the Emperor’s life. The axe blade bit into the Slayer of King’s daemon-steel inches above its guard, throwing the killing strike wide and sending Archaon staggering back. Ungrim pressed on, fire trailing in his wake, but the Everchosen’s shield stood as a bulwark against every attack.

Balthasar Gelt stood amidst a widening circle of dwarfen shields. Even with Chamon bound within his blood, the Crucible had taken much out of the wizard. For a time, he had been vulnerable, unable to defend even himself, but now his strength was returning. He saw the Zhufbarak had made good on their attempt to rescue the survivors of the Emperor’s charge, and also that Ungrim’s slayerkin held the Swords of Chaos in abeyance. And yet he also saw that his allies were still outnumbered into infinity. Time had to be bought if there were to be any chance of survival. Gelt called out the magic shackled to his soul, and again it responded.

All across the Steilstrasse, the weapons and armour of the dead answered Gelt’s call. At first, the metal shifted and writhed. Then it flowed in streams and rivulets across the Steilstrasse, rippling past the battle's outer edge. There, urged by Gelt’s will, it surged skyward, hardening and thickening as more of the molten ore reached the chosen perimeter. Inch by inch, a towering wall of steel grew to surround the heart of the street, severing those who fought at Archaon’s side from the teeming horde in the city beyond.

No longer surrounded by the foe, the men of the Empire and of Bretonnia found their last dregs of strength. They sounded no battle cries, for they had no breath with which to offer them, but came forward all the same, trapping the frothing northlanders between their blades and the axes of the Zhufbarak.

Only to the north, where Everchosen and Ironfist clashed, was Gelt ’s wall slow to form. Neither Archaon nor his foe had eyes for the miracle working all about them. Each knew that to tear his gaze from the other was to invite death. Archaon’s black armour was battered and dented in many places, whilst Ungrim’s dragon cloak hung in tatters, but neither had yet truly gained mastery of the other, and nor would they at that hour. As Archaon drew back his sword for another mighty blow, Gelt’s molten wall flowed silently up between the Slayer King and the Everchosen, separating them. Ungrim’s roar of frustration was echoed from the other side of the barricade - Archaon was no less sanguine about a battle denied than was his foe.

For a span, silence reigned within the metal wall, a deep breath before the plunge. Then the sound of chiming metal carried clear through the rain as the northlanders battered at Gelt's barricade. Knowing that the wall would not hold for long, the wizard hastened to his fallen Emperor’s side.

Batalla de la Última Carga
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Miembro a cargo: snorri Fecha de inicio: 13-02-17 Estado: Esperando revisión


Fuente Editar

  • The End Times V - Archaón

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