FANDOM


Nagash Gran Nigromante retornado Fin de los Tiempos

El Fin de los Tiempos

El trasfondo que puedes leer en esta sección o artículo se basa en la serie de libros de campaña y novelas de El Fin de los Tiempos, que recientemente ha sustituido la línea argumental de La Tormenta del Caos

Archaon Señor del Fin de los Tiempos

Khemri Pirámide negra

La ciudad de Khemri era enorme y antigua. Había inspirado asombro durante miles de años antes que los hombres bárbaros del norte hubieran construido nada más que tiendas de piel o cúmulos de piedra toscamente apilados.

Los viajeros, no importa de qué dirección vinieran, veían lo mismo - la ciudad surgiendo más grande en el horizonte mientras cada paso los llevaba más cerca. Ya fueran los nómadas del desierto o una procesión de reyes que llegaban para rendir homenaje - todos sentían el mismo asombro naciente mientras la ciudad se levantaba desde las llanuras aluviales que la rodeaban. La muralla alta de la ciudad de setenta pies estaba hecha de granito negro y mármol verde. Detrás de ella se elevaban las puntas de las pirámides, cada una más alta que la anterior. Cientos, si no miles de ellas estaban encerradas dentro de las murallas de la ciudad en expansión - una cadena de montañas hechas por el hombre por debajo de la cual corría un laberinto de estrechas calles y callejones entrelazados. Una pirámide blanca y brillante dominaba el centro, la pirámide de enterramiento de Settra el Imperecedero. Sin embargo, preeminente sobre todo, haciendo parecer pequeña la obra maestra de Settra, había un monolito de piedra negra.

Una maravilla y un terror para todos los que la contemplaban, la Pirámide Negra de Nagash dominaba el horizonte. Su descomunal oscuridad no reflejaba el sol abrasador de Nehekhara, pero lo absorbía. Todos los que contemplaron ese edificio opresivo, salvo el propio Gran Nigromante sintieron un escalofrío estremeciéndoles, incluso en medio del calor abrasador del desierto.

Krell contempló Khemri por primera vez. La estética se perdió en su totalidad en la mente guerrera del teniente de Nagash. Se centró en el tamaño de las murallas y de lo difícil que sería cruzarlas. No se preguntaba o se preocupaba por cómo había llegado a existir una necrópolis tan enorme; más bien estaba tratando de calcular el gran número de guerreros que podría tener. Era exactamente como lo había descrito Arkhan, con la única excepción de una muralla exterior construida a toda prisa, un desajuste de mampostería irregular que sería fácil de penetrar. Más allá de eso, el viejo muro amurallado era impresionante por su tamaño, número de almenas y construcción sin uniones. Resultaría difícil de romper. A Krell no le importaba ni un ápice el estilo de arquitectura, o la antigua majestuosidad.

Por encima de la poderosa Khemri los cielos eran un remolino negro púrpura de concéntricas nubes. Desde las tierras en las que se habían reunido, bajaban girando y se concentraban en la cúspide de la Pirámide Negra. La enorme fuerza de esa espiral rasgó las andrajosas nubes y permitió que unos rayos de sol solitarios apuñalaran a su través, antes de que también ellos fueran borrados. Desorientadores destellos de luces y sombras aparecieron toda la ciudad.

Si Arkhan o Nagash tenían algún plan específico sobre la mejor forma de asediar Khemri. No lo habían compartido con Krell. Simplemente había recibido la orden de atacar la ciudad tan pronto como llegara a ella. Krell no era ajeno a la conquista de posiciones enemigas bien defendidas. Había derrotado a la primera de las principales fortalezas enanas en caer, había derribado las empalizadas alrededor de innumerables asentamientos, y arrasado no pocos castillos en Bretonia. Sin embargo, ni siquiera el asalto a Karak-Ungor parecía tan formidable como asaltar Khemri.

Krell observó el ejército dispuesto detrás de él, cautivado por la miríada de estandartes que portaba antes de volver su mirada hacia atrás para ver el esplendor marchito de Khemri. Era la ciudad más grande jamás construida por el hombre. Dieter Helsnicht había levantado los restos de la fuerza diezmada del Rey Phar de Numas - pero incluso hinchado por estas sumas adicionales, el ejército del norte sólo llegaba a las decenas de miles. Krell no dudaba de que pudiera penetrar la muralla exterior, pero se necesitaría una fuerza diez veces la suya para capturar esa ciudad, como para mucho menos mantenerla. Barriendo con su mirada a lo largo de las murallas que se extendían, Krell se dio cuenta de la enormidad de la tarea en cuestión.

Hasta el momento, Krell no había visto ningún movimiento en la parte superior de cualquiera de las murallas, pero no dudaba de que Khemri estaba guarnecida. No había ninguna razón para esperar, por lo que de inmediato inició el asalto. Al menos, echaría abajo la muralla exterior en docenas de lugares. Eso haría más fácil los ataques posteriores. Mientras Helsnicht y los otros nigromantes trataban de formar catapultas de hueso para golpear las murallas, Krell reunió sus fuerzas y comenzó el avance. El hecho de que su ejército sería probablemente destruido no entraba en la mente de Krell. En su lugar, se centró en la cantidad de daño máximo que podría infligir.

Settra observaba a los invasores formar para el primer asalto sobre sus murallas. Desde su punto de vista en lo alto de la Torre del Sol, se veían como pequeños puntos que avanzan a través de las llanuras aluviales. Así que este era el primero en llegar de los lugartenientes Nagash, pensó. Era una decepción. Incluso en la penumbra, Settra podía ver que el ejército por debajo no era más que un conjunto de chusma, una fuerza levantaba de muchas naciones y épocas diferentes. No luchaban por una causa o país, solo eran criaturas sin sentido esclavizadas por un sacerdote renegado. Nagash no tenía ningún honor, así que naturalmente iba a utilizar todas las herramientas a mano en su último intento de usurpar el trono de Settra. El Gran Rey de Nehekhara se enojó al ver a los guerreros caídos de Numas entre sus filas. Que sus enemigos se atrevieran a utilizar los cuerpos de su propia gente para luchar contra él era un insulto que no se le escapaba a Settra. El Gran Nigromante y su señores oscuros pagarían por esa indignidad.

El sentarse en su trono y esperar a que sus enemigos se movieran contra él había irritado a Settra. No era la forma en que había conquistado el mundo o había mantenido su trono durante miles de años. Cuando se trataba de Nagash, sin embargo, Settra había aprendido a desconfiar.
Estatua rota khemri

Ruinas de Khemri

Las profecías de fatalidad eran una cosa para prepararse, ya que Nehekhara había visto mucha lucha y batalla. Sin embargo, cuando Settra oyó a leales sacerdotes hablar de susurros a la deriva en los vientos de la magia, con una voz que prometía poder y gobierno, sabía que sólo podía ser aquel cuya vuelta largo tiempo se había anticipado: Nagash.

En los cinco mil años desde que Settra reclamó la corona y se nombró a sí mismo gobernador de todo Nehekhara, había tenido que sofocar sin piedad a innumerables usurpadores y aspirantes a conquistadores. No era suficiente con matar a los traidores, ya que fácilmente podrían ser devueltos a sus tumbas para renacer de nuevo. En lugar de ello, tuvieron que ser destruidos ritualmente. Los sacerdotes maldecirían sus propias almas y prenderían sus cuerpos ruinosos en llamas. Era deseo de Settra negarles el más allá a aquellos que intentaron arrebatarle el dominio eterno que le correspondía.

Sin embargo, a pesar de esta legendaria intolerancia, el peor ofensor todavía caminaba por el mundo. El sacerdote renegado que había causado más estragos en Nehekhara que cualquier otro - el único que había maldecido las tierras en un reino de no muerte, no había sido destruido. Incluso tenía la osadía de volver, para intentar una nueva invasión.

En sus largas campañas que luchó contra Nagash y Arkhan en el pasado, Settra había aprendido que ni él, ni sus sacerdotes, podían contrarrestar su magia oscura. Al final, Settra les había vencido porque había demostrado ser un estratega astuto. Nagash podría ser un sacerdote fratricida loco por el poder agarrándose a su posición más allá de su condición, pero no era tonto. Podría esperar que buscase una victoria militar, pero Settra creía que Nagash tenía algún otro plan. El Gran Rey sólo necesitaba mirar al vórtice de nubes oscuras canalizándose desde el cielo para recordarse a sí mismo a lo que se enfrentaba.

No sería suficiente con matar a Nagash o Arkhan el Negro en el campo de batalla. Se había hecho antes, y sin embargo, aquí estaban de nuevo. Con este fin, Settra había ordenado a los sacerdotes funerarios preparar algo especialmente horrible. Khenteka, el Sumo Sacerdote y Hierofante de Khemri, aseguró a Settra que su voluntad había sido cumplida. Una vez muertos, los cuerpos de su odiado enemigo debían ser arrastrados por Khemri antes de ser destruidos y quemados ritualmente. El Liche Ankhmare, el Maestro Embalsamador Guardián de los Óleos Sagrados, había creado un método de destrucción de las almas que era a la vez eficiente y extremadamente doloroso.

Dejando a un lado estas reflexiones satisfactorias, Settra se volvió de nuevo hacia el insignificante ejército a sus puertas. Pronto habría más en camino. Si deseaban ser destruidos por partes, pues que así fuera. Sin embargo, todavía no tenía necesidad de unirse a la batalla. Hizo la señal que debía dar a Ramhotep. Era el momento de mostrar sus enemigos de que estaba hecha realmente la muralla.

La muralla exterior se desprendió pieza por pieza. Enormes esculturas de piedra construidas con forma de dioses, reyes y criaturas míticas avanzaron. Rompieron la pintura y tiraron la fachada de yeso que les había disfrazado y se dirigieron a la batalla.

Había imponentes guerreros tallados en acantilados y bestias de mármol que merodeaban a cuatro patas. Un coloso de bronce resonó hacia el frente; la espada que llevaba era cuatro veces la altura de un hombre. Una esfinge de obsidiana negra hizo un ruido sordo al pasar, con fuego ardiente fundido dentro de ella, visible cuando abría sus fauces para rugir. Escorpiones funerarios se movieron furtivos hacia el suelo del desierto antes de enviar grouting columnas de arena, mientras se enterraban debajo - con la cola de aguijón cortando brevemente a través de la superficie como las aletas de un tiburón antes de cavar un túnel más profundo. En un instante, solamente los montones de arena batida mostraban que los enormes escorpiones habían estado allí. Fila tras fila de ushabti se alinearon, grandes batallones de estatuas de guerra moviéndose al encuentro del ejército que se aproximaba de Krell.

Era una fuerza poderosa. Marchaban los Centinelas Esmeralda de Lybaras, los Guardianes de los Cráneos y la Necroesfinge con cabeza de serpiente del Valle del Osario. Entre el ejército de piedra animada merodeaba la necroesfinge de craneo de oro de Mahrak y la Falange de Jade - ushabti del templo del dios cocodrilo en Ka-Sabar. El Ejército de Alabastro de Quatar había renunciado a sus plintos que se alineaban en las amplias avenidas de la gran ciudad, y los Guardianes de las Puertas de Numas - dos esfinges de guerra decoradas con bandas ornamentales de oro - se adelantaban con calma mientras se dirigían a la batalla. Los Chacales Rojos de Rasetra aullaron cuando llegaron trotando - con sangre en sus empapadas armas rojo carmesí que nunca se secaban.

Había sido Ramhotep, el mayor necrotecto de Nehekhara, el que había hecho una oferta a Settra y había formado el ejército animado como un bastión que rodeaba Khemri. Ahora, con su látigo chasqueando el aire detrás de las construcciones de guerra, fue Ramhotep el que ordenó el desmantelamiento de su propia muralla.

Krell no estaba ni sorprendido ni consternado ante esta situación - esos sentimientos particulares habían significado poco para él en vida, y absolutamente nada en la no muerte. Levantando en alto su hacha negra, que brillaba con una aureola de color púrpura en el permanente crepúsculo, Krell mando que sonaran los cuernos. Los cuernos de guerra del norte habían sido enterrados durante mucho tiempo en túmulos o hendidos en batalla, y no era ningún viento natural el que reverberaba dentro de ellos. Así fue que el ruido que hacían era a la vez discordante y parecido a un canto fúnebre. Sin embargo, sonaron, con su desafío sin respuesta salvo por el constante golpeteo de la tierra ante el avance de las construcciones de guerra hechas de piedra.
Settra batalla puertas de khemri

Magia funeraria

Unos pocos disparos catapulta aterrizaron en medio de las estatuas de guerra - un testimonio del conocimiento nigromántico de Dieter Helsnicht y su manejo para verlas en acción. Un gigante de piedra con cabeza de halcón reventó, cayendo en ruinas sobre el desierto - pero no había ninguna barrera lo suficientemente pesada como para frenar avance del enemigo. Momentos después, las enormes zancadas de los constructos los llevaron a la línea de batalla de Krell. Atravesando con dificultad a través de los apretados guerreros, las estatuas de guerra aplastaban cuerpos con cada paso. Colosos balanceaban mazas de piedra como péndulos enviando huesos y escudos destrozados hacia el cielo. La esfinge de obsidiana chocó contra la Guardia Carmesí. Originalmente una compañía de Numas, fueron levantados para iluminar el bando de sus antiguos destructores, pero la esfinge pronto puso fin a eso. Respirando chorros de fuego, la pesada bestia prendió la formación en una conflagración ardiente que iluminó la oscuridad, y pisoteó los restos de carbonilla y cenizas.

Krell y su Legión Maldita estaban siendo presionados duramente. Los Chacales Rojos de Rasetra atacaron con el salvajismo y la sed de sangre de los mortales de sangre caliente, sin embargo, sus cuerpos esculpidos en piedra doblaban las espadas y resistían todos los golpes de lanza. Empuñando sus armas de empuñadura a dos manos, los Chacales Rojos se arremolinaron a través de la Legión Maldita, destruyéndolos más rápido de lo que podrían reforzarse. Dos de las estatuas con cabeza de chacal habían recibido hachazos de Krell, pero en cualquier otro lado a lo largo del frente era una masacre de un solo bando. Ni siquiera el Señor Tumulario podría haber sobrevivido durante mucho tiempo este ataque, sino hubieran llegado los morghasts.

Pasando por encima de los trozos rotos de un coloso de piedra, las construcciones aladas se precipitaron sobre el ushabti que presionaba a Krell. Demonios de espíritus y hueso, los morghasts blandían grandes alabardas, golpeando a las estatuas de guerra con tal fuerza que las chispas y esquirlas de piedra volaban en todas direcciones.

Era una batalla entre feroces iguales, las élites de los ejércitos enfrentándose la una contra otra. Se intercambiaban poderosos golpes cortantes, con sus animados espíritus tan poderosos que se aferraban a cualquier atisbo de vida. Brazos seccionados todavía con garras, se extendían hacia fuera para agarrar, para hacer más daño antes de que la magia de los unía fuera totalmente rota. Estatuas sin cabeza continuaban golpeando alrededor, con la esperanza de golpear al enemigo por última vez antes de que los encantamientos que ataban sus espíritus a las estatuas de piedra, finalmente se disolvieran.

Cuando el polvo se asentó, pocos quedaban en pie. Krell, veinte de su Legión Maldita, y media docena de morghasts de pie en medio de los escombros. A su alrededor, la batalla se prolongaba, con las estatuas de guerra demoliendo las hordas de esqueletos. Antes de Krell pudiera organizar a los supervivientes, otro grupo de ushabti cargó a matar. Esta era la Falange de Jade - estatuas con cabeza de cocodrilo de un templo en Ka-Sabar. Silbando y chaqueando sus largas mandíbulas, los guardianes verdes utilizaron ambos extremos de sus espadones dobles cortando en trozos al último de los morghasts antes de cerrarse sobre Krell.

Desde el norte llegó el sonido de los cuernos de guerra, pero Krell no tuvo tiempo de contemplar a quién o qué podría anunciar. Balanceando su enorme hacha en arcos de barrido, Krell forzó el anillo de ushabti de jade a recular, empujando manos y romperiendo puntas de armas con la fuerza de sus golpes.

Y entonces, por un momento, Krell estaba volando por el aire. Grandes torbellinos negros de nubes negras se dispararon del cielo y agitaron todo el campo de batalla, separando las dos fuerzas. Con un sonido estruendoso que hizo temblar y estremecerse a todo menos las más grandes de las pirámides, la tierra se dividió en dos.

Una enorme hendidura acuchilló la arena hasta la roca madre y hacia abajo de nuevo hasta la negrura por debajo. Silbantes cascadas de arena se sumergieron en el abismo, barriendo a lo largo de muchos esqueletos que luchaban contra ese océano de arena. Una esfinge guerra, cuyas garras no pudieron encontrar su asidero en la arena, se balanceó y desapareció en el abismo abierto.

Por fin, Arkhan el Negro había llegado y se unía a la batalla.

Pasando por delante de su ejército en marcha, Arkham aterrizó cerca de Krell y escupió malditas retahílas de sílabas arcanas y encantamientos, desatando la considerable furia de su magia. La mayoría de las estatuas de guerra quedaron atrapadas en el lado de la brecha de Khemri, ya que su anchura era demasiado grande para todos, salvo el más alto para atravesarla. Algunas de las monstruosidades de piedra causaban estragos en medio de hordas restantes de Krell, pero, superadas en número y rodeadas, fueron eventualmente derrotadas y aplastadas.

Krell se izó, desde el torbellino le había arrojado a al menos treinta pasos. Caminando sobre huesos rotos, se dirigió hacia donde estaba sentado Arkhan encima de su terror abismal, agitando su cola azotando nubes de arena y polvo.

Demasiado tarde sintió Krell la oleada debajo de él, en erupción desde abajo, un escorpión tumulario cargó hacia delante, cogiendo a Krell con una enorme pinza, con tendones de antiguo cuero y nervios tirando tensos para cortar al tumulario por la mitad. Con su hacha caída, todo lo que Krell podía hacer era intentar hacer palanca contra el aprisionante agarre mientras que la bestia lo sostenía en lo alto del suelo del desierto, temblando de esfuerzo para cortar a través de su armadura. Esforzándose para liberase de la pinza que lo comprimía, Krell estaba ajeno al aguijón como un látigo del escorpión, que golpeó hacia él desdibujándose.

El aguijón se precipitó hacia abajo para penetrar la maltratada placa pectoral, perforando todo el camino a través hasta fuera de su espalda antes de ser retirado con la misma rapidez. Impregnado de energías oscuras, el cuerpo no muerto de Krell no sentía ni el frío ni el dolor, sin embargo, percibió las toxinas naturales que goteaban de la cola aguijón disolviendo las magias que unían su voluntad a su esqueleto. Por fin, Krell consiguió abrir las pinzas, cayendo su maltratado cuerpo bruscamente a la arena.

Alcanzando instintivamente su hacha, Krell blandió un golpe a dos manos, un golpe pesado que se incrustó profundamente en la cabeza del escorpión. Incluso cuando lo hizo, sin embargo, sus pinzas salieron como una flecha, tratando frenéticamente de recuperar lo que había dejado caer. Con un cortante tijeretazo, la cabeza del señor tumulario fue enviada dando tumbos por la arena, a decenas de pies de distancia de su cuerpo.

Al crear una sima para separar las líneas de batalla que se enfrentaban, Arkhan el Negro había ganado tiempo para desplegar su ejército. Su hueste había marchado desde la lejana Quatar. La mitad eran tropas del norte, que habían acompañado a Arkhan desde Nagashizzar, y el resto eran de los reyes traidores de Mahrak y Quatar.

Con Krell retorciéndose en la agonía de la reencarnación, le tocaba a Arkhan tomar el mando a solas. Con la presencia de su amo, Arkhan había crecido más potente. Bajo el dosel de magia de la muerte, ejercía sus habilidades nigrománticas como extensiones de su propia voluntad férrea. Arkhan se estiraba a través de los vientos de la magia y dirigía los regimientos no muertos con tanta facilidad como mover las piezas sobre un tablero de juego. Ordenó formar a la mayoría de sus fuerzas para reforzar el ejército de Krell.

Arkhan tomó un rumbo diferente al comandar a los reyes funerarios que habían desertado para unirse a Nagash. Tuvo cuidado de aparecer diplomático, ofreciéndoles un curso de acción, en lugar de ordenarles directamente. Había pasado años como visir de Nagash, y Arkhan había aprendido a obligar a los demás blandiendo palabras tan eficazmente como usando una espada. Aunque miles de años separaban aquel momento del presente, esas habilidades eran tan persuasivas como siempre lo habían sido.

El Rey Nebwaneph, el traidor de Mahrak, no estaba acostumbrado a oír la voz de Arkhan dentro de su cabeza. Sin embargo, instado a través de la solicitud inusualmente correcta de Arkhan, el rey marchó con sus legiones de arqueros hasta el borde de la sima, donde abrieron fuego sobre las estatuas de guerra que estaban inmóviles en el otro lado. Y se pidió mantener el flanco oriental al Rey Omanhan III y a sus hijos.

Arkhan vio que los otros constructos de guerra marchaban a lo largo de la sima de millas de largo, en busca de su final para poder seguir la lucha. Más problemáticamente, vio a Ramhotep liderando un equipo de necrotectos hacia el borde de la grieta. Acompañándolos llevaban todo un batallón de colosos necrolíticos - los Guardianes de Phakth - fuera del Valle del Osario. Sólo sería cuestión de tiempo antes de que llenaran el vacío.

Desde la Torre de Ptra, Settra observaba la batalla. A pesar de que muchos miles ya habían sido destruidos, Settra sabía que la llegada de Arkhan el Negro al campo de batalla significaba el verdadero comienzo del conflicto. No dudaba de que Nagash estaría cerca, aunque también era posible que el Gran Nigromante ya estuviera allí, disfrazado de alguna manera.

El Rey Settra se había enojado al ver a los guerreros vencidos de Numas levantarse una vez más para luchar contra él. Esa emoción palidecía en comparación con la furia incandescente que colmó al Rey de Nehekhara cuando vio a Nebwaneph y a sus legiones de Mahrak luchando como parte de la hueste de Arkhan. Estos no eran cáscaras sin cerebro, sino sus propios súbditos rebelándose contra él.

La brujería y la traición habían sido siempre los métodos de Nagash. Era el momento de encontrarse con los usurpadores sobre el campo de batalla, era el momento de mostrarles con espada y lanza el verdadero poder que gobernaba Nehekhara. Settra instó a que su carro estuviera listo.

Mientras tanto, a través de implacables órdenes y la mano de obra inagotable de las estatuas de guerra, Ramhotep ya había formado tres puentes a través de la fisura. Dos de ellos estaban hechos de pilares de piedra rotos que los colosos habían sacado de Khemri. En perfecta calma las estatuas con cabeza de chacal pasaron a través de las puertas principales antes de izar las enormes columnas para cubrir la brecha. La tercera estructura estaba hecha con el coloso necrolítico de bronce, que yacía tumbado, con su poderosa forma a caballo entre ambos lados de la grieta. Más puentes estaban en camino, mientras una procesión de constructos de guerra arrastraba sucesivamente paredes rotas y tejados de templos para servir como plataformas improvisadas y pasarelas.

Arkhan hizo que sus enemigos pagaran un alto precio por la cabeza de puente, y si hubiera habido más legiones de arqueros o máquinas de guerra entonces podría haber cosechado un número aún mayor. Incluso con los necrotectos haciendo reparaciones en el campo de batalla, varios de los constructos de piedra más altos fueron abatidos. Uno de los puentes columna fue alcanzado por repetidos disparos de catapulta; una docena de ushabti se vinieron abajo mientras el pilar de piedra se agrietaba de repente y se desplomaba hacia el interior.

El cuello de botella en los cruces de los puentes obligó a las estatuas de guerra a atacar las líneas de batalla de Arkhan en grupos más pequeños - una esfinge de guerra solitaria aquí, una sola legión ushabti allá. Esto resultó ser menos abrumador que la carga anterior, mientras números muy superiores se encontraban con las monstruosidades de piedra, luchando finalmente hasta vencerlas. Sin embargo, permitió dar un tiempo valioso a los necrotectos para diseñar más y mejores cruces. En el momento en que nueve puentes estaban operativos, las legiones dentro de Khemri fueron puestas en libertad para unirse a la batalla.

Marcharon hacia fuera en filas apretadas, una formación enorme tras otra. Fluyeron por las puertas principales - doscientos guerreros a la vez caminando hombro con hombro hacia fuera de esas enormes puertas de bronce. Primero iban las Legiones Chacal, los Lanzas Sable, y los Buitres del Desierto. A continuación, estaban a su vez todas las grandes legiones de Khemri, con sus nombres tallados en miles y miles de obeliscos, cada uno representando una gloriosa victoria. A través de esas puertas llegó el completo poder despertado de la ciudad más poderosa de Nehekhara. Pero las tropas no solo fluían de las puertas principales, sino que brotaban de docenas de portales menores a lo largo de la larga muralla. Desde las Puertas Pilón de Phertra llegaron los carros - cabalgando hacia el exterior y colocándose en sus formaciones de combate. Tantos carros entraban en las llanuras aluviales que los penachos de polvo a su paso se levantaron más altos que la muralla de la ciudad. La enorme caballería que surgió de las Puertas de las Seis Torres y de las Puertas de Ptra sacudía el suelo del desierto con el golpeteo de los cascos.

Seguro de que Nagash y sus subordinados golpearían hacia Khemri, Settra había exigido un tributo de tropas de cada una de las grandes ciudades. Muchas de las legiones de guerreros más famosas de Nehekhara salían ahora de Khemri, incluyendo la Guardia de Khepra, los guerreros nobles de la Escuadra Cocodrilo de Rasetra y la Hueste Dorada de Mahrak. Incluso siendo miles, ninguno de estos regimientos, sin embargo, se le concedió el honor de salir por las puertas principales.

Y, por último, con una fanfarria de sonidos de cuerno vino el más famoso regimiento entre todos los guerreros de Khemri: las Legiones Halcón de Settra. Una y otra vez habían ido a la batalla, con orgullo marchando por debajo de esas poderosas puertas. Y siempre regresaron victoriosos. Para un enemigo llegar a ver los escudos color turquesa en el campo de batalla era conocer la derrota. Sus legiones eran de diez mil fuertes guerreros. Aunque esto representaba menos de una décima parte del total de infantería de Settra, los números por sí solos no podían dar cuenta de su destreza. En vida se había dicho que cada espada blandida por la Legión Halcón tenía fama de ser igual a cuatro armas del enemigo. En la muerte, las Legiones Halcón habían superado ese porcentaje, pero los muertos ya no se jactaban de sus hazañas.

A medida que los soldados golpeaban sus escudos con espadas o lanzas y pisaban el suelo a un paso perfecto, los cuernos de guerra alcanzaron un crescendo estruendoso. Desde el interior de la ciudad los gongs ceremoniales sonaban en cada templo.

Y allí iba Settra, Señor de Khemri, el Rey de Reyes, el legítimo Gobernante de la Tierra, el Cielo y los Cuatro Horizontes montando a la guerra. La Corona de Nehekhara sentada sobre su frente, la Espada Bendita de Ptra en su poderoso puño, y la guerra quemando en las cuencas de sus ojos huecos.

Nota: Leer antes de continuar - Una Rata en la Ciudad

Mediante esfuerzo incansable, muchos puentes abarcaban la grieta. La mayoría de ellos frente a las puertas principales, pero otros habían sido escalonados a lo largo de la longitud de la grieta. La procesión constante de legiones de la puerta principal apenas se desaceleró al cruzar. Expulsaron a las pocas legiones de arqueros de Arkhan en buena disposición antes de empezar a juntarse en formaciones de combate.

Las legiones de Khemri se dispusieron en ordenados bloques detrás de estandartes de oro. Pronto la línea de batalla principal de Settra era más larga y más profunda que la hueste de Arkhan, que sólo ahora terminaba con el último de los constructos de guerra. Las estatuas animadas que aún no habían acudido contra el enemigo, tal vez un tercio de su número original, asumieron posiciones dispersas a lo largo de la línea recién formada. Sus formas voluminosas mucho más altas que los regimientos y filas.

Un mar de escudos color turquesa encaró a la hueste de Arkhan, con arqueros esqueleto intercalados entre las enormes compañías de lanzas. Ya en el mismo borde de su área de despliegue, los arqueros habían comenzado a enviar silbantes andadas de flechas para acribillar al enemigo. Mantuvieron estas descargas mientras la horda comenzaba su avance - toda la línea de batalla traqueteando hacia adelante a una velocidad constante y un ritmo metódico. Pero el vasto centro no avanzó solo.

No uno, sino otros dos grupos de ejércitos habían formado mientras marchaban fuera de las murallas de Khemri. La hueste de carros del rey Rakaph, un maestro de la guerra rodada, atacó desde el este. Al lado derecho de Rakaph montaba su cuarto y favorecido hijo, el príncipe Nepharr.

En la parte de atrás de su carro Nepharr llevaba el Estandarte de la Aurora. Una herencia de la segunda dinastía - las tropas que marchaban bajo ella nunca habían conocido la derrota.

Serpenteando hacia el oeste para evitar la grieta llegó otra fuerza - una mezcla de infantería, caballería y el carro comandado por el Rey Phurthotek de Bhagar. Se dirigió a la batalla a pie y luchó en el centro de su Guardia Inmortal. Le habían sido confiadas las diezmadas fuerzas de todo Nehekhara - con sus diferentes estandartes y escudos de colores que representaban a todas las grandes ciudades. Flanqueando al Rey Phurthotek estaban los Carniceros de Bhagar - un par de necroesfinges que habían derribado a reyes y monstruos por igual.

Settra los comandaba hacia a la guerra, y no habría ninguna piedad.

Khenteka, Hierofante de Khemri, y su liga de sacerdotes funerarios hicieron sentir su presencia en el campo de batalla. Desde los cielos ennegrecidos provocaron una lluvia de cráneos. Como meteoros con cara de muerte dejaron estelas detrás de ellos, arrastrando columnas de fuego. Concentrando su indomable voluntad, Arkhan desterró la mitad del bombardeo, pero el resto dio en el blanco. Los cráneos a toda velocidad explotaron con el impacto, elevándose torbellinos, tormentas de cráneos que desgarraron regimientos enteros, esparciendo sus restos lejos de sus túmulos en el norte.

Desde el centro de su línea, montado encima de su horror abismal, Arkhan el Negro inspeccionó los bloques de infantería que venían de frente avanzando con su ritmo metódico. Nubes de flechas silbaron hacia abajo. Sus propias líneas de batalla se mantuvieron firmes - con los nigromantes restantes y sacerdotes renegados haciendo todo lo posible para restaurar a los abatidos por los disparos de proyectiles. En el último momento antes de la calma que precede a la tempestad, Arkhan extendió su voluntad, buscando el contacto con su amo. Arkhan nunca le había gustado este plan. No era el sacrificio lo que lo irritaba, porque ya lo había hecho antes por su amo, y lo haría de nuevo. Sino que estaban confiando en los demás. Arkhan esperaba que todo estuviera preparado por los que estaban dentro Khemri, porque no sabía cuánto tiempo iba a durar contra todo el poder de Settra.

La primera oleada de atacantes chocó, aplastándose mutuamente con violencia haciendo añicos los escudos. Los guerreros no muertos se cortaban y acuchillaban, chocando con sus escudos. Se partieron cráneos y se aplastaron cajas torácicas. A través de las llanuras aluviales las líneas de batalla se desplomaron entre sí, convirtiéndose en un millar de refriegas arremolinadas. Como una marea, la batalla iba y venía; empujando hacia adelante en un área, resistencia firme bloqueándola en otra. En varios lugares la pared de tropas de Arkhan se derrumbó, o fue aplastada. Como el agua que fluye a través de fisuras en una presa, las inundaciones de soldados enemigos penetraron profundamente en la horda de Arkhan.

El avance más profundo fue hecho por la innegable carga de un batallón de esfinges de guerra, seis de ellas aplastando las fuerzas de Arkhan un regimiento por vez. A medida que las pesadas bestias perdieron impulso, se vieron obligadas a una lucha sin fin contra las hordas de esqueletos. A pesar de ser en un único sentido, al menos la magnitud del número de guerreros estaba frenando el avance de los constructos de piedra. Detrás de ellos, sin embargo, la Guardia de Ébano cargaba ahora, empujando a través de las sitiadas esfinges. Casi habían cruzado su camino a través del ejército de Arkhan, y como él no tenía reservas, se vio obligado a contrarrestar personalmente el asalto.

Aterrizando delante de la guardia tumularia que se acercaba, Arkhan extendió su mano esquelética y pronunció un verso maligno. Se desencadenó un relámpago candente que se enterró en la arena ante los pies de la Guardia de Ébano. Instintivamente, los guerreros momificados se detuvieron, agachados momentáneamente detrás de sus altos escudos negros. Entonces, cuando no pasó nada avanzaron de nuevo hacia Arkhan, con las espadas en alto. Sin embargo, antes de que hubieran dado diez pasos, fueron dispersados por una columna de cráneos que salió del suelo del desierto. La torre estaba envuelta en llamas, y en su cima se situaba un pedestal sombrío, un mortal trono de poder. Con dos batidas de sus alas de piel de correosa, la montura de Arkhan se posó sobre este conducto. Una chisporroteante aureola de poder fluctuó en torno Arkhan y corrió por sus huesos. El sacerdote liche rió mientras deformaba los vientos de la magia en sus propios torrentes de fatalidad, enviando rayos de oscuridad que redujeron a la Guardia de Ébano a polvo.

A ambos lados, los guerreros siguieron presionando hacia adelante, impulsados sin descanso por la voluntad como un látigo de sus amos. En el centro no había espacio para los caídos reanimados para ponerse de pie; muchos fueron aplastados hasta huesos astillados, y esos fragmentos pulverizados aún más por las agitadas masas. Cuando las ondas de magia reanimadora los alcanzaban, estas partes dispares se volvían a montar sólo para ser aplastadas de nuevo una segunda, tercera o cuarta vez, a menudo no siendo capaces de levantarse y golpear de nuevo en el temible combate pulverizador. Khopesh curvos chocaban con cuchillas oxidadas del bárbaro norte, y garras de necrófagos rasgaban cráneos blanqueados por el sol y escudos de color turquesa con intrincados jeroglíficos.

El sonido de miles de cascos golpeando el desierto anunció el ataque del ejército de carros del Rey Rakaph. En una nube de polvo y flechas, arqueros a caballo rodaron incesantemente, revelando una línea de carros de una milla de ancho, con sus caballos esqueléticos irrumpiendo al galope, y sus ruedas hechas un borrón. A medida que se acercaban, los arqueros aurigas enviaron su propia lluvia de flechas mientras los traidores de Mahrak se preparaban para recibir la carga enemiga.

En el centro, la Legión Halcón de Settra eran una tormenta de espadas - con sus escudos turquesa empujando a las hordas del norte hacia atrás. Las Legiones Halcón cortaron en trozos a grupos de necrófagos, destruyeron zombis a cientos y aplastaron a media docena de regimientos de esqueletos levantados a partir de fosas de las antiguas minas de esclavos a gran profundidad por debajo de Pico Tullido. No fue hasta que las Legiones Halcón se toparon con la Guardia de Nagashizzar que se toparon con sus iguales. De pie cara a cara, estas enormes formaciones de infantería pesada se golpearon entre sí, intercambiando golpe por golpe en un choque de espadas contra armadura antigua. Los espectros de armadura negra de los túmulos del norte se mantuvieron firmes contra los escudos brillantes de la momificada guardia funeraria. Detrás de cada fuerza, los nigromantes y Sacerdotes Funerarios se veían atraídos, derramando todos sus poderes para levantar a los caídos y aumentar los poderes de sus propios combatientes, mientras destellos de Piedra Bruja iluminaban la cara inferior del arremolinado dosel de nubes negras.

En este ataque iba Settra - con el Carro de los Dioses abriendo camino a través de las filas del enemigo, haciendo crujir los huesos de aquellos que atropellaba. A lo lejos Settra vio a Arkhan en lo alto de una criatura de hueso, asi que condujo su carro en la dirección del Rey Liche.

Fue entonces cuando Khatep, el mayor de los sacerdotes funerarios, se movió desde las sombras para bloquear el paso de Settra. El Gran Rey de Nehekhara se indignó de que el exiliado se atreviera a pisar las calles de Khemri, y mucho menos detener la mano justa de su rey él sólo, pero el antiguo sacerdote no se acobardó. En su lugar, habló del Destructor de Eternidades, enterrado en la tumba del rey Nekesh, un arma tan poderosa que incluso podría matar a Nagash. Cuando terminó de hablar, Khatep inclinó la cabeza y esperó el golpe mortal que sabía que merecía. Settra, con su rabia tan fría como la noche por la impertinencia del sacerdote, no hizo esperar mucho a Khatep para el olvido.

Una y otra vez la batalla aumentó. Sin pausa, los muertos vivientes lucharon sin piedad. Sin descanso se golpearon y apuñalaron entre sí, aplastando a los caídos bajo los pies. Oxidadas espadas se rompieron, lanzas quebradizas por el sol se hicieron astillas, pero incansablemente, los guerreros esqueléticos siguieron luchando. Si no tenían nada más para usar, se desgarraban los unos a los otros con trozos mellados de hojas rotas o sus manos huesudas. Sólo conocían la implacable voluntad de sus amos o reyes, y les habían mandado a matar a sus enemigos.

La Legión Chacal de Khemri contaba con quinientos efectivos cuando chocaron contra el enemigo en el lejano flanco. Cargaron precipitadamente contra la Brigada de Hierro, esqueletos obtenidos de un campo de batalla sin nombre del norte, identificados sólo por sus yelmos y espadas forjadas de hierro. Se enfrentaron durante dos días sin respiro, cortando en trozos a los oponentes y siendo troceados ellos mismos. Era una batalla de desgaste que recortaba ambos lados, por lo que al tercer día no había más que doce de la Legión Chacal cruzando espadas con siete miembros de la Brigada de Hierro. Blandían sus armas con tanto vigor como lo habían hecho tres días antes al inicio de la batalla; la única diferencia era que el suelo del desierto alrededor de ellos estaba ahora cubierto de una alfombra de huesos rotos.
Dieter Helsnicht

Dieter Helsnicht

Cuando el último de los esqueletos del norte se hizo añicos, el campo lleno de huesos rotos atrajo la atención de Dieter Helsnicht. Había estado vigorizando la línea de batalla arriba y abajo, pero siempre estaba en busca de sitios fértiles como éste. Con un lamento fúnebre hacia el Viento del Shyish, el nigromante maestro insufló la no-vida de nuevo en los guerreros caídos. Tan potente era el encantamiento infernal que todos los esqueletos - que la Legión Chacal y la Brigada de Hierro se tambalearon juntos, los desparejos cadáveres luchaban ahora por el mismo bando. Los pocos no muertos restantes que luchaban por los Nehekharianos ya no eran los vencedores, sino que fueron rodeados y rápidamente hechos pedazos.

Y así era en todo el campo de batalla, sólo que de forma más desordenada. Incluso aquellos guerreros cuyas espadas había dado en el blanco eran cortados en pedazos por detrás o empujados hacia abajo y pisoteados, pero aún no destruidos. Los rayos mágicos cortaron a través de las filas, huracanados vientos que transformaban los antiguos huesos a polvo pasaban a toda velocidad, mientras la energía de Eldritch recorría de un lado o a otro el campo de batalla. Mientras duraron los hechizos, tales formaciones dejaron atrás sus característicos ataques espasmódicos, llegando a ser rápidos y ágiles durante un tiempo, lo que permitía períodos de una habilidad marcial sin precedentes. La tierra se sacudió con el avance imparable de enormes necrotitanes de piedra, dejando estelas de destrucción a través del apelotonamiento de los combatientes.

La mayoría de las veces, todo era en vano. En un instante, la nigromancia negaba días de lucha y de tierra costosamente ganada, restaurando a los que habían caído. En algunos casos, los combatientes mataron al mismo enemigo en varias ocasiones, sólo para descubrir que había sido levantado de nuevo, alcanzando de nuevo el equilibrio de fuerzas que había habido cuando la lucha estalló en primer lugar. Donde la lucha era más intensa, o cuando un guerrero lograba matar a un Nigromante o Sacerdote Funerario, la matanza podría proceder a un ritmo más rápido de lo que cualquier magia podía reemplazar.

Después de cuatro días de batalla ininterrumpida, los ejércitos de Settra fueron ganando ventaja gradualmente. A pesar de que Helsnicht convocaba de nuevo ejércitos enteros de una sola vez, y la capacidad de Arkhan para liberar vendavales de destrucción mágica, los señores oscuros de Nagash sólo podían contrarrestar los mayores efectivos de Settra. Sin embargo, no tenían respuesta a la fuerza de los constructos de guerra y a las cargas devastadoras del ejército de carros del rey Rakaph. Además, una nueva arma había surgido de Khemri.

En la intensa penumbra bajo los cielos antinaturales una luz cortó a través del campo de batalla.

El Guardián de la Urna había convocado mágicamente un entarimado de hueso. Encima de ese montículo de cráneos había un arca inscrita con terribles guardas de maldición. Al abrirse el ornamentado sarcófago relampaguearon haces de luz cegadora, vibrando arriba y abajo por la línea de batalla de Arkhan. Cuando la luz golpeaba, los esqueletos y zombis se colapsaban, rota la magia que los mantenía unidos. Esto no era un faro que iluminaba, sino las aullantes corrientes de las almas atormentadas de aquellos encerrados por los reyes funerarios.

El torrente de espíritus torturados desde el Arca de las Almas golpeó al terror abismal de Arkhan mientras volaba por encima de la batalla. Arkhan no tenía en cuenta esta magia, ya que su mente había estado en otro lugar. Acababa de terminar un encantamiento largo y arduo para restaurar una gran parte de su flanco derecho donde el rey Phurthotek y los Carniceros de Bhagar estaban demoliendo todo a su paso. Momentáneamente cegado y su montura lisiada, Arkhan no tuvo más remedio que caer en espiral hacia abajo.

Tres veces durante la batalla había cargado Settra con su carro en lo profundo de la batalla, intentando enfrentarse al vilipendiado liche. Las tres veces Arkhan había visto venir a Settra y, en lugar de enfrentarse al rey, había huido. Sin embargo, esta vez, Settra no sería rechazado. Aplastando con su carro a través de la muchedumbre, el rey crujía sobre el campo sembrado de huesos. Se encontró con un rayo fulminante del poder - pero el Rey de Reyes no iba sin protección contra las artes arcanas. Como si hubiera golpeado una barrera invisible, la magia oscura se dispersó en erupciones inofensivas de humo púrpura antes de que pudiera golpear a Settra. El broche calavera de escarabajo de Usman - Dios del Inframundo - salvó al rey, que se acercó rápidamente hacia el visir de Nagash.

Arkhan el Negro había azotado durante mucho tiempo a Settra - sus distantes maquinaciones y constantes intentos de corromper a los sacerdotes funerarios le habían marcado para la muerte. Sin embargo, Arkhan siempre había escapado. Settra balanceó un golpe en arco con su bendita espada de Ptra. Dejando un rastro de llamas detrás de él, decapitó al terror abismal de Arkhan con un solo tajo. Settra tuvo el tiempo justo para apuntar un serpenteante revés antes de que su carro pasara de largo y obtuvo mucha satisfacción cuando sintió que su filo ardiente se deslizaba sólidamente a través de la caja torácica de Arkhan.

Mientras Settra daba la vuelta para otro pase, un segundo carro de guerra llegó. Este era el Heraldo de Settra, Nekaph, que nunca estaba lejos de su señor. Blandió su mayal de cráneos para acabar con Arkhan, pero el golpe nunca llegó. El Liche oscurecido por las llamas escupió una palabra de poder e hizo un gesto con sus manos nudosas. Nekaph, en el acto de concluir su golpe triunfante, en cambio se paralizó por completo. Mientras Arkhan apretaba los dedos esqueléticos con un sonido como el de ramas rompiéndose, también lo hizo Nekaph colapsándose hacia el interior sobre sí mismo. El cuerpo momificado de Nekaph cayó mientras su espíritu era succionado - arrancado por la magia oscura y echado al viento del olvido.

Al ver su heraldo destruido por la magia negra, Settra rugió de rabia. Bajó su arma de hoja larga como una lanza e intentó destruir al Rey Liche. Los zombis se movieron para interceder, pero Settra simplemente pasó corriendo - nada podría detener su ira en este momento. Sin embargo Arkhan, incluso con sus costillas destrozadas y quemadas, era un maestro en eludir el juicio de este mundo y el siguiente. Una y otra vez había desaparecido de batallas perdidas para que otros pagaran por la derrota. Con un encantamiento precipitado, Arkhan se rodeó de espíritus oscuros, oculto tras un velo de oscuridad.

Settra, sin embargo, no podía ser rechazado. Mientras canalizaba su venganza a través de su arma, la Espada de Ptra brillaba como el propio Dios Sol. Deslizándose a través del manto que rodeaba al liche, lo atrapó antes de que pudiera escapar en su oscura ocultación. Con el ataque del arma sagrada de Settra, un grito de rabia y dolor resonó en el campo de batalla. Y Arkhan se rompió en dos.

Llamados por la desesperación de su amo, un partida de tenuemente luminiscentes necrófagos de la cripta fueron trotando hacia Settra como chacales después de matar a un león. Settra ató las mitades del cuerpo de Arkhan con gruesas cadenas en la parte de atrás de su carro. Entonces, uniéndose a su guardia real, cargaron hacia adelante hacia la partida de bestias brillantes, pulverizandolas bajo sus ruedas antes de conducir de regreso a la ciudad. Detrás de él arrastraba lo que quedaba del visir de Nagash y principal lugarteniente, con los restos destrozados dejando una mancha viscosa en línea hacia las puertas de la ciudad.

Muy por encima de los no muertos en guerra, las nubes negras se desgarraron, revelando cielos de azul profundo. La luz del sol se clavó sobre el campo de batalla mientras los remolinos de nubes se rompían y se dispersaban con una rapidez antinatural. Hasta entonces, el paso del tiempo había sido imposible de cuantificar bajo la cortina negra. Sin embargo, ahora estaba claro, era el amanecer en las horas centrales, y un nuevo día estaba llegando.

Nota: Leer antes de continuar - Un Ritual Diferente

Settra no condujo directamente de vuelta a la batalla después de entregar de los restos de Arkhan el Negro al templo de Usirian. En su lugar, condujo su carro por las avenidas vacías de su ciudad. Los sonidos distantes de batalla mezclados con los ecos de su carro cortaban como una herida a través del estrecho laberinto entre las pirámides funerarias y los templos de enormes columnas. Por encima, el cielo se había despejado, y una vez más el desierto era como un horno bajo la luz solar que lo golpeaba. Settra fue a la tumba de enterramiento del rey Nekesh - con las palabras del sacerdote Khatep demorándose en su mente.

Settra encontró el lugar de honor donde el arma del rey perdido debería haber estado - pero había desaparecido. Un esquema de polvo mostraba donde se había colocado la espada en el estrado. Settra maldijo. Khatep y los sacerdotes siempre le habían defraudado. Lleno de pensamientos inquietantes, Settra condujo de nuevo a las puertas principales y a la batalla. No miró atrás o habría sido testigo del extraño pulso de oscuridad emanando del templo de Usirian o hubiera visto el brillo momentáneo de la Pirámide Negra.

Como Settra pronto descubriría cuando salió de las puertas de la ciudad, la batalla había tomado un nuevo giro. Más enemigos habían llegado a unirse a los masivos enfrentamientos que se extendían a través de la llanura aluvial. Los recién llegados habían viajado por el Río Mortis y desembarcado una corriente sin fin de zombis. Por fin, los vampiros habían llegado.

A pesar de la creciente ira de Mannfred von Carstein, Luthor Harkon había insistido en hacer varias incursiones a lo largo de su viaje por el río. Estas batallas menores no hicieron más que aminorar su velocidad y saquear tumbas. Pero, al fin, la armada se había acercado a la ciudad y Harkon ordenó a sus transportes encallar. Pronto todo buque estaba vaciando sus bodegas, y las olas de zombis fueron arrastrando los pies hacia la batalla que se desencadenaba justo antes de las sombras de las murallas de Khemri.

Con la adición de dos poderosos señores vampiros y muchas decenas de miles de infantería los refuerzos eran muy necesarios, y llegaron justo a tiempo.

Settra

Settra el Imperecedero

La pérdida de Arkhan fue un golpe doloroso para los esbirros de Nagash. La nube de magia de la muerte también había concedido una gran ayuda a los nigromantes, por lo que su desaparición hacía que fuera más difícil para ellos elevar a sus muertos, aunque todavía había una gran cantidad de energía a la deriva en el viento de Shyish.

Para su sorpresa, Dieter Helsnicht se dio cuenta de que ya no necesitaba la ayuda de las nubes negras. Todavía podía manejar las energías malditas como nunca antes. Cientos de muertos vivientes respondían a cada invocación. Algunas veces sentía oponerse a los sacerdotes liche que intentan contrarrestar sus hechizos, pero sus esfuerzos insignificantes no hicieron nada para interrumpir su flujo de fuerza nigromántica. Todo lo que hicieron fue alertar a Helsnicht de su presencia, lo que le permitió localizarlos. Aunque secos, se encontró con que los restos de los sacerdotes funerarios de Nehekhara satisfacían sus ansias. Con cada nuevo consumo, se incrementó su capacidad de ver más allá en los reinos espectrales y su influencia sobre las energías oscuras.

Mientras las prodigiosas hazañas nigrománticas de Helsnicht permitieron que el flanco oriental reemplazara sus pérdidas y se uniera, la Guardia de Nagashizzar casi sin ayuda mantenía el centro intacto. Sin embargo, el flanco occidental de los esbirros de Nagash había estado en gran peligro. Unidos contra las enormes hordas se congregaron los contingentes de los Reyes Funerarios de todas las grandes ciudades. Allí, el Rey Phurthotek había chocado en batalla contra Ulffik Mano Negra, la mano derecha de Krell.

En medio de su Guardia Inmortal, el Rey Phurthotek se clavó a través de las tropas de Ulffik. En los flancos de Phurthotek estaban las necroesfinges, los Carniceros de Bhagar. Habían demostrado hasta el momento ser imparables. Se metían a través de las hordas, segando su propio camino a través de fila tras fila de enemigos, con sus poderosas patas con garras pisando a los que evitaban los barridos a modo de guillotina de las espadas afiladas.

A pesar de que no poseía ningún genio para la guerra o las tácticas de su señor, de algún modo era como Krell - Ulffik había nacido para ser guerrero. Levantando la espada de mordiente acero de hueso, el Rey Tumulario se preparaba para tapar la creciente brecha en su línea de batalla con él y su Guardia Tumularia - tumularios menores unidos a su propia voluntad inquebrantable.

La batalla se terminó antes de que hubiera comenzado. El Carnicero de Bhagar con cara de calavera fijó su mirada sin ojos sobre el Rey Tumulario, y lo mató de un golpe. La espada de la necroesfinge - más alta que una columna del templo - cortó directamente a través de Ulffik Mano Negra, partiendo al guerrero en dos sin esfuerzo. A la Guardia Tumularia no les fue mejor, sus espadas se rompían contra las estatuas de ébano y piedra. La totalidad del flanco occidental se abrió para el Rey Phurthotek, pero tambien para las legiones de zombis recién llegadas encabezadas por Mannfred von Carstein y el Rey de los Piratas, Luthor Harkon.

Evaluando rápidamente la amenaza más grande, Mannfred envió oscuros proyectiles de magia oscura contra las impotentes necroesfinges.

A pesar de que esos proyectiles malditos podrían haber abatido a todo un regimiento, casi no variaron el estado de las estatuas de guerra. El único daño que sufrieron fue una cierta abrasión en sus corazas de metal y unas pocas grietas que aparecían en sus cuerpos de piedra. Ningún grito de guerra o rugidos de rabia fue emitido por los Carniceros de Bhagar, pero forzaron su camino a través de las hordas de zombis, a la búsqueda de la fuente de los proyectiles arcanos.

Era el plan de Mannfred mantener a los zombis tanto tiempo como pudiera entre él y los gigantescos enemigos, usando la magia para romperlos poco a poco. Se dio cuenta rápidamente, viendo la velocidad con la que las necroesfinges estaban arando a través de los cadáveres andantes, que esto simplemente no era una opción. Varios pensamientos pasaron por su mente: en primer lugar, que le iba a tomar todo lo que tenía sólo para estabilizar este lado de la batalla, y en segundo lugar, ¿donde demonios estaban Arkhan o Nagash? No hubo más tiempo para la meditación, ya que sus cuchillas destellaron para recibir al primero de los gigantescos carniceros.

Hacia este estancamiento condujo Settra el Imperecedero. Él había alcanzado el primer gran punto de la civilización humana conquistando el mundo conocido. Nada podía mantenerse ante Settra, y sus habilidades para dirigir una batalla sólo habían crecido durante su largo e inmortal reinado. A su lado montaba su recién nombrado heraldo, Nebbetthar, campeón de la Guardia Real y el siguiente en ser tan honrado como para llevar el icono personal del rey. A medida que su carro viajaba a lo largo de los contornos de la línea de batalla, Nebbetthar observó con asombro como su rey maniobraba a sus tropas. Los destellantes pensamientos de Settra eran órdenes que cambiaban legiones; su voluntad era ley.

Settra ordenó a Rakaph tirar hacia atrás sus carros, ya que habían perdido empuje de ataque permitiéndoles atascarse en la presión del combate. Encontrando un estrecho hueco en el centro del enemigo, Settra envió audazmente a las Legiones Chacal a través de él. Los que lucharon en ambos lados de la brecha estaban encerrados en sus propias luchas y no podían hacer nada para evitar el avance. Después de haber penetrado en las líneas enemigas, las Legiones Chacal, como su nombre indicaba, podían ahora molestar y hostigar al enemigo. Gracias a su ataque de flanqueo, algún progreso por fin melló las filas de la Guardia de Nagashizzar hasta entonces inquebrantable.

Nebbetthar podría ver las ganancias inmediatas del hábil reposicionamiento de tropas de su señor. Poco a poco, inevitablemente, la línea de batalla enemiga comenzó a desmoronarse ante la implacable presión. Con la cubierta de nubes negras despejada, la batalla estaba ahora marcada por el ascenso y la caída del sol. No es que los no muertos se enlentecieran tanto debajo del abrasador calor o bajo la luz teñida de verde de la luna anormalmente grande, Morrslieb. Liberados de las preocupaciones mortales, pelearon una y otra vez - un enfrentamiento sin fin, una sombría y esquelética parodia de las vastas y eternas guerras libradas en el norte, donde el Reino del Caos se desbordaba.

Nota: Leer antes de continuar - Viaje al Inframundo

Con una convulsión violenta, Arkhan emergió del frío olvido y pronto tuvo consciencia de nuevo. Le dolía. No era un dolor del cuerpo, sino del alma. Su espíritu estaba atado a su cáscara rota por sólo el más pelado de hilos. Mientras Arkhan ganaba más conciencia, reconoció dónde estaba - el templo de Usirian, Dios del Inframundo. Su cuerpo mutilado yacía sobre una losa de sarcófago. Ante él había cuatro Sacerdotes Mortuarios, juntando cada uno un abierto frasco hierático con dedos huesudos. Estos eran los que el traidor sacerdote Ankhmare había engañado - con sus almas atrapadas dentro de los frascos, y usadas para alimentar el hechizo que desató el espíritu de Nagash. Eran los efectos residuales de ese ritual los que habían despertado la conciencia de Arkhan.

Arkhan no había estado a favor de este plan, considerándolo demasiado peligroso. Sólo mediante el drenaje de gran parte de su poder podría Nagash atarse a sí mismo dentro de Arkhan. El Gran Nigromante había expulsado gran parte de su propio espíritu en las propias nubes. Esa fuerza había entrado en la Pirámide Negra - una base monolítica construida para atrapar la energía de los vientos de la magia. Sólo si su amo podía acceder a su viejo santuario supremo, sería capaz de recuperar su viejo espíritu al completo - y mucho más.

Hace mucho tiempo, Arkhan recordaba que Nagash había intentado ponerse por encima de los dioses de Nehekhara, exigiendo adoración en lugar de esas deidades mayores. No se repetiría ese medio plan ésta vez, pensó Arkhan cuando intentó tirar con vehemencia de su parte superior para unirla con la cortada mitad inferior. Si Nagash recuperaba sus poderes y absorbía todas las energías recogidas dentro de la Pirámide Negra - los propios dioses antiguos sabrían lo que es el miedo.

A millas de distancia del templo, en las necrópolis y tumbas funerarias de la Khemri en expansión, una extraña persecución estaba ocurriendo. A pesar de sus mejores esfuerzos, Ankhmare se quedaba atrás. Como miembro del Culto Mortuorio, había embalsamado los cadáveres de reyes y sacerdotes durante más de cinco mil años, y había empleado cada pedazo de su arte y conocimiento sobre su propio cuerpo. Había, sin embargo, poco que pudiera hacer contra tal asombrosa edad. Incluso atado por tiras de tela sagrada y ungido con ungüentos benditos, sus momificados miembros eran reacios y su modo de andar titubeante. Como tal Ankhmare se esforzaba por mantener el ritmo de su amo.

La imponente presencia de Nagash llenaba los callejones. No andaba por las callejuelas que cortaban entre las pirámides de los muertos, sino que se deslizaba sobre la superficie adoquinada. En medio de todos los giros y vueltas laberínticas, Ankhmare perdió de vista a su maestro varias veces. Una vez, dio la vuelta a la esquina justo a tiempo para echar un vistazo a la túnica arrastrarse, y en otro momento se vio obligado a seguir el rasgo de Nagash - un frío persistente que desafiaba el calor sofocante del desierto. Sin embargo, incluso si perdía el camino, no importaba. Ankhmare sabía su destino final.

Por fin, Ankhmare surgió de un callejón estrecho. Ante él flotaba Nagash, con sus ropas hechas jirones a la deriva en una brisa inexistente. Por encima del Gran Nigromante surgia la Pirámide Negra - estaban bajo su enorme sombra. Pero Settra no había puesto toda su fe en su muro de constructos de guerra o sus vastos ejércitos sobre las llanuras aluviales. La entrada a la Pirámide Negra estaba vigilado.

En la base del oscuro monolito no merodeaba cualquier esfinge de guerra, sino el Guardián Dorado de Ptra. Su cuerpo parecido a un león estaba labrado en mármol negro, y la armadura del constructo y la estilizada melena eran de oro puro. Brillaba intensamente y destacaba ante la montaña oscura que se elevaba detrás de él. Llendo y viniendo como un enorme felino depredador, la esfinge miraba torvamente, sin apartar ni una sola vez sus ojos huecos de Nagash. La cola de la criatura era como de escorpión, repleta de un aguijón que goteaba veneno. Este azotaba de un lado a otro, como un gato, dando soporte a la ira de la esfinge.

Fue Nagash el que rompió el punto muerto. Incluso desde treinta pasos más atrás, Ankhmare podía sentir el aumento repentino de energías mientras el Gran Nigromante bajaba su bastón. Una ráfaga de viento azotó hacia la esfinge, espirales de arena mezcladas con cráneos fantasmales que aullaban en su seno. La ráfaga que golpeó era un viento de las edades - una maldición que envejecía a aquellos que sentían su maldito aliento, haciéndoles avanzar cientos, si no miles de años en un instante. Hecho de duradero mármol, la esfinge resistió el hechizo y sufrió sólo fracturas minúsculas. Sin embargo los guerreros y la plataforma de hueso sobre su lomo, no fueron tan afortunados, envejeciendo a polvo y arremolinándose en el aire con la racha final.

Con un rugido de desafío, el Guardián Dorado cargó pesadamente hacia adelante - con cada una de sus pisadas enviando vibraciones que sacudían el suelo. Nagash pronunció letanías que convocaron una corriente de espíritus desde el mismo aire, sus formas etéreas se deslizaban para rodear y atacar a la bestia de piedra que se aproximaba. Donde las armas de acero se habrían hecho añicos sobre el cuerpo casi impenetrable de la esfinge de guerra de mármol negro, las espadas espectrales se clavaron profundamente hasta la empuñadura. Embistiendo y mordiendo a los guerreros espectrales que la rodeaban, la esfinge de guerra cargó hacia delante, con sus patas delanteras golpeando con fuerza para aplastar a Nagash.

La forma flotante de Nagash tiró hacia atrás de modo que las enormes garras rasgaron solamente su túnica. De nuevo pronunciando palabras secretas buscó en los vientos de la magia con su mente. Pronunciando otro encantamiento, Nagash desbloqueó un flujo de energía oscura; que envolvió su cuerpo, de modo que emanaba un halo chisporroteante de sombra.

Ankhmare se hubiera sacrificado por su amo voluntariamente si hubiera podido haber hecho cualquier servicio. Sin embargo, sabía que su forma arrugada no podía hacer nada contra la fuerza que poseía la esfinge de guerra. Su propia magia se basaba en atar espíritus y la longevidad de la momificación, y no ofrecía ninguna ayuda a su amo. Así que Ankhmare vio con asombro como los dos poderosos seres se enfrentaban.

El Guardián Dorado de Ptra dio un áspero bramido. Sus mandíbulas con colmillos intentaron atrapar a los guerreros espectrales que lo rodeaban, pero sus esfuerzos fueron inútiles. Distraído como estaba, las grandes garras de la bestia de mármol tampoco lograron acertar a Nagash. Después de que su extremidad abriera un cráter en el camino empedrado, el Gran Nigromante se extendió a sí mismo - con su propia garra huesuda barriendo la piedra. Sólo entonces Ankhmare entendió la energía oscura que rodeaba a Nagash. Su propio tacto estaba lleno de magia mortal, fulminando todo lo que se pusiera a su alcance. A pesar de que su contacto con la esfinge de guerra fue breve, trozos del tamaño de un hombre de mármol se astillaron y fueron cortados. Ahora era el turno del Guardián Dorado de Ptra recular hacia atrás. Pero era demasiado lento, ya que Nagash golpeó hacia adelante, flotando lo suficientemente alto como para plantar su mano abierta contra el ancho pecho de la esfinge de guerra. Con una grieta como un trueno, las placas de blindaje de la bestia se agrietaron, y el mármol debajo de ella se astilló. En esta debilitada grieta Nagash empujó su gran bastón.

Ankhmare se sorprendió al ver al Guardián Dorado de Ptra parado, inmóvil por un momento, como si Nagash y él estuvieran encerrados en un duelo de voluntades. El Gran Nigromante se sacudió, temblando como por un gran esfuerzo. Y entonces, lentamente al principio, la gran estatua comenzó a desmoronarse.

Con una última avalancha en cascada de mármol negro, la esfinge de guerra cayó por completo ruinosa. Incluso antes de que la nube de fragmentos de mármol se asentara, Nagash se deslizaba sobre los escombros. Su forma estaba inclinada y se movía más lenta, pensó Ankhmare, como si hubiera llevado una gran parte de las energías del Gran Nigromante para derribar a su enemigo.

Sin mirar hacia atrás a Ankhmare, Nagash pasó por debajo de la arcada y se fue, desapareciendo dentro de las salas oscuras de la Pirámide Negra.

Nota: Leer antes de continuar - Las Dos Caras de la Muerte

Comenzó como una sola onda de energía palpitante hacia el exterior de la Pirámide Negra, viajando en todas las direcciones. A esto le siguió un fúnebre viento terrible que barrió el campo de batalla. El vendaval azotaba estandartes hechos jirones, arrancaba colgajos de piel envuelta en vendas, y chillaba como un silbido a través de cuencas de los ojos huecas. Sombras corrían por la arena, con su helada negrura desafiando la luz y el calor del sol. La sombra más grande de todas se movía más despacio. Implacablemente, se extendió desde la Pirámide Negra, llenando la inmensa ciudad de Khemri. Cuando alcanzó las enormes puertas de bronce, un pilar de energía oscura se echó hacia arriba desde la cúspide de la pirámide.

Desde fuera de la oscuridad, desde fuera del propio reino de los muertos surgió, y la condenación y la muerte brillaban donde sus ojos deberían haber estado.

Nagash había llegado a la batalla.

Por un breve momento, la batalla se detuvo. Un extraño silencio se apoderó de las llanuras aluviales mientras todos se giraban. Ya estuviera dotado de un alma desde el reino de los espíritus o fuera una cáscara vacía impulsada únicamente por el látigo invisible de su amo nigromántico, todos detuvieron la batalla y por un momento dieron al nuevo Señor de la Muerte lo que le correspondía.

Nebbetthar, campeón de la Guardia Real y recién nombrado Heraldo del Rey Settra, quedó paralizado como los demás. Entonces, como rompiendo las aguas se precipitan para llenar un lecho de un río seco, también él fue inundado con un sólo propósito. Al lado de Nebbetthar, el Rey Settra, con su voluntad tan fuerte como el hierro insensible a la terrible presencia, había roto el hechizo, gritando un solo grito de guerra de desafío. La lealtad de las legiones a su rey era ante todo lo primero, y en toda la llanura aluvial la batalla volvió a empezar en serio.

Para aquellos regimientos cercanos, Settra emitió nuevas órdenes encadenadas. Los arqueros sobre ruedas - las Legiones de la Serpiente Crestada, se les ordenó derribar al monstruo que salía de las puertas. A la orden de Settra, los cielos se oscurecieron con flechas.

Nebbetthar observó como Nagash rugía su descontento, con sus fauces abiertas en una distensión imposible para arrojar un enjambre de insectos. Estas no eran criaturas vivientes, sino cáscaras ennegrecidas, escarabajos con cara de calavera y pinzas cortantes. Descendieron sobre las Legiones de la Serpiente Crestada antes de otra descarga pudiera ser disparada. El enjambre los cubría como una alfombra viviente, reduciéndolos a polvo de huesos antes de pasar al siguiente objetivo.

Era difícil para Nebbetthar mirar directamente a Nagash, porque estaba envuelto en un manto funesto de poder maldito. Algo en esa aura oscura hizo a Nebbetthar recordar una sensación que hacía tiempo que había olvidado - el miedo. Frente a él se encontraba el fin de todas las cosas, y Nebbetthar recordó que el olvido negro les esperaba a todos. No quería acercarse a Nagash, pero su espíritu se endureció de nuevo por su señor, el Rey Settra había ordenado el sonido de los cuernos de guerra. Levantando en alto su tótem de oro. Nebbetthar alineó su carro al lado de su rey. Condujeron hacia las puertas de la ciudad contra el monstruo que estaba delante de ellos.

Sin embargo, hubo otros que alcanzaron a Nagash más rápidamente que las legiones de carros de Settra. El primero en llegar fue un coloso de bronce, con sus grandes pasos transportandolo por encima de legiones y abismo por igual. Mientras el guerrero gigante se abalanzaba sobre Nagash, elevó su gran espada, pero ese golpe nunca caería. De alguna manera, Nagash había traspasado al coloso, confundiendo y quebrando la voluntad de su espíritu animado. Después de largos momentos congelado en medio del golpe, el gigante metálico dio media vuelta con un gemido de bronce retorcido, y se alejó antes de abrirse camino profundamente a través de las filas de las Legiones Halcón de Settra.

Los restos de una legión maltratada, los Lanzas Sable, avanzaron. Cuando salieron de Khemri, contaban con más de quinientos guerreros, aunque sólo alrededor de cincuenta permanecían. Los yelmos de bronce estaban abollados y sus escudos estropeados, sin embargo, respondieron a la llamada de su rey. Marcharon al unísono hacia la figura que flotaba ante las puertas.

En un esfuerzo para resucitar a los guerreros caídos de los Lanzas Sable, un cercano sacerdote liche, Almanrha, trató de aprovechar el rico flujo de los vientos de la magia. Su lectura del rollo sagrado terminó en un estrangular gorjeado, mientras el polvoriento papiro estallaba en llamas. La llamada de Almanrha al Reino de las Almas fue respondida, no por las almas de los guerreros Nehekharianos muertos hace mucho tiempo, sino por Nagash. Era él quien gobernaba el Inframundo ahora.

Arriba y abajo del campo de batalla en expansión llegaron más gritos angustiados mientras todos los sacerdotes funerarios hacian este horrible descubrimiento. Una impenetrable barrera arcana bloqueaba el hechizo de larga tradición que había convocado a los espíritus del Reino de las Almas por más de cinco mil años. Otros conjuros - aquellos que no llamaban al Inframundo - trabajaron con normalidad. Sin embargo, con la capacidad de volver a llamar a las almas denegada, cada legionario o constructo de guerra que caía ya no podía levantarse de nuevo para unirse a ellos. Peor aún, incluso aunque sus propias tropas no perdieran la tediosa batalla de desgaste, los huesos dispersos eran rico forraje para los nigromantes enemigos.

Así fue que los Lanzas Sable sin reforzar bajaron sus lanzas de punta de bronce y se acercaron a Nagash. Una tormenta de cráneos, un torbellino de destrucción giró hacia fuera ante una palabra de Nagash y se estrelló en las filas que se aproximaban. El torbellino destruyó casi la mitad de los legionarios - con sus huesos esparcidos lejos. Los guerreros restantes, sin embargo, lanceaban a la figura flotante, buscando derribar a Nagash.

Un asesino de dioses podía ser, pero Nagash no era impermeable al daño - no todavía. Un golpe como el trueno con su bastón barrió la primera fila de sus atacantes, pero más pasaron por encima de los caídos y tomaron su lugar. Con tantas lanzas estocándole algunas dieron en el blanco - perforando su armadura. Con el bastón y la espada, Nagash remató a sus agresores.

Los carros de la guardia real de Settra se habían detenido, obligados a abrirse paso a través de las hordas que se interponían. Pero incluso a través de la muchedumbre de zombis, Nebbetthar podía ver ahora que había nada más que media milla de terreno abierto entre ellos y Nagash.

El Gran Nigromante había sido herido, con las aberturas en su armadura goteando un icor poco natural. Nagash ya entonaba, usando sus poderes nigrománticos para reparar los daños causados por los Lanzas Sable. Nebbetthar vio a Nagash intentando restaurarse a sí mismo, y redobló sus ataques en un intento de abrirse camino de los zombis que trepaban por todos los lados. O bien vencían al enemigo que los rodeaba, o algo debía disminuir la velocidad de Nagash.

Como en respuesta a los deseos de Nebbetthar, la arena detrás de Nagash comenzó a hervir. Sin ser visto por el Gran Nigromante, el Príncipe Apophas, el Maldito Señor Escarabajo de Numas, llegó al campo de batalla.

Había sido la maldición del Príncipe Apophas buscar en el mundo un alma que tomara su lugar en el tormento eterno. El trato al que llegó con Usirian, Dios del Inframundo, garantizaba que sólo podría descansar cuando proporcionara un alma que mereciera la tortura eterna tanto como él mismo.

Cabalgando sobre la cresta de una oleada de escarabajos de Khepra, el retornado Príncipe Apophas se levantó del desierto. Subió más y más alto hasta que se montó sobre una ola de negros caparazones retorciéndose que se cernió sobre Nagash. En la cúspide de la ola que se aproximaba estaba Apophas, con su espada radiante, el Destructor de Eternidades, brillando intensamente. Esa espada era una leyenda nehekhariana, pero los que no reconocían la espada, incluso el cadáver más vacío, podía percibir el poder puro y mortal de ese instrumento de muerte.

Demasiado tarde sintió Nagash la muerte inminente que descendía sobre él. El Príncipe Apophas empujó la espada a través de la espalda de Nagash con tal fuerza que brotó de su pecho, con escarabajos derramándose a lo largo de la espada y por la abertura en su armadura. Un aullido de agonía sacudió el campo de batalla mientras el Gran Nigromante era enterrado debajo de una mareaen cascada de escarabajos.

Una miríada de pensamientos pasaron por la mente de Apophas mientras golpeaba. Este Nagash era el elegido. ¿No era Nagash de sangre real como él? ¿No había matado a su propio hermano, al igual que el Príncipe Apophas? ¿No compartían el crimen más odiado de regicidio?

La espada podía penetrar el acero y según se decía dañar espíritus de modo que no hubiera posibilidad de escapatoria del Reino de las Almas. Sin embargo en la espada crecía frío, y Apophas podía sentir su propio brazo congelarse.

A medida que la Destructora de Eternidades comenzaba a desvanecerse, Apophas sintió que poderosas manos tiraban de él cara a cara con Nagash. Por un momento, la gran figura contempló a su cautivo. Apophas sintió el peso de alguna presencia invisible sondeándole, el escrutinio de una voluntad de odio.

El enfriamiento que el Príncipe Apophas había sentido antes ahora parecía filtrarse en su alma. Podía sentir cómo se rompía su cuerpo de escarabajos, desmenuzado en la arena. Un extraño resplandor púrpura apareció alrededor de la mano cada vez más apretada de Nagash, y la agonía aumentó a través de su cuerpo. Antes de que el olvido negro lo alcanzara, el Príncipe Apophas oyó por última vez la risa burlona de Nagash.

Durante un largo rato todo lo que Nebbetthar podía ver eran zombis. Cada corte de khopesh enviaba extremidades vivas mientras los carros reales se abrían camino lentamente. A lo lejos, Nebbetthar había visto al Príncipe Apophas atacar, envolviendo a Nagash en un enjambre de escarabajos. Sin embargo cuando volvió a tener una visión clara, vio que Nagash se había levantado una vez más. La espada que le había empalado había desaparecido. El Gran Nigromante tenía una sola mano sobre la garganta del Príncipe Apophas, levantando al Señor Escarabajo alto mientras para que un rastro de escarabajos goteaba hasta el suelo. Parecía como si Nagash se estuviera burlando de su enemigo mientras ahogaba la vida fuera de él, pero Nebbetthar estaba demasiado lejos para oír nada.

Un halo púrpura de poder latía de repente en la mano de Nagash mientras sujetaba alrededor de la garganta al Señor Escarabajo. Con desprecio, Nagash arrojó al Príncipe Apophas bruscamente al suelo, donde explotó en una nube de escarabajos. Por un instante, una masa como una piscina de líquido negro se deslizó a través del desierto antes de que los escarabajos excavaran hacia abajo en la arena y se fueran.

Al lado de Settra, Nebbetthar cortaba y cercenaba un camino a través de los zombies. Con gran esfuerzo habían limpiado por fin el camino para los carros reales librándose de los zombies que los retenían. Una vez que tenían espacio para coger su propio impulso, los carros simplemente continuaban y trituraban los pocos enemigos que permanecían en su camino. Después de haber luchado a través con el sobresaliente Rey, se les unió la Legión Alada, una formación de cincuenta carros. En masa, cargaron retumbando hacia adelante.

Los carros reunidos se estaban acercando rápidamente a Nagash. Nebbetthar sintió la mirada penetrante del Gran Nigromante pasar sobre él - con las cuencas de los ojos huecos penetrando su ser. Nagash había visto la llegada de Settra, había visto la gran procesión de carruajes de guerra que ahora corrían hacia él.

En otros lugares, a lo largo de todo el campo de batalla, el ejército de Nagash fue ganando poco a poco la ventaja, pero no había tropas en las inmediaciones para interceder a su favor. Alcanzando el reino espectral, Nagash convocó un arma poderosa. Hizo un movimiento de barrido con la mano esquelética y una hoz etérea se extendió por todo el campo de batalla. A Nebbetthar le pareció escuchar un silbido mientras una enorme hoja invisible pasaba cerca. Muchos carros y aúrigas fueron segados, haciendo sonar sus huesos en la arena. Los que quedaban corrieron hacia adelante, tratando de derribar a Nagash, para aplastarlo bajo sus ruedas. Detrás de ellos, grandes penachos de polvo se levantaron hacia arriba.

Cuando la pared de carros en movimiento estaba a menos de doscientos cuerpos de caballos esqueléticos de Nagash, el Gran Nigromante desencadenó un rayo fulminante desde fuera de los huecos de sus ojos. Los huesos de los que cargaron con el peso de sus rayos de inmediato comenzaron a ennegrecerse, así que para cuando los carros estaban a cien cuerpos de distancia, los afectados redujeron a un ritmo de marcha - con los esqueletos de la tripulación y los caballos desintegrándose lentamente, cayendo a trozos con cada paso. En el momento que los carros restantes estaban a menos de cincuenta cuerpos, se habían consumido a menos que nada.

Sin embargo Settra seguía conduciendo, con Nebbetthar orgulloso a su lado. Sólo quedaban tres carros de la Guardia Real y algunas docenas de la Legión Alada. Estaban lo suficientemente cerca para oír el canto de palabras de poder de Nagash, con los brazos de los conductores de carros levantados en preparación para lo que vendría después. Manos esqueléticas estallaron a partir de las arenas - arañando, aferrándose a los cascos de los caballos o extendiendo la mano para agarrar las ruedas giratorias de los carros. Al principio, tuvieron poco efecto, salvo alterar el sonido - el silbido de las ruedas que rodaban sobre la arena fue reemplazado por un ruido como si estuvieran conduciendo sobre un campo de huesos, cortando y aplastando extremidades. Los carros más pesados pasaron por encima de este nuevo impedimento, pero los carros más ligeros de la Legión Alada desaceleraron y se perdieron, con las formas que se levantaban del desierto sobrepasándoles.

El carro a la derecha inmediata de Nebbetthar estalló en polvo, pero entonces estaban sobre su enemigo, empujando lanzas y balanceando khopeshes. Nagash se enfrentó a ellos con su bastón y espada. Paró el golpe decapitador de Settra con la Espada de Ptra, el destello de rayos de sol resultante pareció disipar el aura de oscuridad agrupada alrededor del Gran Nigromante. Pero no podía escapar de todos los carros que cargaban. El carro de guerra de Nebbetthar y el último de la Guardia Real se empotraron contra el cuerpo flotante, mientras trataba de deslizarse fuera del camino. La colisión fue terrorífica, con su impacto astillando los carros y enviándolos cayendo sobre la arena.

Levantándolo de la arena donde había sido arrojado, el brazo derecho de Nebbetthar estaba congelado. Se había atrevido a atacar a Nagash. A pesar de que su espada rebotó en la armadura negra de su feroz enemigo, el golpe le había pasado factura. Sus movimientos eran lentos, como si fuera vadeando a través de arena densa, y se esforzó por darse la vuelta. Mirando hacia abajo de su cuerpo, Nebbetthar pudo ver que sus piernas estaban destrozadas, torcidas en nuevos ángulos. Podía ver los restos de su carro, una rueda volcada hacia arriba en el aire seguía girando perezosamente. Su estandarte también había sido desgarrado y yacía en trozos dispersos. Sin embargo, para gran alivio de Nebbetthar, su señor se mantenía luchando.

Solo Settra estaba a las riendas de su carruaje. Estaba conduciendo el Carro de los Dioses de vuelta para otra pasada, con los cuatro corceles tirando con fuerza a través de las arenas. Su presa, Nagash, se había caído al suelo. Se levantaba lentamente, con su túnica ondulando hacia fuera aunque no había viento agitándola. Nagash se apoyó pesadamente en su bastón, como si estuviera cansado o herido. Mientras Nebbetthar se arrastraba, tirando de él a través de las arenas, el Gran Nigromante habló a los cielos, apuntando con su bastón a Settra.

Contra la magia enemiga, el Rey de Nehekhara confiaba en su broche encantado, un amuleto que lo rodeaba con las protecciones de Usirian, Dios del Inframundo. No hizo nada para protegerlo ahora.

Una nube oscura de fuerzas absorbedoras de vida emanaban del bastón de Nagash, envolviendo a Settra y su carro. Los seres vivos habrían sucumbido a esa niebla de la muerte, con su vida drenada. Para los no muertos de Nehekhara, sin embargo, la amenaza era totalmente diferente. Sus cuerpos estaban sin vida, pero era el espíritu lo que era atacado. Bajo la voluntad indomable de Nagash, los caballos esqueléticos fueron despojados del impulso que los animaba y se derrumbaron, astillando su carro. Settra surgió de los restos de la colisión, con la misma voluntad de hierro que el Gran Nigromante. Aunque totalmente inmerso en esa bruma necrótica, su espíritu permanecía firmemente atado a su cuerpo momificado. Levantando en alto la bendita Espada de Ptra, gritó su desafío mientras caminaba hacia el usurpador.

Batalla no muertos ante la piramide negra

Nagash conquista Khemri

Nebbetthar estaba tirando de sí mismo hacia Nagash. El Gran Nigromante se centraba en Settra y no se daba cuenta, empezando ya otro encantamiento. Nebbetthar se dio cuenta de que ni él ni su rey sería capaces de acercarse antes de Nagash completara su hechizo.

Settra era un rey guerrero. El único de los reyes funerarios que tenía conocimientos rudimentarios de los secretos de los sacerdotes funerarios, era en su espada en la que Settra ponía su confianza. Llamó a Nagash para aceptar su desafío, para enfrentar su espada contra el arma del justo Rey de Nehekhara.

En respuesta, Nagash escupió las últimas sílabas de su hechizo y apretó el puño óseo con un fuerte crujido. Settra no estaba a más de diez pasos cuando se detuvo. Con esfuerzo, el rey dio un bandazo hacia adelante, tambaleándose contra una fuerza invisible. Con gran esfuerzo, Settra redujo a la mitad la distancia, y estaba fuera del alcance con su espada cuando fue levantado en el aire. Colgó allí, suspendido como una marioneta rota. Aquellos con visión bruja vieron a criaturas etéreas de sombrío semblante que rodeaban el rostro del Rey de Nehekhara, sosteniéndolo en alto.

La luz de la bendita Espada de Ptra se apagó y cayó a la arena. Los Nehekharianos, sabiendo que su causa estaba perdida, se postraron ante Nagash, el que fuera su conquistador.

Nota: Leer antes de continuar - La Victoria de Nagash

ORIGINAL:

The city of Khemri was vast and ancient. It had inspired awe for thousands of years before the barbarian men of the north had built anything more than hide tents or cairns of crudely stacked stone.

Travellers, no matter from which direction they came, saw the same thing - the city looming larger on the horizon as each step took them closer. Whether nomads from the desert or a procession of kings arriving to pay tribute - all felt the same dawning wonderment as the city rose up from the flat floodplains that surrounded it. The seventy- feet high city wall was made of black granite and green marble. Behind it towered the tips of pyramids, each one taller than the last. Hundreds if not thousands of them were enclosed within the sprawling city walls — a man-made mountain range beneath which ran a labyrinth of narrow streets and interlacing alleyways. A shining white pyramid dominated the centre, the burial pyramid of Settra the Imperishable. Yet, preeminent over all, dwarfing even Settra's masterwork, was a monolith of blackest stone.

A wonder and a terror to all who beheld it, the Black Pyramid of Nagash dominated the skyline. Its hulking darkness did not reflect the blazing Nehekharan sun, but absorbed it. All who gazed upon that oppressive edifice save for the Great Necromancer himself felt a shuddering chill, even amidst the desert’s scorching heat.

Krell beheld Khemri for the first time. Aesthetics were wholly lost upon Nagash s war-minded lieutenant. He focused on the size of the walls and how difficult they would be to cross. He did not wonder or care about how such a massive necropolis had come into existence; rather he was trying to calculate the sheer number of warriors it could station. It was exactly as Arkhan had described it, save only for a hastily constructed outer wall, a mismatch of patchy stonework that would be easy to penetrate. Beyond that, the older curtain wall was impressive for its size, number of battlements and seamless construction. That would prove hard to crack. Krell cared not one whit about architectural style, or ancient majesty. 

Above mighty Khemri the skies were a purplish black swirl of concentric clouds. From across the lands they gathered, spinning downwards and funnelling into the apex of the Black Pyramid. The sheer pull of that spiral tore the ragged clouds and allowed a few solitary sunbeams to stab through, before they too were blotted out. Disorienting flickers of light and shadow played across the city.

If Arkhan or Nagash had any specific plan on how best to besiege Khemri. They had not shared it with Krell. He had simply been commanded to attack the city as soon as he reached it. Krell was no stranger to conquering well-defended enemy positions. He had laid low the first of the major dwarf strongholds to fall, torn down the palisades around innumerable settlements, and levelled no few castles in Bretonnia. However, not even storming Karak Ungor seemed as formidable as assaulting Khemri.

Krell looked upon the army arrayed behind him, taking in the myriad banners they bore before turning his gaze back to view the faded grandeur of Khemri. It was the largest city ever built by men. Dieter Helsnicht had raised the remnants of King 1’har‘s decimated force - but even swollen by these additions the army from the north only numbered in the tens of thousands. Krell did not doubt that he could penetrate the outer walls, but it would take a force ten times his own to capture that city, much less hold it. Sweeping his vision along the sprawling walls, Krell realised the enormity of the task at hand.

As of yet, Krell had seen no movement on top of either curtain wall, but he did not doubt that Khemri was garrisoned. There was no use in waiting, so he immediately commenced the assault. At the least, he would rip down the outer wall in dozens of places. That would make subsequent attacks easier. While Helsnicht and the other necromancers attempted to form bone catapults to batter the walls, Krell drew up his forces and began the advance. The fact that his army would likely be destroyed did not enter Krell’s mind. Instead, he focused on the maximum amount of damage he could inflict. 

Settra looked out upon the invaders forming up for the first assault upon his walls. From his vantage point atop the Tower of the Sun, they looked like tiny dots advancing across the flood plains. This then was the first of Nagash’s lieutenants to arrive, he mused. It was a disappointment. Even in the gloom, Settra could see the army below was no more than a ragtag assembly, a Force raised from many different nations and eras. They did not fight for cause or country', they were but mindless creatures enslaved beneath a renegade priest. Nagash had no honour, so naturally he would use whatever tools were to hand in his latest attempt to usurp Settra s throne. The Great King of Nehekhara was angered to see fallen warriors of Numas amongst their ranks. That his Foes dared use the bodies of his own subjects to fight him was an insult not lost upon Settra. The Great Necromancer and his Dark Lords would pay for that indignity.

It had irked Settra to sit upon his throne and wait for his foes to move against him. It was not how he had conquered the world or held his throne for thousands of years. When it came to Nagash, however, Settra had learned to be wary'.

The prophecies of doom were one thing to prepare for, as Nehekhara had seen much strife and battle. However, when Settra heard loyal priests talk of whispers drifting on the winds of magic, a voice promising power and rule, he knew it could only be the one whose return he had long anticipated: Nagash.

In the Five thousand years since Settra claimed the crown and named himself ruler of all Nehekhara, he had ruthlessly put down innumerable usurpers and would-be conquerors. It was not enough to slay such traitors, for they could easily be returned to their burial tombs to be reborn again. Instead, they had to be ritually destroyed. Priests would curse their very souls and set their ruined bodies ablaze. It was Settra s wish to deny afterlife to those who attempted to wrest away his rightful eternal rule.

Yet, For all that legendary intolerance, the worst offender still walked the world. The renegade priest who had wreaked more havoc in Nehekhara than any other - the very' one who had cursed the lands into a realm of undeath, had not been destroyed. He even had the temerity to return, to attempt a new invasion.

In his long campaigns fighting against Nagash and Arkhan in the past, Settra had learned that neither he, nor his priests, could match their dark magic. In the end, Settra had beaten them because he had proven to be a shrewder tactician. Nagash might be a Fratricidal, power-mad priest grasping for position beyond his station, but he was no fool. He might hope to win a military victory', but Settra believed Nagash had some other plan. The Great King need only look at the vortex of dark clouds funnelling out of the sky to remind himself of what he faced.

It would not be enough to slay Nagash or Arkhan the Black on the battlefield. It had been done before, yet here they were again. To this end, Settra had commanded the liche priests to prepare something especially awful. Khenteka, the High Priest and Hierophant of Khemri, assured Settra that his will had been done. Once slain, the bodies of his hated opposition must be dragged through Khemri before being ritually destroyed and burnt. The liche Ankhmare, the Master Embalmerand Keeper of the Sacred Oils, had created a method of soul-destroying that was both efficient and extremely painful.

Setting aside these satisfying ruminations, Settra turned back to the paltry' army at his gates. There would soon be more on the way'. If they' wished to be destroyed piecemeal, then so be it. He did not yet need to join the battle, however. He motioned for the signal to be given to Ramhotep. It was time to show their foes what that wall was really made of.

The outer wall detached itself piece by piece. Massive stone sculptures made in the images of gods, kings and mythical creatures came forth. They broke oil and discarded the plaster facades that had disguised them and strode to battle.

There were towering warriors carved out of cliff faces, and marble beasts that prowled on all fours. A colossus made of bronze clanked towards the front; the sword it bore was four times the height of a man. A sphinx of black obsidian thudded past, a molten fire burning within it, visible when it opened its maw to roar. Tomb scorpions scuttled to the desert floor to send up gouting columns of sand as they' burrowed below - their stinger tails briefly cutting across the surface like shark fins before they tunnelled deeper. In moments, only piles of churned sand showed that the enormous scorpions had ever been there. Rank after rank of ushabti formed up, great battalions of the war statues moving out to meet Krell's oncoming army'.

It was a mighty force. There marched the Emerald Sentinels of Lybaras, the Skull Guardians and the snake-headed Necrosphinx of the Charnel Valley. ¿Amongst the animated stone army prowled the gold-skulled necrosphinx from Mahrak and the Jade Phalanx — ushabti from the temple of the crocodile god in Ka-Sabar. The Alabaster Army of Ouatar had stepped down from their plinths that lined the wide avenues of that great city, and the Guardians of the Gates of Numas two warsphinxes decorated with ornate bands of gold - advanced in stride as they' headed to battle. The Red Jackals of Rasetra howled as they came loping - the blood on their crimson- coated weapons never dried.

It had been Ramhotep, the greatest necrotect of Nehekhara, who had done Settra s bidding and formed the animated army into a bastion that surrounded Khemri. Now, with his whip cracking the air behind the war constructs, it was Ramhotep who ordered the dismantling of his own wall. 

Krell was neither shocked nor dismayed at this situation - those particular feelings had meant little to him in life, and absolutely nothing in undeath. Lilting high his black axe, which glowed with a nimbus of purple in the permanent twilight, Krell commanded the horns be sounded. The war horns of the north had been long buried in cairns or cloven in battle, and it was no natural wind that reverberated within them. So it was that the noise they made was at once discordant and dirge-like. Nonetheless, they rang out, their challenge unanswered save by the steady ground-thumping advance of the stone war constructs.

A few catapult shots landed amidst the war statues - a testament to Dieter Helsnicht's necromantic knowledge and his drive to see the batteries into action. A hawk-headed stone giant burst apart, falling to ruin upon the desert - but there was no barrage heavy enough to slow down the foe s advance. ¡Moments later, the constructs’ enormous strides carried them into Krell’s battle line. Wading into the packed warriors, the war statues crushed bodies with every step. Colossi swung stone maces like pendulums to send bones and shattered shields skywards. The obsidian sphinx ploughed into the Crimson Guard. Originally a company out of Numas, they were raised to light on the side of their previous destroyers, hut the sphinx soon put an end to that. Breathing jets of (lame, the lumbering beast turned the formation into a blazing conflagration that lit the darkness, and stomped the remains to cinders and ash.

Krell and his Doomed Legion were hard-pressed. The Red Jackals of Rasetra attacked with the savagery and bloodlust of hot- blooded mortals, yet their sculpted stone bodies bent blades and resisted all spear thrusts. Wielding their weapons in two- handed grips, the Red «Jackals whirled through the Doomed Legion, destroying them faster than they could step up. Two of the jackal-headed statues had tallen before Krells axe blows, but everywhere else along the front was one-sided slaughter. Not even the wight lord could have long survived that onslaught, had not the morghasts arrived.

Stepping over the broken pieces of a stone colossus, the winged constructs hurtled into the ushabti bearing down upon Krell. Daemons of spirit and bone, the morghasts wielded great halberds, crashing them a down upon the war statues with such force that sparks and stone shrapnel flew in all directions.

It was a battle of ferocious equals, the armies' elites squaring up against one another. They traded great, hacking blows, their animated spirits so strong that they clung to any sliver of life. Severed arms still clawed, stretching out to grasp, to deal more damage before the magic binding them was wholly broken. Headless statues continued to whirl, hoping to contact with the foe one last time before the enchantments tethering their spirits to the stone statues finally dissolved.

When the dust settled, few were left standing. Krell, twenty of his Doomed Legion, and a half dozen morghasts stood amidst the wreckage. All around them the battle raged, with the war statues demolishing the skeletal hordes. Before Krell could organise the survivors, another group of ushabti swept in for the kill. This was the «Jade Phalanx - crocodile-headed statues from a temple in Ka-Sabar. Hissing and smipping their long jaws, the green guardians used both ends of their enormous bladed-weapons cutting down the last of the morghasts before closing on Krell.

From the north came the sound of war horns, but Krell had no time to contemplate who or what this might herald. Swinging his enormous «axe in sweeping arcs, Krell forced the ring of jade ushabti back, kicking off hands and breaking weapon tips with the strength of his blows.

And then, for a moment, Krell was flying through the air. Great black whirlwinds of black cloud had spiralled out of the sky and churned across the battlefield, separating the two forces. With a ripping grind that caused all but the largest of the pyramids to shake and shudder, the ground split asunder.

An enormous cleft gashed through the sand down to the bedrock and down again to blackness below. Hissing waterfalls of sand plunged into the abyss, sweeping along many skeletons who fought against that tide of sand. A war sphinx, its claws unable to find purchase on the sand, teetered and was gone into the yawning gulf.

At long last, Arkhan the Black had arrived and joined the battle.

Hovering ahead of his marching army, Arkhan landed near to Krell and spat out foul strings of arcane syllables and incantations, unleashing the considerable fury of his magics. Most of the war statues were trapped on the Khemri side of the gap, for its width was too great for all but the tallest to traverse. A few of the stone monstrosities were still wreaking havoc amidst Krell s remaining hordes, but, outnumbered and surrounded, they were eventually toppled and smashed.

Krell pulled himself up, for the whirlwind had flung him at least thirty paces. Striding over broken bones, he headed towards where Arkhan sat atop his dread abyssal, its lashing tail stirring up clouds of sand and dust.

Too late did Krell feel the surge beneath him, erupting from underneath, a tomb scorpion barrelled forth, grasping Krell in an enormous pincer, tendons of ancient leather and sinew pulling taut to snip the wight in half. His axe fallen, all Krell could do was attempt to pry the vice grip loose as the beast held him up high off the desert floor, trembling in its effort to crunch through his armour. Straining to force open the compressing claw, Krell was oblivious to the scorpions whip-tail, which struck downwards in a blur.

The stinger darted down to penetrate his battered chest plate, punching all the way through and out of his back before being withdrawn just as quickly. Suffused with dark energies, Krell’s undead body felt neither cold nor pain, yet he sensed the unnatural toxins that dripped from the stinger-tipped tail dissolving the magics that bound his will to his skeletal frame. At last, Krell forced open the claws, his battered body dropping unceremoniously to the sands.

Reaching instinctively for his axe, Krell swung a double-handed, heaving blow that embedded deeply into the scorpion's head. Even as he did so, however, its pincers darted out, frantically seeking to reclaim what it had dropped. With a shearing snip, the wight lord’s head was sent tumbling to the sands, dozens of feet away from his body.

By ripping a chasm to separate the opposing battle lines, Arkhan the Black had bought time for his army to deploy. His host had marched from distant Quatar. Halt were troops from the north that had accompanied Arkhan from Nagashizzar, and the remainder were those of the traitor kings out of Mahrak and Quatar.

With Krell twitching in the throes of reincarnation, it was Arkhan alone who took command. In the presence of his master, Arkhan had grown more powerful. Beneath the canopy of death magic, he wielded his necromantic abilities like extensions of his own ironbound will. Arkhan reached out through the winds of magic and directed undead regiments as easily as moving the pieces upon a gaming board. The majority of his forces he ordered into line to reinforce Krell s army.

Arkhan took a different tack when commanding the tomb kings who had defected to join Nagash. He was careful to appear diplomatic, bidding them to action, rather than ordering them outright. He had spent years as vizier to Nagash, and Arkhan had learned to coerce others by wielding words as effectively as using a sword. Although thousands of years separated that time from the present, those skills were as persuasive as they had ever been.

King Nebwaneph, the traitor of Mahrak, was not used to hearing Arkhan s voice inside his head. However, prompted by Arkhan s unusually politic bidding, the king marched his archer legions to the edge of the chasm, where they opened fire upon the war statues that stood immobile on the other side. King Oinanhan III and his sons were requested to hold the eastern flank.

Arkhan saw that other war constructs were marching along the miles-long chasm, seeking its termination so they could continue the fight. More problematically, he saw Ramhotep leading a team of necrotects towards the rifts edge. Accompanying them marched a whole battalion of necrolith colossi - the Guardians of Phakth - out of the Charnel Valley. It would only be a matter of time before they bridged the gap.

From the Tower of Ptra, Settra looked down upon the battle. Although many thousands had already been destroyed, Settra knew that the arrival of Arkhan the Black upon the battlefield signified the conflict's true beginning. He did not doubt that Nagash would be close behind, although it was also possible that the Great Necromancer was already there, disguised in some fashion.

King Settra had been angered to see the broken warriors from Nutnas raised once more to fight against him. That emotion paled in comparison to the incandescent rage that overwhelmed the King of Nehekhara when he saw Nebwaneph and his legions from Mahrak fighting as part of Arkhan s host. These were not mindless husks, but his own subjects rebelling against him.

Sorcery and betrayal had ever been Nagash s methods. It was time to meet the usurpers upon the battlefield, it was time to show them with blade and spear the true power that ruled Nehekhara. Settra called lor his chariot to be made ready.

Meanwhile, through relentless commands and the inexhaustible labour of the war statues, Ramhotep had already fashioned three bridges across the fissure. Two were made from broken stone pillars the colossi had carried out of Khemri. In perfect stride the jackal-headed statues passed through the main gates before hoisting the massive columns to span the gap. The third structure was made by the bronze necrocolossus, who laid himself down, his mighty form straddling both sides of the crevasse. More bridges were on the way, as a procession of war constructs hauled forth broken walls and temple rooftops to serve as makeshift platforms and gangways.

Arkhan made his foes pay dearly for the bridgehead, and had he more archer legions or war engines then he could have reaped an even greater toll. Even with the necrotects making battlefield repairs, several of the larger stone constructs were felled. One of the column bridges was struck by repeated catapult shots; a dozen ushabti sent tumbling down as the stone pillar eventually cracked apart and collapsed inwards.

The bottleneck at the bridge crossings forced the war statues to attack Arkhan s battle lines in smaller groups — a lone warsphinx here, a single ushabti legion there. This proved less overwhelming than the previous charge, as vastly superior numbers met the stone monstrosities, eventually working to pull them down. However, it allowed valuable time for the necrotects to further engineer more and better crossings. By the time nine bridges were in operation, the legions within Khemri were released to join the battle.

Out they marched in serried ranks, one massive formation after another. They streamed forth from the main gate - two hundred warriors at a time walking abreast from out of those enormous bronze doors. First came the «Jackal Legions, the Sable Spears, and the Desert Vultures. Following in turn were all the great Legions of Khemri, their names carved into thousands upon thousands of obelisks, each representing a glorious victory. Through those gates came the fully awakened might of the most powerful city of Nehekhara. But troops did not just pour from the main gates, they issued forth from dozens of lesser portals along the long walls. From the Pylon Gates of Phertra came the chariots - driving out and forming up in their fighting formations. So many chariots entered the flood plains that the plumes of dust from their passing rose up higher than the city wall. The massed cavalry that emerged from the Gates of the Six Towers and the Gates of Ptra shook the desert floor with the pounding of their hooves.

Sure that Nagash and his underlings would strike towards Khemri, Settra had demanded a tribute of troops from each of the Great Cities. Many of the most famed fighting legions of Nehekhara now strode out of Khernri, including the Khepra Guard, the noble-born warriors of Rasetra's Crocodile Squadron and the gilded Golden Host of Mahrak. Even in their thousands, not one of these regiments, however, was granted the honour of exiting from the main gates.

And finally, to a fanfare of hornblasts came the most famous of all Khemris warriors: the Hawk Legions of Settra. Time and again they had set forth to battle, proudly marching beneath those mighty gates. Always they returned victorious. For an enemy to see their turquoise shields upon the battlefield was to know defeat. Their legions stood ten thousand warriors strong. Although this accounted for less than a tenth of Settra s total infantry, numbers alone could not account for their prowess. In life it had been said that each blade wielded by the Hawk Legions was reputed to equal four weapons of the enemy. In death, the Hawk Legions bettered that percentage, but the dead no longer boasted of their feats.

As the soldiers struck their shields with blade or spear and stamped in perfect step, the war horns reached a blaring crescendo. From inside the city the ceremonial gongs sounded from every temple.

Thus did Settra, Lord of Khemri, the King of Kings, the rightful Ruler of Earth, Sky and the Four Horizons ride to war. The Crown of Nehekhara sat upon his brow, the Blessed Blade of Ptra in his mighty grasp, and war burned in his hollow eye sockets.

Through tireless effort, many bridges spanned the rift. The majority of these were opposite the main gates, but others had been staggered along the crevasse's length. The steady procession of legions from the main gate was hardly slowed in its crossing. They drove off Arkhans few archer legions in good order before beginning to assemble in fighting formation.

The legions of Khemri arrayed themselves in neat blocks behind banners of gold. Soon Settra's main battle line was longer and deeper than Arkhan's host, which was only now finishing of the last of the war constructs. Those animated statues that had not already rushed the foe, perhaps a third of their original number, assumed positions scattered throughout the newly formed line. Their bulky forms towered over the rank and file.

A sea of turquoise shields faced Arkhan s host, with skeletal archers interspaced between the massed spear companies. Already at the very edge of their range, the bowmen had begun to send hissing flights of arrows to rake the foe. They kept up these volleys as the host began its advance - the whole battle line clattering forward at a steady, methodical pace. But the vast centre did not advance alone.

Not one, but two other army groups had formed as they marched out from under Khemri’s walls. The chariot host of King Rakaph, a master of wheeled warfare, attacked from the east. On Rakaph's right side rode his fourth and favoured son, Prince Nepharr.

Upon the back of his chariot Nepharr carried the Dawn Banner. An heirloom of the Second Dynasty - the troops who marched under it had never known defeat.

Looping to the west to avoid the crevasse came another force - a mix of infantry, cavalry and chariot commanded by King Phurthotek of Bhagar. He strode to battle on foot and fought at the centre of his Immortal Guard. To him were entrusted the tithed forces from all around Nehekhara - their different coloured banners and shields representing all the Great Cities. Flanking King Phurthotek were the Slaughterers of Bhagar — a pair of necrosphinxes who had felled kings and monsters alike.

Settra had commanded them all to war, and there would be no mercy.

Khenteka, the Hierophant of Khemri, and his league of liche priests let their presence on the battlefield be known. From out of the blackened skies they called forth a rain of skulls. Like death-faced meteors these streaked downwards, trailing plumes of fire behind them. Flexing his indomitable will, Arkhan banished half of the incoming barrage, but the remainder struck home. The streaking skulls exploded upon impact, rising up into whirlwinds, skullstorms that tore apart entire regiments, scattering their remnants far from their buried mounds to the north. 

From the centre of his line, mounted atop his dread abyssal, Arkhan the Black surveyed the oncoming blocks of infantry advancing at their methodical pace. Clouds of arrows hissed downwards. 11 is own battle lines held steady - the remaining necromancers and renegade priests doing their best to restore those felled by missile fire. In his last calm moment before the ensuing clash, Arkhan stretched out his will, seeking contact with his master. Arkhan had never liked this plan. It was not sacrifice that galled him, for he had died for his master, and would do so again. Rather, it was trusting others. Arkhan hoped all was prepared by those inside Khemri, for he did not know how long he would last against the full might of Settra.

The first wave of attackers met, crushing together with shield-shivering violence. Undead warriors slashed and stabbed, their shields colliding. Skulls were split and ribcages smashed. Across the floodplains the battle lines collapsed into each other, becoming a thousand swirling melees. Like a tide, the battle ebbed and flowed; pushing forward in one area, steady resistance blocking it in another. In several places Arkhan s wall of troops collapsed, or was smashed aside. Like water flowing through breaks in a dam, the floods of enemy soldiers pushed deeper into Arkhans host.

The deepest headway was made by an undeniable charge of a battalion of warsphinxes, six of their number flattening Arkhan’s forces a regiment at a time. As the lumbering beasts lost momentum, they were forced into drawn-out combats with the skeletal hordes. Although one-sided, at least the sheer numbers of warriors was slowing down the advance of the stone constructs. Behind them, however, the Ebony Guard now charged, pushing past the beleaguered sphinxes. They had nearly cut their way through Arkhan s army, and as he had no reserves, he was forced to personally counter the assault.

Landing before the oncoming tomb guard, Arkhan flung out his skeletal hand and canted a fell verse. He unleashed a sizzling flash that burrowed into the sands before the feet of the Ebony Guard. Instinctively, the mummified warriors paused, hunkering momentarily behind their high black shields. Then, when nothing happened they advanced anew towards Arkhan, blades high. Before they had gone ten paces, however, they were scattered by a column of skulls that burst out of the desert floor. The tower was wreathed in balefire, and atop it sat a grim pedestal, a deadly throne of power. With two beats of its leathery-skinned pinions, Arkhan s mount alighted upon this conduit. A crackling nimbus of power flickered around Arkhan and coursed through his bones. The liche priest laughed as he shaped the winds of magic into his own raging torrents of doom, sending forth bolts of oblivion that blasted the Ebony Guard to dust. 

On both sides, the warriors continued to press forward, driven relentlessly on by the lash-like will of their masters. In the centre there was no room for the re-animated fallen to stand up; many were crushed to splintered bone, and those fragments further pulverised by the heaving masses. When the waves of re-animating magic swept over them, these disparate parts would reassemble only to be crushed down again a second, third or fourth time, often never able to rise and strike back in that fearsome grind of combat. Curved khopesh met rusty blade from the barbaric north, ghoul claw raked sun-bleached skull and turquoise-coloured shields bearing intricate hieroglyphics.

The sound of thousands of hooves pounding the desert heralded the onset of the chariot army of King Rakaph. In a cloud of dust and arrows, horse archers wheeled away, revealing a mile-wide line of chariots, their skeletal steeds just breaking into a gallop, their wheels a blur. As they closed, the charioteer archers sent forth their own hail of arrows as the traitors of Mahrak stood ready to receive the enemy charge.

In the centre, the Hawk legions of Settra were a storm of blades — their turquoise shields pushing the northern hordes back. The Hawk Legions cut down ghoul-packs, destroyed zombies in their hundreds and smashed apart a half-dozen skeleton regiments raised from bone-pits of the former slave mines deep below Cripple Peak. Not until the Hawk Legions ran up against the Nagashizzar Guard did they meet their equals. Standing toe-to-toe, these massive heavy infantry formations battered each other, trading blow for blow in a clash of blades on ancient armour. The black-armoured wights of the northern barrows stood firm against the bright shields of the mummified tomb guard. Behind each force, the necromancers and liche priests gravitated, pouring forth all their powers to raise the fallen and boost the powers of their own fighters, as Hashes of witchfire lit the underside of the swirling canopy of black cloud.

Into this onslaught rode Settra - the Chariot of the Gods cleaving a path through the ranks of the foe, crunching over the bones of those he rode down. In the distance Settra saw Arkhan atop a hovering creature of bone, and he steered his chariot in the Liche King's direction.

It was then that Khatep, eldest of liche priests, moved from the shadows to bar Settras path. The Great King of Nehekhara was outraged that the exile dared walk Khemri's streets, let alone stay his king’s righteous hand, but the ancient priest would not be cowed. Instead, he spoke of the Destroyer of Eternities, buried in the tomb of King Nekesh, a weapon so mighty it could even lay Nagash low. When he had finished speaking, Khatep bowed his head and awaited the deathblow he knew would be his. Settra, his rage turned cold as night by the priest’s impertinence, did not keep Khatep waiting long for oblivion. 

On and on the battle surged. Without pause, without pity the undead fought. Relentlessly they battered and stabbed each other, crushing the fallen underfoot. Tarnished swords broke, sun-brittle spears shivered to splinters, but interminably, the skeletal warriors fought on. If they had nothing else to use, they tore at each other with jagged bits of broken blade or their bony hands. They knew only the implacable wills of their masters or kings, and they had been commanded to slay their foes.

The Jackal Legion of Khemri numbered five hundred strong when they crashed into the enemy on the far flank. Headlong they charged into the Iron Brigade, skeletons raised from a nameless battlefield to the north, identified only by their helms and blades wrought of iron. For two days without respite they clashed, chopping the opposition down and being hacked apart themselves. It was a battle of attrition that whittled both sides, so by the third day there were but twelve of the Jackal Legion locking blades with seven members of the Iron Brigade. They swung their weapons with as much vigour as they had three days before at the battle's start; the only difference was that the desert floor around them was now littered with a carpet of broken bones. 

As the last of the skeletons from the north was shattered, the field of shattered bones attracted the attention of Dieter Helsnicht. He had been lighting up and down the battle line, but always he sought out fertile sites such as this. With a keening call upon the Wind of Shyish, the master necromancer blew unlife back into the fallen warriors. So potent was that hellish incantation that all the skeletons - both Jackal Legion and Iron Brigade lurched up together, the mismatched cadavers now fighting for the same side. The few remaining undead that fought for the Nehekharans were no longer the victors, but were instead surrounded and swiftly hewn down.

And so it went all across the battlefield, only it was more disordered. Even those warriors whose blades found their mark were themselves hacked apart from behind or pulled down by those trampled, but not yet destroyed. Bolts of magic scythed through the ranks, howling winds that aged bones to dust roared past, or eldritch vigour coursed through one side or the other. While the spells lasted, such formations left behind their characteristically spasmodic attacks, becoming fast and fluid for a time, allowing for unprecedented periods of martial prowess. The ground shook with the unstoppable advance of enormous stone necrotitans as they ploughed by, leaving wakes of destruction through the press of fighters.

Most often, it was all for naught. In an instant, necromancy negated days of struggle and hard-won ground, restoring those that had fallen. In some cases combatants slew the same foe repeatedly, only to find that they had been raised up again, returning the balance of forces back to what it had been when the fighting first broke out. Where the fighting was thickest, or where a warrior managed to chop down a necromancer or liche priest, the killing could proceed at a rate faster than any magic could replace.

After four days of non-stop battle, the armies of Settra were gradually gaining the upper hand. Despite Helsnicht summoning back entire armies at a time, and Arkhan's ability to unleash swathes of sorcerous destruction, Nagash's Dark Lords could only just counter Settra s greater numbers. However, they had no answer to the might of the war constructs and the devastating charges by the chariot army of King Rakaph. Also, a new weapon had emerged out of Khemri.

In the intense gloom beneath the unntitural skies a light stabbed across the battlefield.

The Keeper of the Casket had magically summoned forth a dais of bone. Atop that skull mound sat a casket inscribed with horrific wards of malediction. Upon opening that ornate sarcophagus blinding beams flashed forth, pulsing up and down Arkhan’s battle line. Where the light struck, skeletons and zombies collapsed, the magic binding them together broken. This was no illuminating beacon, but screaming streams of the tormented souls of those imprisoned by the tomb kings. 

The torrent of tortured spirits from the casket of souls struck Arkhan’s dread abyssal as he flew above the battle. Arkhan had no counter to this magic, for his mind had been elsewhere. He had just completed a long and arduous incantation to restore a large portion of his right flank where King Phurthotek and the Slaughterers of Bhagar were demolishing all in their path. Momentarily blinded and his mount crippled, Arkhan had no choice but to spiral downwards.

Three times during the battle Settra had pressed his chariot deep into the onslaught, seeking to challenge the reviled liche. Three times Arkhan had seen Settra coming and, instead of facing the king, had fled. This time, however, Settra would not be denied. Smashing his chariot through the press, the king crunched over the bone-strewn field. He was met by a withering beam of power — but the King of Kings was not without protection from the arcane arts. As if it had struck an invisible barrier, the dark magic diffused into harmless flares of purple smoke before it could strike Settra. The skull-faced scarab brooch of Usman - God of the Underworld — saved the king, who closed fast upon Nagash’s vizier.

Arkhan the Black had long plagued Settra — his distant machinations and constant attempts to corrupt the liche priests had marked him for death. Yet always, Arkhan had escaped. Settra swung an arcing blow with his Blessed Blade of Ptra. Leaving a trail of flame behind it, the stroke beheaded Arkhan’s dread abyssal with a single flash. Settra had just enough time to aim a looping backstroke before his chariot raced by and he knew much satisfaction as he felt its burning-hot edge slice solidly into and through Arkhan’s ribcage.

As Settra wheeled around for another pass, a second war chariot arrived. This was Settra‘s herald, Nekaph, who was never far from his liege. He swung his Hail of skulls to finish off Arkhan, but the blow never landed. The flame-blackened liche spat a word of power and motioned with his gnarled hands. Nekaph, in the act of winding up tor his triumphant strike, instead seized up utterly. As Arkhan clenched his skeletal fingers with a sound like cracking branches, so too did Nekaph collapse inwards upon himself. Nekaph’s mummified body fell as his spirit was siphoned away — torn free by the dark magic and cast into the winds of oblivion.

Seeing his herald destroyed by black magic, Settra bellowed in rage. He lowered his long-bktded weapon like a lance and made to destroy the Liche King. Zombies moved to intercede, but Settra simply ran them down - nothing would stay his wrath this time. Yet Arkhan, even with his ribs smashed and burnt, was a master at eluding judgement in this world and the next. Time and again he had disappeared from battles lost to let others pay for a defeat. With a hasty incantation, Arkhan surrounded himself with dark spirits, cloaking himself behind a veil of blackness.

Settra, however, would not be denied. As he channelled his vengeance through his weapon, the Blade of Ptra glowed like the Sun God himself. It sliced through the pall surrounding the liche, catching him before he could slip into its concealing dark. At the bite of Settra's holy weapon, a cry of rage and pain echoed across the battlefield. Arkhan was rent in two.

Called in desperation by their master, a pack of dimly luminescent crypt-ghouls was loping towards Settra like jackals after a lion’s kill. Settra tethered the halves of Arkhans body with stout chains to the back of his chariot. Then, joining his royal guard, they swept forward into the glowing pack beasts, pulverising them under their wheels before driving off back to the city. Behind him dragged what was left of Nagash’s vizier and chief lieutenant, the ravaged remains leaving a viscous smear in a line toward the city gates.

High above the warring undead, the black clouds tore apart, revealing skies of deepest blue. Sunlight stabbed down upon the battlefield as the swirling clouds broke and dispersed with unnatural swiftness. Until then, the passage of time had been impossible to reckon under the black pall. It was now clear, however, that it was dawn in the middle hours, and a new day was breaking.

Settra did not ride straight back into battle alter delivering the remains of Arkhan the Black to the Temple of Usirian. Instead, he drove his chariot down the empty avenues of his city. The distant sounds of battle mixed with the echoes his chariot made as it wound through the narrow maze between burial pyramids and passed the massive colonnaded temples. Above, the skies had cleared, and once more the desert baked beneath the hammering sunlight. Settra went to the burial tomb of King Nekesh - for the words of the priest Khatep lingered on his mind.

Settra found the place of honour where the lost king’s weapon should have been - but it was gone. An outline of dust showed where the sword had sat on the dais. Settra cursed. Khatep and the priests had always let him down. Full of disquieting thoughts, Settra drove back to the main gates and to battle. He did not look back or he would have witnessed the strange pulse of darkness emanate from the Temple of Usirian or seen the momentary shimmer from the Black Pyramid.

As Settra would soon discover when he exited the city gates, the battle had taken a new turn. More enemies had arrived to join the massive clashes that sprawled across the floodplain. The newcomers had travelled down the Mortis River and disembarked an endless stream of zombies. At long last, the vampires had come. 

Much to Mannfred von Carstein's growing ire, Luthor Harkon had insisted upon several raids along their river journey. These minor battles did no more than slow them down and capture tomb plunder. But at last, the armada had neared the city and Harkon ordered his transports run aground. Soon every ship was emptying its holds, and waves of zombies were shambling towards the battle that raged just before the shadows of Khemri s walls.

The addition of two powerful vampire lords and many tens of thousands more infantry' were much needed reinforcements, and they arrived none too soon.

The loss of Arkhan was a sore blow for the minions of Nagash. The cloud of death magic had also granted a boon to necromancers, so its disappearance made it harder for them to raise back their dead, although there was still an abundance of power drifting on the Wind of Shyish.

To his surprise, Dieter Helsnicht realised he no longer needed the aid of the black clouds. He could still wield fell energies like never before. Hundreds of undead answered his every summons. A few times he felt opposing liche priests attempting to counter his spells, but their insignificant efforts did nothing to disrupt his flow of necromantic might. All it did was alert Helsnicht to their presence, allowing him to track them down. Although dried, he found that the remains of the liche priests of Nehekhara satisfied his cravings. With each new consumption, his ability to see further into the spectral realms and his influence over its dark energies increased.

While Helsnicht s prodigious feats of necromancy allowed the eastern flank to replace its losses and hold fast, the Nagashizzar Guard almost single-handedly held the centre intact. The western flank of Nagash's minions, however, had been in great peril. Arrayed against their massed hordes were the tomb kings’ contingents from all the great cities. There, King Phurthotek had clashed in battle against Ulffik the Blackhanded, the right hand of Krell.

In the midst of his Immortal Guard, King Phurthotek clove through Ulffik's troops. To Phurthotek's flanks were the necrosphinxes, the Slaughterers of Bhagar. They had thus far proved all but unstoppable. They waded through the hordes, scything their own paths through row after row of foes, their powerful clawed feet stomping those who avoided the guillotine-like sweeps of the razor-edge blades.

Although he possessed none of the genius for war or tactics of his liege lord, in one way he was like Krell - Ulffik was a warrior born. Raising his blade of bone-biting steel, the wight king prepared to plug the growing gap in his battle line with himself and his Grimguard - lesser wights bound to his own unbreakable will.

The battle was over before it had started. The skull-faced Slaughterer of Bhagar fixed its eyeless stare upon the wight king, singling him out. The necrosphinx s blade - taller than a temple column — sliced straight through Ulflik the Blackhanded, effortlessly shearing the warrior in two. The Grimguard fared no better, their blades breaking against the ebony-stone statues. The whole of the western flank would have been open for King Phurthotek, but for the newly arriving zombie legions headed by Mannfred von Carstein and the Pirate King, Luthor Harkon.

Quick to assess the greatest threat, Mannfred sent shadowy darts of dark magic against the towering necrosphinxes.

Although those fell blasts might have struck down an entire regiment, they hardly phased the war statues. The only damage they sustained was some scorching on their metal breastplates and a few crack lines appearing in their stone bodies. No battle cry or roars of rage issued from the Slaughterers of Bhagar, but they bulled their way through the zombie hordes, seeking out the source of the arcane bolts.

It was Mannfred's plan to keep as many zombies as he could between himself and those gargantuan foes, using magic to gradually break them apart. He quickly realised, noticing the speed with which the necrosphinxes were ploughing through the walking cadavers, that this was simply not an option. Several thoughts flashed through his mind: first, that it was going to take everything he had just to stabilise this side of the battle, and secondly, where in damnation were Arkhan or Nagash? There was no more time for musing, as his blades flashed out to greet the first of the gigantic butchers.

Into this stalemate rode Settra the Imperishable. He had marked the first high point of human civilization by conquering the known world. None could stand before Settra then, and his skills of commanding a battle had only grown during his long and deathless reign. At his side rode his newly appointed herald, Nebbetthar, champion of the Royal Guard and next to be so honoured as to carry the king’s personal icon. As their chariot travelled along the contours of the battle line, Nebbetthar watched in awe as his king manoeuvred his troops. Settra s flickering thoughts were commands that shifted legions; his will was law.

Settra bade Rakaph pull back his chariots, for he had lost their shock attack value by allowing them to be mired into the press of combat. Spying a narrow gap in the foe's centre, Settra boldly sent the Jackal Legions through it. Those that fought upon either side of the gap were locked in their own struggles and could do nothing to prevent the breakthrough. Having penetrated the enemy lines, the Jackal Legions, like their namesake, could now worry and harass the foe. Thanks to their flanking attack, some progress was at last denting the ranks of the hitherto unbreakable Nagashizzar Guard.

Nebbetthar could see immediate gains from his liege's deft troop repositioning. Slowly, inevitably, the enemy battle line began to crumble before the relentless pressure. With the black cloud cover gone, the battle was now marked by the rise and fall of the sun. Not that the undead slowed whether beneath blazing heat or the green-tinted light of the unnaturally large moon, Morrslieb. Unfettered by mortal concerns, on and on they warred - an endless clash, a grim and skeletal parody of the vast and eternal wars fought in the north, where the Realm of Chaos spilled over.

With a rasping convulsion, Arkhan emerged out of cold oblivion and was suddenly aware again. He ached. It was not a pain of the body, but of the soul. His spirit was tethered to his broken shell by only the barest of threads. As Arkhan gained more awareness, he recognised where he was - the Temple of Usirian, God of the Underworld. His mangled body lay upon a slab sarcophagus. Before him were four Mortuaty Priests, each clasping a opened hieratic jar with bony fingers. These were the ones that the traitor priest Ankhmare had siphoned — their souls trapped within the jars, and then used to power the spell that unbound Nagash s spirit. It was the residual effects from that ritual that had sparked Arkhan back to consciousness.

Arkhan had not been in favour of this plan, deeming it too dangerous. Only by draining much of his power could Nagash bind himself within Arkhan. The Great Necromancer had expelled much of his own spirit into the clouds itself. That power had gone into the Black Pyramid - a monolithic repository built to trap the energies of the winds of magic. If his master could only make it within his sanctuary supreme of old then he would be able to reclaim his full spirit of old - and more besides.

Long ago, Arkhan remembered that Nagash had attempted to place himself above the gods of Nehekhara, demanding worship in lieu of those elder deities. There would be no repeating that half measure this time, thought Arkhan as he attempted to pull his upper hotly together with the severed lower half. If Nagash reclaimed his powers and absorbed all the collected energies within the Black Pyramid - then the old gods themselves would know fear.

Miles away from the temple, in the necropolis and burial tombs of sprawling Khemri, an odd pursuit was taking place. Despite his best efforts, Ankhmare trailed far behind. As a member of the Mortuary Cult, he had embalmed the corpses of kings and priests for over five thousand years, and he had employed every bit of his craft and knowledge upon his own body. There was, however, only so much he could achieve against such staggering age. Even bound by strips of sacred cloth and anointed with blessed unguents, his mummified limbs were balky, his gait a stagger. As such. Ankhmare struggled to keep pace with his master.

Nagash's towering presence filled the alleyways. He did not stride down the passageways that wound between the pyramids of the dead, but instead glided over the cobbled surface. Amidst all the labyrinthine twists and turns, Ankhmare lost sight of his master several times. Once, he turned the corner just in time to catch a glimpse of trailing robes, and at another juncture he was forced to follow Nagash s trace - a lingering chill that defied the baking heat of the desert. Yet, even if he lost the path, it mattered not. Ankhmare knew their final destination.

At last, Ankhmare emerged from a narrow alley. Before him hovered Nagash, his tattered robes drifting upon a non-existent breeze. Above the Great Necromancer loomed the Black Pyramid - they were under its enormous shadow. But Settra had not put all his faith in his wall of war constructs or his vast armies upon the floodplains. The entrance to the Black Pyramid was guarded.

At the base of the dark monolith prowled not just any warsphinx, but the Golden Guardian of Ptra. Its lion-like body was hewn of black marble, and the construct s armour and stylised mane were made of purest gold. It glinted brightly and stood out from the dark mountain that rose behind it. Pacing back and forth like some enormous predatory feline, the sphinx stared balefully, never once taking its hollow eyes off Nagash. The creature’s tail was scorpion-like, replete with venom-dripping stinger. This lashed back and forth, cat-like, in the sphinx's mounting anger.

It was Nagash who broke the stand-off. Even from thirty paces behind, Ankhmare could feel the sudden surge of energies as the Great Necromancer lowered his staff. A blast of wind whipped towards the sphinx, whorls of sand mixing with the phantasmal skulls that howled within its midst. The buffeting gust was a wind of ages — a curse that aged those who felt its foul breath, advancing them hundreds, if not thousands of years in an instant. Made of enduring marble, the sphinx weathered the spell and suffered only minute fractures. The warriors and bone howdah upon its back were not so fortunate, however - aging to dust and swirling off into the air with the final gust.

With a roar of challenge, the Golden Guardian lumbered forward - its every footfall sending vibrations that shook the ground. Nagash chanted fell syllables that summoned forth a stream of spirits from the very air, their ethereal forms gliding out to surround and strike at the oncoming stone beast. Where weapons of steel would have shattered upon the warsphinx’s nigh-impenetrable body of black marble, the spectre-blades clove hilt-deep. Lunging and biting at the encircling spirit warriors, the warsphinx came onwards, its front paws swiping out to crush Nagash.

Nagash's floating form pulled backwards so that the enormous claws tore only at his trailing robes. He again chanted unspeakable words and reached into the winds of magic with his mind. Uttering another enchantment, Nagash unlocked a flow of dark energy; it enwreathed his form, so that he exuded a crackling halo of shadow.

Ankhmare would have willingly sacrificed himself for his master if it might have done him any service. Yet he knew his wizened form could do naught against such strength as the warsphinx displayed. His own magic was in binding spirits and the longevity of mummification, and offered his master no help. So Ankhmare watch in awe as the two powerful beings clashed.

The Golden Guardian of Ptra gave a grating bellow. Its fanged jaws attempted to clamp down on the spectral warriors that encircled it, but its efforts were futile. Distracted as it was, the marble beast’s great claws also failed to connect with Nagash. After its forelimb smashed a crater into the cobbled road, the Great Necromancer reached out himself — his own bony claw raking the stone. Only then did Ankhmare understand the dark energy surrounding Nagash. His very touch was full of death magic, withering anything he caught within his grasp. Although his contact with the warsphinx was brief, man-sized chunks of marble chipped and sheared away. Now it was the Golden Guardian of Ptra’s turn to edge backwards. But it was too slow, for Nagash thrust forward, floating high enough to plant his open hand against the warsphinx's broad chest. With a crack like thunder, the beast’s armour plate cracked, the marble beneath it splintering. Into this softening crevice Nagash thrust his great staff.

Ankhmare was amazed to the see the Golden Guardian of Ptra stall, motionless for a moment, as if it and Nagash were locked in a battle of wills. The Great Necromancer shook, trembling as if from great effort. And then, starting slowly at first, the great statue began to crumble.

With a last cascading avalanche of black marble, the warsphinx completely fell to ruin. Even as the cloud of marble shards settled, Nagash was gliding over the rubble. His form was bent over and moved slower, thought Ankhmare, as if it had taken a large portion of the Great Necromancers energies to topple his foe.

Without once looking back at Ankhmare, Nagash passed under the arched opening and was gone, disappearing within the pitch-dark halls of the Black Pyramid.

It began as a single ripple of energy pulsing outwards from the Black Pyramid, travelling in all directions. This was followed by a terrible, keening wind that swept the battlefield. The howling gale whipped at tattered banners, tore off flaps of bandage- wrapped skin, and shrieked as it whistled through hollow eve sockets. Shadows raced across the sands, their icy blackness defying the light and heat of the sun. The largest shadow of them all moved more slowly. Implacably, it spread from the Black Pyramid, filling the immense city of Khemri. As it reached the enormous bronze gates, a pillar of dark energy burst upwards from the pyramid’s pinnacle.

From out of the blackness, from out of the very realm of the dead he emerged, and doom and death gleamed from where his eyes should have been.

Nagash had come to the battle.

For the briefest of moments, the battle paused. An eerie silence settled over the sweeping floodplains as all turned. Whether animated by a soul from the Realm of Spirits or mindless husk driven only by the invisible lash of its necromantic master, all halted the battle and for a moment gave the new Lord of Death his due.

Nebbetthar, champion of the Royal Guard and newly appointed herald to King Settra, stood paralysed like the others. Then, like crashing waters rush to fill a dried riverbed, so too was he flooded with single-minded purpose. For beside Nebbetthar, King Settra, his iron-hard will unmoved by that terrible presence, had broken the spell, shouting forth a single rallying cry of defiance. Loyalty to their king was foremost to the legions, and all across the floodplain the battle began again in earnest.

For those regiments nearby, Settra issued forth strings of new commands. The archers - the Legions of the Crested Serpent - wheeled about, for they were ordered to bring down the monster coming out of the gates. At Settra s bidding, the skies were made dark with arrows.

Nebbetthar watched as Nagash roared his displeasure, his gaping maw distending impossibly to emit a swarm of insects. These were not living creatures, but blackened husks, skull-faced scarabs with ripping pincers. They descended upon the Legions of the Crested Serpent before another volley could be fired. The swarm covered them like a living carpet, reducing them to bone dust before moving on to the next target.

It was difficult for Nebbetthar to look directly upon Nagash, for he was wreathed in a baleful cloak of fell power. Something about that dark aura made Nebbetthar recall a feeling he had long since forgotten about — fear. Before him stood the end of all things, and Nebbetthar was reminded that black oblivion awaited them all. He did not want to approach Nagash, but his spirit was again steeled by his liege, for King Settra had ordered the sounding of the war horns. Lifting high his golden totem. Nebbetthar willed his own chariot into line at his king’s side. They rode towards the city gates anti the monster that stood before them.

There were others that would reach Nagash more quickly than Settra s chariot legions, however. The first to arrive was a bronze colossus, its great strides transporting it over legions and ravine alike. As the giant warrior bore down upon Nagash, its great sword was raised, but that blow that would never fall. Somehow. Nagash had transfixed the colossus, confounding it and breaking the will of its animating spirit. After long moments frozen in mid-swing, the metallic behemoth about-faced with a groan of contorting bronze, and strode off before smashing its way deep into the ranks of the Settra's Hawk Legions.

The remnants of a much-battered legion, the Sable Spears, advanced. When they had marched out of Khemri, they had numbered over five hundred warriors strong, although only about fifty remained. Their bronze helms were dented, their shields mauled, yet they answered the summons of their king. They marched in perfect unison towards the hovering figure before the gates.

In an effort to resurrect the fallen warriors of the Sable Spears, a nearby liche priest, Almanrha, attempted to tap into the rich flow of the winds of magic. His reading of the sacred scroll ended in a gurgled strangle, the dusty papyrus bursting into flames. Almanrha’s call to the Realm of Souls was answered, not by the souls of long-dead Nehekharan warriors, but by Nagash. It was he who ruled the Underworld now.

Up and down the sprawling battlefield came more anguished cries as all the liche priests made this horrible discovery. An impenetrable arcane barrier blocked the time-honoured spell that had summoned spirits from the Realm of Souls for over five thousand years. Other incantations — those that did not call upon the Underworld - worked as normal. However, with the ability to recall souls denied them, every legionnaire or war construct that fell could no longer rise again to join them. Worse still, even as their own troops would now lose the grinding battle of attrition, the scattered bones were rich fodder for enemy necromancers.

So it was that the unreinforced Sable Spears lowered their bronze-tipped spears and closed with Nagash. A storm of skulls, a whirlwind of destruction spun outwards at Nagash‘s command and crashed into their oncoming ranks. The maelstrom destroyed nearly half of the legionnaires — their bones scattered far. The remaining warriors, however, jabbed at the floating figure, seeking to bring Nagash down.

A slayer of gods he might be, but Nagash was not impervious to harm - not yet. A thunderous blow with his staff swept away the first row of his attackers, but more stepped over the fallen and took their place. So many spears thrust at him that some found their mark - piercing his armour. With staff and sword, Nagash finished off his assailants.

The chariots of Settra’s royal guard were held up, forced to hack their way through intervening hordes. But even through the press of zombies, Nebbetthar could see that there was now but half a mile of open ground between themselves and Nagash.

The Great Necromancer had been wounded, the rents in his armour dribbling an unnatural ichor. Already Nagash was chanting, using his necromantic powers to repair the damage caused by the Sable Spears. Nebbetthar saw Nagash s attempts to restore himself, and redoubled his attacks in an attempt to carve his way free of the zombies that clambered on all sides. Either they must slice out of the entangling foe, or something else must slow down Nagash.

As if in answer to Nebbetthar's wishes, the sand behind Nagash began to boil up. Unseen by the Great Necromancer, Prince Apophas, the Cursed Scarab Lord of Numas, arrived on the battlefield.

It had been Prince Apophas’ curse to search the world for a soul that could take his place in eternal torment. The bargain he struck with Usirian, God of the Underworld, guaranteed that he would only know rest when he could provide a soul that deserved eternal torture as much as himself.

Riding atop a crest of surging Khepra beetles, the revenant Prince Apophas rose up from the desert. He surged higher and higher until he rode upon a tidal wave of writhing black carapaces that loomed over Nagash. At the apex of the oncoming wave was Prince Apophas, his radiant blade, the Destroyer of Eternities, gleaming brightly. That sword was a Nehekharan legend, but those who did not recognise the blade, even the most mindless corpse, could perceive the raw and deadly power of that instrument of death.

Too late Nagash sensed the impending doom descending upon him. Prince Apophas thrust the sword through Nagash s back with such force that it burst forth from his chest, scuttling beetles spilling down the length of the blade and through the rent in his armour. A howl of agony shook the battlefield as the Great Necromancer was buried beneath a cascading tide of scarabs.

Myriad thoughts flashed through Apophas' mind as he struck. This Nagash was the one. Was not Nagash of royal blood like himself? Had he not slain his own brother, as had Prince Apophas? Did they not share the most hated crime of regicide? 

The blade could penetrate steel and reportedly severed spirits so that there could be no escape from the Realm ol Souls. Yet the blade grew chill, and Apophas could feel his own arm grow icy.

As the Destroyer of Eternities began to fade, Apophas felt powerful hands pull him face to face with Nagash. For a moment the towering figure contemplated his captive. Apophas felt the weight of some invisible presence pressing upon him, the scrutiny of a hateful will.

The chill Prince Apophas felt earlier now seemed to seep into his very soul. He could feel his scarab body breaking apart, crumbling into the sand below. A strange purple glow appeared around Nagash’s ever-tightening hand, and agony swelled through his body. Before black oblivion overtook him, Prince Apophas heard Nagash s mocking laughter one last time.

For long moments all Nebbetthar could see were zombies. Each khopesh chop sent limbs living as the royal chariots slowly worked their way clear. In the distance, Nebbetthar had seen Prince Apophas attack, washing over Nagash in a swarm of beetles. When next he got a clear view, however, he saw Nagash had risen once more. The sword that had impaled him was gone. The Great Necromancer had a single hand upon Prince Apophas’ throat, lifting the Scarab Lord high so that a trail of scarabs trickled to the ground below. It looked as if Nagash was mocking his foe while he choked the life out of him, but Nebbetthar was too far away to hear anything.

A purple nimbus of power throbbed suddenly in Nagash s hand as it clamped around the Scarab Lord's throat. With contempt, Nagash hurled Prince Apophas unceremoniously to the ground, where he exploded into a cloud of scarabs. For an instant a mass like a black pool of liquid slid across the desert before the scarabs burrowed down into the sand and were gone.

At Settra’s side, Nebbetthar was hewing and lopping a path through the zombies. With great effort they had at last cleared the way for the royal chariots to pull clear of the zombies penning them in. Once they had the space to build up their own momentum, the chariots simply rolled over and crushed the few foes that remained in their way. Having fought through to the King’s Banner, they were joined by the Winged Legion, a fifty-strong chariot formation. En masse, they rumbled forward.

The gathered chariots were closing swiftly with Nagash. Nebbetthar felt the Great Necromancer’s piercing gaze pass over him - the hollow eye sockets penetrating his being. Nagash had seen the oncoming of Settra, had marked the great procession of war carriages that now raced towards him.

Elsewhere, across the sprawling battlefield, Nagash s army was slowly gaining the upper hand, but there were no troops nearby to intercede on his behalf. Reaching into the spectral realm, Nagash summoned forth a mighty weapon. He made a sweeping motion with his skeletal hand, and an ethereal sickle swept across the battlefield. It seemed to Nebbetthar that he heard a whoosh as an enormous invisible blade passing near. Many chariots and crew were scythed down, their bones rattling into the sand. Those that remained raced onwards, seeking to bring down Nagash, to crush him beneath their wheels. Behind them, great plumes of dust rose upwards.

When the moving wall of chariots was less than two hundred lengths of their skeletal horses from Nagash, the Great Necromancer unleashed a withering beam from out of the hollow sockets of his eyes. The bones of those that bore the brunt of its rays immediately began to blacken, so that by the time the chariots were one hundred lengths away, those affected were reduced to a walking pace — the skeletons of the crew and steeds slowly disintegrating, simply falling away with each step. By the time the remaining chariots were within fifty lengths, they had wasted away to less than nothing.

Yet Settra rode on, Nebbetthar standing proud by his side. There remained but three other chariots from the Royal Guard and some dozen of the Winged Legion. They were close enough now to hear Nagash chanting fell words of power, his upwards raised arms preparing the charioteers for what came next. From out of the sands burst skeletal hands - clawing, grasping at the steeds’ pounding hooves, reaching out to grab the spinning wheels of the chariots. At first, these had little effect save for altering the sound - the hiss of the wheels rolling over sand was replaced by a noise as if they were driving over a field of bones, snapping and cracking limbs. The heavier chariots ground over this new impediment, but the lighter craft of the Winged Legion slowed and were lost, the forms rising out of the desert to overpower them.

The chariot to Nebbetthar's immediate right burst into dust, but then they were upon their foe, thrusting spears and swinging khopeshes. Nagash met them with his staff and sword. He parried Settra s decapitating strike with the Blade of Ptra, the resulting sunburst flash seeming to dispel the aura of gloom that clustered around the Great Necromancer. But he could not escape all the oncoming chariots. Nebbetthar's war carriage and the last of the Royal Guard clipped the hovering body as it attempted to glide out of the way. The collision was terrific, its impact shivering their chariots and sending them tumbling over the sands.

Rising from the sand where he had been thrown, Nebbetthar's right arm was frozen. He had dared to strike Nagash. Although his blade bounced off the black armour of his fell foe, that blow had cost him. His movements were slowed, as il he was wading through dense sand, and he struggled to turn over. Looking down upon his body, Nebbetthar could see that his legs were mangled, twisted into new angles. He could see the wreckage of his chariot, one wheel thrust upwards in the air, still spinning lazily. His banner too had been ripped apart and lay in scattered pieces. To Nebbetthar's immense relief, however, his liege remained to fight on.

Settra alone was still in command of his craft. He was wheeling the Chariot of the Gods about tor another strike, the tour steeds pulling hard through the sands. His quarry, Nagash, had been knocked to the ground. He rose slowly, his robes billowing outwards although there was no wind to stir them. Nagash leaned heavily upon his stall, as if weary or wounded. As Nebbetthar crawled, pulling himself across the sands, the Great Necromancer spoke to the skies, pointing his staff at Settra.

Against enemy magic, the King of Nehekhara had relied upon his enchanted brooch, an amulet that surrounded him with the protections of Usirian, God of the Underworld. It did nothing to protect him now.

A dark cloud of life-leeching forces emanated from Nagash’s staff, washing over Settra and his chariot. Living creatures would have succumbed to that mist of death, their life drained out of them. For the undead of Nehekhara, however, the threat was wholly different. Their bodies were lifeless, but it was their spirits that were assailed. Beneath the indomitable will of Nagash, the skeletal steeds were shorn of their animating impetus and collapsed, their chariots splintering into ruin. Settra emerged from the wreck, as iron-willed as the Great Necromancer himself. Although fully immersed in that necrotic haze, his spirit remained firmly tethered to his mummified body. Lifting high the Blessed Blade of Ptra, he shouted his defiance as he strode towards the usurper.

Nebbetthar was pulling himself towards Nagash. The Great Necromancer was focused on Settra and took no notice, already beginning another incantation. Nebbetthar realised that neither he nor his king would be able to close before Nagash completed his spell.

Settra was a warrior-king. He alone of the tomb kings had rudimentary' knowledge of the secrets of the liche priests, but it was in his blade that Settra put his trust. Now he called for Nagash to accept his challenge, to pit his sword against the weapon of the righteous King of Nehekhara.

In answer, Nagash spat out the last syllables of his spell and clenched his bony fist with a loud crack. Settra was but ten paces away when he was halted. Straining, the king lurched forward, staggering against some invisible force. With great exertion, Settra halved the distance, and was just out of reach with his blade when he was lifted high into the air. He hung there, suspended like some broken puppet. Those with the witchsight saw ethereal creatures of grim countenance winding about the King of Nehekhara, holding him aloft.

The light from the blessed Blade of Ptra dimmed and fell to the sand. The Nehekharans, knowing that their cause was lost, abased themselves before Nagash, he who was their conqueror.

HeldenHammerSigmar Este artículo está siendo corregido por un miembro de Traducción. HeldenHammerSigmar
Te recomendamos no realizar modificaciones hasta que esta plantilla sea retirada. Si crees necesaria una modificación, puedes contactar al usuario en su página de discusión o en la página de discusión de la plantilla para poder coordinar la redacción.
Miembro a cargo: Snorri Fecha de inicio: 14-02-16 Estado: Esperando revisión


La Batalla de las Puertas de Khemri
Prefacio | El Fin de la Campaña | Contendientes | Batalla | Una Rata en la Ciudad | Un Ritual Diferente | Viaje al Inframundo | Las Dos Caras de la Muerte | La Victoria de Nagash | Tras la Batalla de las Puertas de Khemri | El Renacer de Settra

FuenteEditar

  • The End Times I - Nagash.

¡Interferencia de bloqueo de anuncios detectada!


Wikia es un sitio libre de uso que hace dinero de la publicidad. Contamos con una experiencia modificada para los visitantes que utilizan el bloqueo de anuncios

Wikia no es accesible si se han hecho aún más modificaciones. Si se quita el bloqueador de anuncios personalizado, la página cargará como se esperaba.